La durata della vita delle api potrebbe essere la metà rispetto a 50 anni fa

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. Non potremmo fare a meno delle api. Stile di succo/Shutterstock

Un nuovo documento mostra come la durata della vita dell'ape adulta sembra essersi ridotta di quasi il 50% negli ultimi 50 anni. Il Lista rossa europea per le api suggerisce che quasi una specie su dieci di api selvatiche è in via di estinzione. Immagina come reagiremmo se la durata della vita umana si dimezzasse. L'equivalente sarebbe se il donna media nel Regno Unito viveva fino a 41 invece di 82 anni.

Il nostro futuro è intrecciato con le api. Senza api e altri impollinatori, non possiamo coltivare la maggior parte delle colture da cui dipendiamo per il cibo.

Questa ricerca potrebbe aiutare a spiegare il alti livelli di morte di colonie di api in tutto il mondo negli ultimi decenni. Le morti di api sono state particolarmente gravi negli Stati Uniti nell'inverno del 2006-7, quando alcuni apicoltori commerciali hanno perso il 90% delle loro colonie.

Inspiegabile alti tassi di morte delle colonie di api sono stati segnalati anche in Canada, Australia, Belgio, Francia, Paesi Bassi, Grecia, Italia, Portogallo, Spagna, Svizzera, Germania, Finlandia e Polonia. Nel freddo inverno 2012-13, il 29% di colonie di api nel Regno Unito morto.

50 anni di dati

Gli autori, Anthony Nearman e Dennis van Engelsdorp dell'Università del Maryland, hanno utilizzato modellizzazione matematica mostrare una minore aspettativa di vita delle api potrebbe portare alla morte di massa della colonia. Secondo il loro studio, dal 1969, la durata della vita delle api negli Stati Uniti è scesa da una mediana di 34 giorni a soli 18 giorni.

Gli autori hanno studiato le api operaie rimosse dagli alveari e tenute in gabbia, non le api selvatiche, che potrebbero aver influenzato i loro risultati. Ma in caso contrario, sta succedendo qualcosa di veramente preoccupante

Gli autori ritengono che le api da miele moderne possano soffrire di una maggiore prevalenza di malattie come virus dell'ala deformata, che è diventato più comune dalla sua scoperta 40 anni fa, a causa della diffusione globale del suo vettore, il acaro varroa. Le api moderne possono essere indebolite da nuove generazioni di pesticidi che non esisteva 50 anni fa.

Spesso il polline che le api nutrono con le loro larve è contaminato da pesticidi. Questo potrebbe peggiorare le cose perché le api esposte a basse dosi di un gruppo altamente tossico di pesticidi chiamati neonicotinoidi hanno ridotta resistenza alle malattie.

Un'altra spiegazione offerta dagli autori è che i geni delle api potrebbero essere cambiati. La durata della vita delle api è legati ai loro geni. La selezione artificiale (da parte degli apicoltori) o naturale può favorire le api con una durata di vita più breve. Gli scienziati stanno vedendo che questo accade in altre specie. Per esempio codice ora maturano prima e quando sono di taglia più piccola perché la pesca eccessiva significa che i pesci raramente sopravvivono abbastanza a lungo da diventare grandi.

Forse i fattori di stress nel mondo moderno, come i pesticidi e le malattie, fanno sì che le api mellifere raramente sopravvivano a lungo. Quindi la loro evoluzione potrebbe favorire uno stile di vita in cui si muore velocemente.


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Problema di tutti

Le api stanno già affrontando molte pressioni sulla loro sopravvivenza. UN studio separato dell'Università di Bristol, pubblicato nel novembre 2022, ha scoperto che i fertilizzanti stanno alterando il campo elettrico delle piante, il che sta cambiando il modo in cui le api percepiscono i fiori. Li sta scoraggiando dal visitare i fiori. E l'habitat delle api sta scomparendo. Dagli anni '1930, il 97% dei prati di fiori selvatici è andato perduto nel Regno Unito a causa dell'intensificarsi dell'agricoltura.

Per quanto affascinante, questo nuovo studio solleva più domande di quante ne risponda (come di solito fa la buona scienza). I dati si basano su gruppi di api operaie tenute in gabbia. Questo metodo è spesso usato per studiare gli effetti dei fattori di stress (come i pesticidi) sulle api.

In questo tipo di esperimenti, i ricercatori normalmente istituirebbero gruppi di controllo nello stesso momento e in condizioni identiche. Nearman e van Engelsdorp hanno utilizzato i dati storici dei gruppi di controllo in molti di questi studi condotti negli Stati Uniti dal 1969. Come riconoscono gli autori, questa è una debolezza nel loro rapporto.

Non possono garantire che le condizioni di laboratorio siano rimaste le stesse dal 1969. Forse gli studi più vecchi tendevano a usare gabbie di legno e quelli moderni usano la plastica. Le dimensioni della gabbia possono diventare più piccole o più grandi. L'ariflusso nei moderni incubatori può ora essere più veloce o più lento. Tali dettagli sono raramente notati. Tutto ciò che è cambiato negli ultimi 50 anni potrebbe spiegare la riduzione della longevità.

Non sarà facile per gli scienziati svelare i risultati dello studio. Ma se potessimo trovare dati storici sulla longevità delle api selvatiche dei decenni precedenti, potremmo confrontarli con le misurazioni del mondo di oggi. Ciò aiuterebbe gli scienziati a escludere la possibilità che i risultati dello studio siano stati influenzati dalle condizioni di laboratorio.

Una ridotta aspettativa di vita delle api significa una ridotta impollinazione. Le api e altri insetti impollinatori sono essenziali per un buon raccolto per il 75% delle colture che coltiviamo in tutto il mondo. Inoltre impollinano 80% di tutte le piante selvatiche. Tutte le specie di api affrontano sfide simili alle api mellifere, ma non sappiamo se la loro aspettativa di vita sia cambiata. Se le api vivono davvero per meno tempo in natura, dobbiamo sapere perché.The Conversation

Circa l'autore

Dave Goulson, Professore di Biologia (Evoluzione, Comportamento e Ambiente), Università del Sussex

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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