Il cambiamento climatico sta rendendo le foreste delle Montagne Rocciose più infiammabili ora che mai negli ultimi 2,000 anni

Immagine L'East Troublesome Fire del Colorado ha saltato il Continental Divide il 22 ottobre 2020 e alla fine è diventato il secondo incendio più grande del Colorado mai registrato. Lauren Dauphin/Osservatorio della Terra NASA

Lo siccità eccezionale negli Stati Uniti occidentali ci sono persone in tutta la regione sul bordo dopo l' incendi da record del 2020. L'anno scorso, solo il Colorado ha visto i suoi tre più grandi incendi nella storia dello stato, uno che è bruciato alla fine di ottobre e ha attraversato l'arido Continental Divide ben al di sopra della linea degli alberi.

Quegli incendi non erano solo estremi. Le prove ora mostrano il now stagione degli incendi 2020 ha spinto questi ecosistemi a livelli di combustione senza precedenti per almeno 2,000 anni.

Quella prova, che descriviamo in uno studio pubblicato il 14 giugno 2021, funge da esempio che fa riflettere su come il cambiamento climatico stia alterando gli ecosistemi da cui dipendono vite ed economie. Uno studio precedente quasi un decennio fa ha avvertito che entro la metà del 21° secolo, il riscaldamento climatico potrebbe aumentare la combustione oltre i livelli storici e trasformare alcune foreste delle Montagne Rocciose. I nostri risultati mostrano che tali cambiamenti nell'attività degli incendi sono ora in corso.

I grafici mostrano l'attività del fuoco che aumenta con la temperatura nel tempo Storicamente, gli incendi bruciavano in media nelle Montagne Rocciose centrali subalpine ogni 230 anni. Ciò è aumentato in modo significativo nel 21° secolo. Filippo Higuera

Entrare in un territorio inesplorato

Come paleoecologi, scienziati che studiano come e perché gli ecosistemi sono cambiati in passato, abbiamo trascorso decenni a ricercare come incendi boschivi, clima di foreste cambiare nel tempo.

Eravamo in grado di guardare al passato quando si verificavano eventi rari come grandi incendi e dire "l'abbiamo già visto di i nostri ecosistemi si sono generalmente ripresi.” Negli ultimi anni, tuttavia, è diventato sempre più chiaro che molti ecosistemi stanno entrando in un territorio inesplorato.

Assistendo agli incendi eccezionalmente grandi che bruciano nelle foreste d'alta quota nel 2020, insolitamente alla fine della stagione, ci siamo chiesti se stessimo vivendo qualcosa di veramente senza precedenti.

In Colorado e Wyoming, i più grandi incendi del 2020 stavano bruciando in una regione dove il nostro riparazioni le squadre hanno trascorso oltre 15 anni a sviluppare registrazioni della storia degli incendi e del cambiamento dell'ecosistema dai materiali conservati nel fondo dei laghi. Questo lavoro si è concentrato sulla comprensione di come il cambiamento climatico potrebbe un giorno influenzare gli incendi boschivi. Abbiamo guardato a quei record per una risposta.

Prove di incendi del passato conservate nei sedimenti lacustri

Quando un fuoco brucia una foresta, invia nell'aria minuscoli frammenti di carbone. Se c'è un lago nelle vicinanze, parte di quel carbone si depositerà sul fondo, aggiungendosi agli strati che si accumulano ogni anno. Immergendo un lungo tubo nel fango ed estraendo un nucleo, possiamo esaminare la storia del paesaggio circostante, rivelata negli strati di tutto ciò che è sprofondato sul fondo nel corso di migliaia di anni.

La datazione al carbonio degli aghi e dei ramoscelli degli alberi ci aiuta a determinare l'età di ogni strato in un nucleo. Il polline conservato nei sedimenti può dirci cosa è cresciuto nelle vicinanze. E densi strati di carbone ci dicono quando gli incendi hanno bruciato.

