Le piattaforme di ghiaccio dell'Antartide tremano mentre le temperature globali aumentano: ciò che accadrà dopo dipende da noi

Le piattaforme di ghiaccio dell'Antartide tremano mentre le temperature globali aumentano: ciò che accadrà dopo dipende da noi

Immagini di colossali pezzi di ghiaccio che si tuffano nel mare accompagnano quasi tutte le notizie sui cambiamenti climatici. Spesso può far sembrare il problema remoto, come se gli effetti dell'aumento delle temperature globali si manifestassero altrove. Ma la disgregazione dei vasti serbatoi mondiali di acqua ghiacciata - e, in particolare, le piattaforme di ghiaccio antartiche - avrà conseguenze per tutti noi.

Prima di poter apprezzare come, dobbiamo capire cosa sta guidando questo processo.

Le piattaforme di ghiaccio sono gigantesche piattaforme galleggianti di ghiaccio che si formano dove il ghiaccio continentale incontra il mare. Si trovano in Groenlandia, nel Canada settentrionale e nell'Artico russo, ma il telaio più grande ai margini dell'Antartide. Sono alimentati da fiumi ghiacciati chiamati ghiacciai, che scendono dalla ripida calotta glaciale antartica.

Le piattaforme di ghiaccio fungono da barriera per i ghiacciai, quindi quando scompaiono, è come tirare la spina in un lavandino, consentendo ai ghiacciai di fluire liberamente nell'oceano, dove contribuiscono all'innalzamento del livello del mare.

Se riporti la tua mente al 2002, potresti ricordare l'improvvisa scomparsa di Larsen B, una piattaforma di ghiaccio sulla penisola antartica - la massa di terra simile a una coda che si estende dalla terraferma dell'Antartico occidentale - che si è frammentata in sole sei settimane.

Le piattaforme di ghiaccio dell'Antartide tremano mentre le temperature globali aumentano: ciò che accadrà dopo dipende da noi La Penisola Antartica, evidenziata in rosso, è la parte più settentrionale del continente. Anna Frodesiak / Wikipedia

Prima che Larsen B si sciogliesse, le immagini satellitari mostravano l'acqua di fusione che si raccoglieva enormi stagni in superficie, il precursore di un processo chiamato "hydrofracturing", che letteralmente significa "cracking da acqua".

Le piattaforme di ghiaccio non sono solidi blocchi di ghiaccio: sono costituite da strati con neve fresca nella parte superiore, che contiene molte intercapedini d'aria. Nel corso di molte stagioni, strati di neve si accumulano e si compattano, con il fondo della piattaforma che contiene il ghiaccio più denso. Nel mezzo, c'è un mezzo poroso chiamato firn, che contiene sacche d'aria che assorbono l'acqua di disgelo ogni estate come una spugna.

Nell'estate antartica, le piattaforme di ghiaccio si riscaldano abbastanza da sciogliersi in superficie. Quell'acqua di fusione gocciola nello strato di firn, dove si raffredda quando le temperature scendono di nuovo sotto lo zero. Se la velocità di scioglimento ogni anno è maggiore della velocità con cui quel firn può essere reintegrato dalla neve fresca, allora quelle sacche d'aria alla fine si riempiono, facendo sì che la piattaforma di ghiaccio diventi un pezzo solido.

Se ciò accade, l'estate successiva, quando si verifica lo scioglimento, l'acqua non ha un posto dove andare e quindi si raccoglie negli stagni in superficie. Questo è ciò che possiamo vedere nelle immagini satellitari di Larsen B prima che crollasse.

In questa fase, l'acqua di disgelo inizia a fluire nei crepacci e nelle crepe all'interno della piattaforma di ghiaccio. Il peso dell'acqua che riempie queste spaccature le fa allargare e approfondire, finché all'improvviso, all'improvviso, le crepe raggiungono il fondo dello scaffale e l'intera cosa si disintegra.

Gli scienziati ritengono che il crollo di Larsen B. ha causato da una combinazione di clima persistentemente caldo e uno sfondo di riscaldamento atmosferico in corso, che ha portato tassi di fusione insolitamente alti.

Dopo il suo collasso, i ghiacciai che in precedenza alimentavano Larsen B hanno accelerato, sputando più ghiaccio nell'oceano rispetto a prima. Attualmente è responsabile la Penisola Antartica, un'area che ha visto più della metà delle sue piattaforme di ghiaccio perdere massa intorno a 25% di tutta la perdita di ghiaccio dall'Antartide. Contiene abbastanza ghiaccio per innalzare il livello globale del mare circa 24 cm.

Tre risultati futuri

Ma cosa potrebbe accadere al resto delle piattaforme di ghiaccio dell'Antartide in futuro è ancora incerto. Con il riscaldamento del clima, le piattaforme di ghiaccio hanno maggiori probabilità di collassare e accelerare l'innalzamento del livello del mare globale, ma di quanto? Questo è qualcosa che io e un collega abbiamo esplorato in a nuovo studio.

Abbiamo utilizzato le più recenti tecniche di modellazione per prevedere la suscettibilità delle piattaforme di ghiaccio all'idrofrattura a 1.5 ° C, 2 ° C e 4 ° C di riscaldamento globale, scenari che sono tutti ancora plausibili. Come con Larsen B, la presenza di acqua liquida sulla superficie di una piattaforma di ghiaccio indica che sta diventando meno stabile e quindi vulnerabile al collasso per idrofrattura.

Nel nostro articolo, abbiamo identificato quattro piattaforme di ghiaccio - di cui due nella penisola antartica - che sono a rischio di collasso se le temperature globali aumentano di 4 ° C al di sopra della media preindustriale. Se entrambi dovessero disintegrarsi, i ghiacciai che trattengono potrebbero rappresentare decine di cm di innalzamento del livello del mare, il 10-20% di quanto previsto per questo secolo.

Ma limitare il riscaldamento globale a 2 ° C dimezzerebbe la quantità di superficie della piattaforma di ghiaccio a rischio di collasso intorno all'Antartide. A 1.5 ° C, solo il 14% della superficie della piattaforma di ghiaccio dell'Antartide sarebbe a rischio. Tagliare questo rischio riduce la probabilità che questo vasto e remoto continente contribuisca in modo significativo all'innalzamento del livello del mare.

Chiaramente, ridurre il cambiamento climatico sarà meglio non solo per l'Antartide, ma per il mondo.The Conversation

Circa l'autore

Ella Gilbert, Ricercatore post-dottorato in scienze del clima, Università di Reading

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Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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