La tempesta di sabbia di Pechino era in realtà una tempesta di polvere: perché è molto peggio

La tempesta di sabbia di Pechino è stata in realtà una tempesta di sabbia - e questo è molto peggio

I cieli di Pechino sono diventati arancioni di recente, grazie a quanto ampiamente riportato come a massiccia tempesta di sabbia.

Il problema, almeno in termini di salute pubblica, è che in realtà non è stata una tempesta di sabbia. Era un tempesta di sabbia.

Potrebbe sembrare un atto di pedanteria geologica, ma rappresenta una differenza cruciale e si riduce a una questione di dimensioni. I granelli di sabbia sono particelle minerali di diametro superiore a 0.06 mm, del tipo che graffia le caviglie in una giornata ventosa in spiaggia e finisce per rovinare il picnic sentendosi croccante nei panini. La polvere è potenzialmente un problema molto più serio della sabbia che soffia.

Le particelle di polvere (o limo e argilla come le chiamerebbero molti geologi) sono quei grani più piccoli, che si sentirebbero setosi al tatto e non graffiano la pelle. Fondamentalmente, questi chicchi più piccoli e più leggeri possono viaggiare molto, molto più lontano.

Non dipendono dal luppolo balistico a breve distanza dei granelli di sabbia, ma possono trovarsi sospesi in un processo atmosferico globale che li vede trasferiti in tutto il mondo. La sabbia non soffierà facilmente per centinaia di chilometri, o anche in tutto il mondo, la polvere lo farà.

Anche la dimensione dei grani è importante poiché le particelle di polvere più fini - quelle inferiori a 10 micrometri (pm10) e soprattutto inferiori a 2.5 micrometri (pm2.5) - sono gravi per la salute umana pericoli, poiché sono abbastanza piccoli da essere aspirati in profondità nei polmoni.

Le tempeste di polvere in Cina si sono verificate da molto prima che gli esseri umani avessero un impatto diffuso sul paesaggio. Durante le ripetute ere glaciali degli ultimi 2.6 milioni di anni, enormi volumi di polvere sono stati generati dall'avanzamento e dal ritiro delle calotte glaciali, che si sono depositati per formare depositi noti come loess.

Nel corso dei millenni, questi si sono accumulati a spessore fino a 350 metri per formare l'altopiano cinese del Loess, coprendo un'area più grande della Francia. Il loess è ricco di nutrienti minerali e rende il terreno agricolo produttivo. È in gran parte questo terreno agricolo che ora viene nuovamente eroso dal vento e sta ricircolando come polvere.

La tempesta di sabbia di Pechino era in realtà una tempesta di polvere: perché è molto peggio Mappa della tempesta di sabbia del marzo 2021, che mostra i venti che soffiano dall'altopiano del Loess verso Pechino. NASA

Se in passato abbiamo assistito a cambiamenti così drammatici, la frequenza delle tempeste di sabbia sta cambiando adesso? Non è saggio estrapolare da una singola regione come la Cina al globo, poiché il modello è complesso e c'è molta variabilità anche all'interno della regione. In realtà ci sono molte prove che la frequenza delle tempeste di sabbia è diminuita in Cina negli ultimi pochi giorni decenni. Altro studi hanno suggerito un aumento delle tempeste di sabbia in alcune regioni della Cina negli ultimi secoli.

A livello globale, il quadro è altrettanto complesso. Studi in Israele hanno suggerito un aumento delle tempeste di sabbia negli ultimi 30 anni, mentre altre ricerche lo hanno fatto implicito una riduzione della frequenza in altre regioni.

In parte umani, in parte natura

Allora, cosa sta causando le attuali tempeste di sabbia? È un processo puramente naturale, o una funzione del cambiamento climatico, o forse una cattiva gestione del territorio? La risposta è complessa e probabilmente include un po 'di ciascuno di questi fattori.

Una recente studio ha considerato il ruolo combinato che i diversi regimi dinastici e il cambiamento climatico hanno avuto sulla frequenza delle tempeste di sabbia in Cina negli ultimi 2,000 anni, e ha mostrato che un aumento delle tempeste di sabbia ha coinciso sia con l'aumento della popolazione che con il rafforzamento della circolazione dei monsoni asiatici. Paradossalmente, l'aumento dell'attività delle tempeste di sabbia si è verificato durante i periodi di aumento delle piogge, poiché ha permesso alle dinastie di prosperare e alla popolazione di crescere, aumentando la domanda di bonifica dei terreni agricoli.

La tempesta di sabbia di Pechino era in realtà una tempesta di polvere: perché è molto peggio Il Ciad genera gran parte della polvere del mondo. Torsten Pursche / persiane

In altri luoghi, il processo è per lo più naturale. Ad esempio, la depressione di Bodélé, remota e poco abitata in Ciad, nel Sahara, è la più grande fonte di polvere atmosferica nel mondo, nonostante le sue modeste dimensioni. Ciò è dovuto alla coincidenza delle condizioni iper-aride del deserto, una superficie molto erodibile fatta di depositi lacustri di reliquie fini e montagne vicine che convogliano il vento attraverso la superficie.

Sembra, a prima vista, un quadro inesorabilmente desolante dell'erosione del paesaggio, della perdita di terreni agricoli produttivi, dell'inquinamento atmosferico e degli impatti sulla salute, eppure c'è un aspetto finale nella storia delle tempeste di sabbia. Ad alcuni è stato riconosciuto il loro ruolo nel trasporto di nutrienti minerali cruciali, in particolare il ferro, negli oceani tempo, e così le tempeste di polvere sono talvolta considerate "fertilizzanti" del fitoplancton degli oceani - la base della maggior parte delle catene alimentari oceaniche.

A 2014 studio ha suggerito che più di tre quarti del ferro disciolto nell'Atlantico settentrionale fosse derivato dalla polvere del Sahara portata dal vento, e altri studi hanno suggerito che la polvere sahariana gioca un ruolo cruciale nel fertilizzare la foresta pluviale amazzonica con il fosforo nutriente. In quanto tale, la storia della polvere del deserto portata dal vento, come quella vista questa settimana a Pechino, è multiforme e di portata globale.The Conversation

Circa l'autore

Matt Telfer, professore associato di geografia fisica, Università di Plymouth

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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