Scienziati su una zattera che esaminano un nucleo di sedimenti Philip Higuera (a destra) e il suo team esaminano un nucleo di sedimenti del lago Chickaree, nel Parco nazionale delle montagne rocciose, utilizzato per ricostruire la storia del fuoco e della vegetazione nel corso di migliaia di anni. Grace Carter

Abbiamo usato tali registrazioni di incendi del passato conservati nei sedimenti di 20 laghi nelle Montagne Rocciose centrali. In totale, le dozzine di ricercatori che hanno aiutato ad analizzare questi nuclei hanno contato oltre 100,000 minuscoli pezzi di carbone, all'interno delle migliaia di strati di 0.5 centimetri di sedimenti lacustri esaminati. Identificare aumenti distinti nell'accumulo di carbone all'interno dei nuclei ci consente di stimare quando gli incendi hanno bruciato intorno a un lago e confrontare i modelli di oggi con quelli del lontano passato.

Il risultato: il vasto incendio nel 21° secolo non ha precedenti in questa regione negli ultimi 2,000 anni.

Brucia quasi il doppio rispetto al passato

Abbiamo stimato che gli incendi hanno bruciato le foreste intorno a ciascun lago una volta ogni 230 anni, in media, negli ultimi 2,000 anni. Solo nel 21° secolo, la velocità di combustione è quasi raddoppiata, con un incendio che ora dovrebbe bruciare un determinato punto una volta ogni 117 anni.

Una scienziata tiene in mano un piccolo contenitore con dentro piccoli granelli di carbone. Kyra Wolf tiene in mano una fiala contenente carbone e altro materiale organico da una fetta di mezzo centimetro di un nucleo di sedimenti lacustri. Università del Montana Due lunghi e sottili nuclei di fango contrassegnati da una linea ogni mezzo centimetro per l'analisi. In laboratorio, le carote di sedimento vengono aperte ed esaminate in dettaglio. La variazione di colore riflette le differenze nel materiale caduto nel lago in momenti diversi nel corso dei secoli. Università del Montana

Ancora più sorprendente, gli incendi nel 21° secolo stanno ora bruciando il 22% più spesso rispetto al più alto tasso di incendio raggiunto nei precedenti 2,000 anni.

Quel record precedente è stato stabilito circa 1,100 anni fa, durante quella che è nota come l'anomalia climatica medievale. L'emisfero settentrionale a quel tempo era di 0.3 C (0.5 F) più caldo rispetto alla media del XX secolo. Le foreste subalpine nelle Montagne Rocciose centrali durante l'Anomalia Climatica del primo Medioevo bruciavano in media una volta ogni 20 anni. Per mettere in prospettiva la temperatura di quel periodo, l'emisfero settentrionale nel 150 era 1.28 C (2.3 F) al di sopra della media del XX secolo.

In uno studio precedente basato su un sottoinsieme degli stessi record, il L'anomalia climatica medievale si è distinta come un presagio di quello che potrebbe accadere mentre le foreste delle Montagne Rocciose si riscaldavano. La ricerca nella foresta boreale dell'Alaska centrale ha anche documentato combustione senza precedenti negli ultimi decenni.

Il cambiamento climatico è il colpevole, con i complici

La ricerca collega chiaramente i recenti aumenti dell'attività degli incendi in tutto l'Occidente a estati sempre più calde e secche di cambiamento climatico causato dall'uomo. La nostra prova mostra che il tasso di combustione negli ultimi 2,000 anni ha anche seguito variazioni più piccole nel clima nelle Montagne Rocciose centrali.

Le condizioni più calde e secche rendono la vegetazione più infiammabile, caricando i dadi per la possibilità di grandi incendi. Attività umane, con storia della soppressione della maggior parte degli incendi di alberi uccisi dagli insetti tutti influenzano quando, dove e come bruciano gli incendi. Queste influenze variano in tutto l'Occidente e ciascuno è stratificato sulle condizioni più calde e secche del 21° secolo.

Adattarsi a un futuro diverso dal passato sarà una sfida significativa per gestori del territorio, decisori politici e comunità. Ridurre le minacce di aumento degli incendi richiede entrambe le cose lotta al cambiamento climatico e imparare a vivere in modi che aiutano a rendere le nostre comunità più resiliente al nostro futuro a rischio di incendio.

Circa l'autore

Philip Higuera, professore di ecologia del fuoco e paleoecologia, Università del Montana
 

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Questo articolo è originariamente apparso su The Conversation

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