Le estinzioni di massa hanno reso la vita sulla Terra più varia e di nuovo possibile

Le estinzioni di massa hanno reso la vita sulla Terra più varia e di nuovo possibile Ton Bangkeaw / Shutterstock

Negli ultimi mezzo miliardo di anni, la Terra è stata colpita ancora e ancora dalle estinzioni di massa, spazzando via la maggior parte delle specie del pianeta. E ogni volta, la vita è guarita e alla fine ha continuato ad aumentare nella diversità.

La vita è incredibilmente resistente o sta succedendo qualcos'altro? Le estinzioni di massa potrebbero effettivamente aiutare la vita a diversificarsi e avere successo - e se sì, come? Dato che attualmente stiamo affrontando un altro evento di estinzione, c'è un'urgenza in più nel tentativo di capire come le estinzioni di massa influenzano la diversità.

L'estinzione di massa è probabilmente il modello più evidente nella documentazione fossile. Numerose specie, persino intere famiglie, scompaiono rapidamente, contemporaneamente, in tutto il mondo. L'estinzione su questa scala di solito richiede una sorta di catastrofe ambientale globale, così grave e così rapida che le specie non possono evolversi e invece scompaiono.

Le estinzioni di massa hanno reso la vita sulla Terra più varia e di nuovo possibile Le eruzioni catastrofiche sono il principale motore delle estinzioni di massa. wikipedia

Le massicce eruzioni vulcaniche hanno spinto le estinzioni alla fine del Devoniano, Permiano e Triassico periodi. Raffreddamento globale e glaciazione intensa guidò le estinzioni Ordivico-Siluriano. Un asteroide causato l'estinzione cretacea dei dinosauri. Queste estinzioni dei "Big Five" attirano più attenzione perché, beh, sono le più grandi. Ma si sono verificati anche molti eventi minori ma ancora minacciosi per la civiltà, come l'impulso dell'estinzione prima dell'evento di fine Permiano.

Questi eventi furono indescrivibilmente distruttivi. L'impatto dell'asteroide Chicxulub che pose fine al periodo cretaceo interruppe la fotosintesi per anni e causò decenni di raffreddamento globale. Tutto ciò che non poteva ripararsi dal freddo o trovare cibo nell'oscurità - che era la maggior parte delle specie - morì. Forse 90% di tutte le specie scomparso in pochi anni.

Ma la vita è tornata indietro e la ripresa è stata rapida. 90% delle specie di mammiferi sono state eliminate dall'asteroide, ma si sono riprese e poi alcune entro 300,000 anni, continuando a evolversi in cavalli, balene, pipistrelli e nostri antenati primati. Uccelli e pesce sperimentato un recupero e una radiazione altrettanto rapidi. E molti altri organismi - serpenti, tonno e pesce spada, farfalle e formiche, erbe, orchidee e astri - si sono evoluti o diversificati allo stesso tempo.

Le estinzioni di massa hanno reso la vita sulla Terra più varia e di nuovo possibile Farfalle e astri si sono diversificati in seguito all'estinzione di massa. wikipedia

Questo modello di recupero e diversificazione è avvenuto dopo ogni estinzione di massa. L'estinzione di Permiano ha visto colpire specie simili a mammiferi, ma rettili fiorì in seguito. Dopo che i rettili hanno sofferto durante l'evento di fine Triassico, i dinosauri sopravvissuti hanno conquistato il pianeta e variegato. Sebbene un'estinzione di massa abbia posto fine ai dinosauri, in primo luogo si sono evoluti solo a causa dell'estinzione di massa.

Nonostante questo caos, la vita si è lentamente diversificata negli ultimi 500m anni. In effetti, molte cose suggeriscono che l'estinzione guida questa crescente diversità. Per uno, i periodi più rapidi di aumento della diversità si verificano immediatamente dopo estinzioni di massa. Ma forse più sorprendente, il recupero non è solo guidato da un aumento del numero di specie.

