Come i cambiamenti climatici stanno raddoppiando gli incendi boschivi negli Stati Uniti

Come i cambiamenti climatici stanno raddoppiando gli incendi boschivi negli Stati Uniti

Un vigile del fuoco affronta un incendio nella foresta nazionale di Klamath in California. Immagine: Kari Greer / US Forest Service via Flickr

Un nuovo studio rileva che il riscaldamento globale provocato dall'uomo è la causa principale di un aumento incessante degli incendi boschivi negli Stati Uniti.

Il cambiamento climatico ha già raddoppiato il numero di incendi boschivi negli Stati Uniti occidentali dagli anni '1980 - ed è una tendenza che continuerà ad aumentare, secondo una nuova ricerca.

Lo studio afferma che l'aumento delle temperature e dell'aridità succhia l'umidità dalle piante, dagli alberi, dalla vegetazione morta sul terreno e dal suolo, e fa parte di una tendenza mondiale di incendi in continuo aumento.

Scienziati della Columbia University Lamont-Doherty Earth Observatory incolpare fermamente i cambiamenti climatici indotti dall'uomo - una dichiarazione significativa in un paese in cui molti sostenitori repubblicani rifiutano ancora di accettare che la combustione dei combustibili fossili stia causando il riscaldamento globale.

C'è stato un vivace dibattito sulla questione e gli scienziati hanno chiarito la ricerca pubblicato nella rivista Atti della National Academy of Science che volevano risolvere il problema.

Più grandi anni di fuoco

"Non importa quanto duramente proviamo, gli incendi continueranno a crescere, e la ragione è molto chiara", dice il coautore dello studio Park Williams, un bioclimatologo dell'Osservatorio della Terra. "Il clima è davvero lo spettacolo in termini di ciò che brucia. Dovremmo prepararci per gli anni di fuoco più grandi di quelli familiari alle generazioni precedenti. "

Gli incendi boschivi negli Stati Uniti occidentali hanno iniziato ad aumentare negli 1980 - misurati per area bruciata, numero di grandi incendi e durata della stagione degli incendi. Gli aumenti sono continuati e, mentre ci sono una serie di fattori che contribuiscono, lo studio conclude che almeno il 55% dell'aumento è dovuto ai cambiamenti climatici causati dall'uomo.

"Un sacco di persone gettano le parole sui cambiamenti climatici e sul fuoco - in particolare, i capi dei vigili del fuoco e il governatore della California l'anno scorso hanno iniziato a chiamare questo 'nuovo normale'", dice l'autore principale dello studio, John Abatzoglou, professore associato di geografia a il University of Idaho. "Volevamo mettere alcuni numeri su di esso."

Dal momento che 1984, le temperature nelle foreste degli Stati Uniti occidentali hanno aumentato 1.5 ° C (2.7 ° F), e la conseguente aridità ha causato la propagazione degli incendi boschivi su altre miglia quadrate 16,000 di quanto avrebbero altrimenti: un'area più grande degli Stati di Massachusetts e Connecticut messi insieme.

"Gli incendi continueranno a crescere - il clima sta davvero guidando lo spettacolo in termini di ciò che brucia"

Williams e Abatzoglou sostengono che la loro ricerca non tiene conto di alcuni fattori che potrebbero essere derivati ​​dal riscaldamento del clima, e quindi potrebbero sottovalutarne l'effetto.

Tra questi ci sono milioni di alberi uccisi negli ultimi anni dai coleotteri che preferiscono il clima più mite e il calo dell'umidità del suolo primaverile provocato dal precedente scioglimento delle nevi. C'è anche la prova che fulmine - la solita scintilla iniziale degli incendi boschivi - può aumentare con il riscaldamento globale.

L'aumento complessivo degli incendi boschivi dagli 1980 è considerevolmente maggiore di quanto i ricercatori attribuiscono esclusivamente al cambiamento climatico; il resto è dovuto ad altri fattori.

Un fattore è stato l'oscillazione climatica naturale a lungo termine sull'Oceano Pacifico che ha allontanato le tempeste dagli Stati Uniti occidentali.

Un altro è l'antincendio stesso. Esponendo costantemente gli incendi, le autorità hanno permesso alle aree che "risparmiavano" di accumulare più combustibile a secco, che in seguito si infiammava e provocava incendi sempre più catastrofici.

Combattere gli incendi boschivi

I costi della lotta agli incendi boschivi sono aumentati drasticamente, e il governo federale ha speso da solo più di $ 2.1 miliardi l'anno scorso. "Stiamo assistendo alla conseguenza di una soppressione del fuoco di grande successo, ma ora non ha più successo", afferma Abatzoglou.

Gli incendi di tutti i tipi sono in aumento in tutto il mondo, spesso con a sospetto collegamento climatico. Molti vedono un enorme incendio che ha raso al suolo parte della città settentrionale di Fort McMurray in Alberta, in Canada, lo scorso maggio a seguito di una tendenza al riscaldamento che sta prosciugando le foreste settentrionali.

Gli incendi si sono anche diffusi al di là, nel regioni della tundra, in luoghi in cui non si vedono incantesimi da migliaia di anni.

Gli effetti vanno oltre la perdita di alberi e altra vegetazione. Uno studio 2012 stima che il fumo degli incendi boschivi in ​​tutto il mondo causi effetti a lungo termine sulla salute che uccidono alcune persone 340,000 ogni anno, principalmente nell'Africa sub-sahariana e nel sud-est asiatico.

Il carbonio rilasciato nell'aria aumenta il carico dei gas serra già presenti, producendo così ancora più riscaldamento. E fuliggine che si deposita sulla neve e sul ghiaccio li induce ad assorbire più calore e a sciogliersi più velocemente. - Climate News Network

Circa l'autore

paul marronePaul Brown è l'editore congiunto di Climate News Network. È un ex corrispondente per l'ambiente del Guardian e scrive anche libri e insegna giornalismo. Può essere raggiunto a [email protected]


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