In una ripresa, gli animali innovano: trovano nuovi modi di guadagnarsi da vivere. Sfruttano nuovi habitat, nuovi cibi, nuovi mezzi di locomozione. Ad esempio, i nostri antenati simili a pesci prima strisciato sulla terra dopo la fine dell'estinzione devoniana.

Innovazione evolutiva

L'estinzione non guida solo questo processo di speciazione. Inoltre guida l'innovazione evolutiva. Non è una coincidenza che il più grande impulso di innovazione nella storia della vita - l'evoluzione di animali complessi nel Esplosione di Cambrian - è successo sulla scia del estinzione dell'Ediacaran animali che li precedevano.

L'innovazione può aumentare il numero di specie che possono coesistere perché consente alle specie di spostarsi in nuove nicchie, invece di combattere su quelle vecchie. I pesci che strisciano sulla terra non competono con i pesci nei mari. I pipistrelli che cacciano di notte con il sonar non competono con gli uccelli che erano attivi durante il giorno. L'innovazione significa che l'evoluzione non è un gioco a somma zero. Le specie possono diversificarsi senza far estinguere gli altri. Ma perché l'estinzione guida l'innovazione?

Le estinzioni di massa hanno reso la vita sulla Terra più varia e di nuovo possibile Oltre 1,000 le specie di pipistrelli si sono evolute senza competere direttamente con gli uccelli. wikipedia

Gli ecosistemi stabili possono impedire l'innovazione. Un lupo moderno è probabilmente un predatore molto più pericoloso di un velociraptor, ma un piccolo mammifero non potrebbe evolversi in un lupo nel Cretaceo perché c'erano velociraptor. Qualsiasi esperimento nel carnivoro sarebbe finito male, con il mammifero mal adattato in competizione con - o appena mangiato da - il già ben adattato Velociraptor.

Ma, dopo un periodo di estinzione, l'evoluzione potrebbe essere in grado di sperimentare progetti inizialmente scarsamente adattati, ma con un potenziale a lungo termine. Se le star dello spettacolo sono sparite, i teorici dell'evoluzione hanno la possibilità di mettersi alla prova.

L'estinzione di Velociraptor ha dato ai mammiferi la libertà di sperimentare nuove nicchie. Inizialmente, erano scarsamente attrezzati per uno stile di vita predatore, ma senza i dinosauri che gareggiavano o mangiavano, non avevano bisogno di essere terribilmente bravi per sopravvivere. Dovevano solo essere buoni come le altre cose in quel momento. Così fiorirono in un vuoto ecologico, evolvendosi infine in cacciatori di pacchi grandi, veloci e intelligenti.

Distruzione creativa

La vita non è solo resistente, prospera nelle avversità. La vita lo farà persino recuperare dal onda corrente di estinzioni indotte dall'uomo. Se domani scomparissimo, le specie si evolverebbero per sostituire i mammut lanosi, gli uccelli Dodo e il piccione passeggero e la vita diventerebbe probabilmente ancora più diversificata rispetto a prima. Questo non giustifica il compiacimento. Non succederà nella nostra vita, o anche nella vita della nostra specie, ma milioni di anni da oggi.

Questa idea secondo cui l'estinzione spinge l'innovazione potrebbe persino applicarsi alla storia umana. L'estinzione della megafauna dell'era glaciale deve aver decimato le bande di cacciatori-raccoglitori, ma potrebbe anche aver dato coltivare un'opportunità per svilupparsi. La Morte Nera ha prodotto indicibili sofferenze umane, ma potrebbe aver portato alla distruzione dei sistemi politici ed economici il Rinascimento.

Gli economisti parlano distruzione creativa, l'idea che creare un nuovo ordine significhi distruggere quello vecchio. Ma l'evoluzione suggerisce che esiste un altro tipo di distruzione creativa, in cui la distruzione del vecchio sistema crea un vuoto e in realtà guida la creazione di qualcosa di nuovo e spesso migliore. Quando le cose sono nel peggiore dei casi è proprio quando l'opportunità è maggiore.The Conversation

Circa l'autore

Nick Longrich, docente senior, paleontologia, Milner Center for Evolution, Università di Bath

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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