Risolvere l'altra minaccia climatica dell'olio di palma

Risolvere l'altra minaccia climatica dell'olio di palma

Le emissioni di metano dalle piantagioni di palma da olio contribuiscono in modo crescente al cambiamento climatico. Ma potrebbero essere trasformati in energia rinnovabile con la tecnologia esistente.

Stare accanto a una laguna di acque reflue di olio di palma può favorire un vago senso di disagio. La superficie marrone torbida appare più fusa che acquosa, ricoperta di bolle torbide che suggeriscono l'imminente comparsa di una bestia mitica. Inoltre, fa schifo.

Migliaia di queste lagune sono sparse nei tropici e il numero sta crescendo costantemente. Se ti trovi accanto a uno di loro, le bolle che vedrai sono davvero il prodotto della vita sotterranea. Ma non è un mostro nascosto. Invece, innumerevoli miliardi di microbi (e forse alcuni coccodrilli) masticano gettando il flusso di rifiuti. Ogni bolla è piena di gas metano, che fuoriesce da queste lagune a velocità incredibilmente elevate. Lancia un fiammifero sulla superficie schiumosa e potrebbe prendere fuoco.

Dopo l'anidride carbonica, il metano è la principale causa del riscaldamento del pianeta. Recentemente, in un articolo su Nature Climate Change, abbiamo dimostrato che il metano prodotto da una tipica laguna di palma da olio ha lo stesso impatto climatico annuale della guida di 22,000 autovetture. Con oltre un migliaio (e in aumento) impianti di lavorazione dell'olio di palma ora in funzione, le emissioni di metano dalle acque reflue dell'olio di palma rappresentano più di un terzo del potenziale di riscaldamento del rilascio di gas a effetto serra dalla distruzione della foresta pluviale e delle torbiere in Malesia e Indonesia, dove 85 per cento dell'olio di palma viene prodotto. Le perdite di metano da olio di palma equivalgono già a quasi il 10 percento della quantità di metano derivante dalla produzione e dal trasporto di gas naturale globale. Man mano che l'industria si sposta verso l'intensificazione piuttosto che l'espansione del terreno, l'importanza relativa del metano delle acque reflue non farà che aumentare (le pratiche di intensificazione che determinano rendimenti più elevati creeranno alla fine acque reflue più ricche e, a loro volta, più metano).
Il metano che ribolle sulla superficie di una laguna

Le piantagioni di olio di palma contribuiscono in crescita al cambiamento climatico

Le emissioni di metano nelle acque reflue delle piantagioni di olio di palma contribuiscono in modo crescente al cambiamento climatico. Philip Taylor e il team hanno quantificato il potenziale bioenergetico di questo sistema lagunare a Coopeagropal RL in Costa Rica (http://www.coopeagropal.com/). Il metano, visto ribollire in superficie, viene ora utilizzato in un impianto di biogas per la produzione di elettricità. Foto di Philip Taylor.

Le lagune di palme perdono enormi quantità di metano perché sono l'estremità stretta di un imbuto. Proprio come uno spartiacque può concentrare la quantità di pioggia di una contea attraverso un fiume largo solo un tiro di schioppo, vaste piantagioni di palme sfruttano alcuni dei più alti tassi di produttività delle piante sulla Terra e li spingono attraverso un unico impianto di lavorazione. Gran parte diventa tutto, dal dentifricio ai Tater Tots. Il resto va in quelle lagune. E come con qualsiasi impianto di trattamento delle acque reflue, le lagune sono progettate per abbattere enormi quantità di materia organica, la maggior parte della quale diventa metano. Su larga scala, questa è una cattiva notizia per il clima.

Questo è solo il costo per fare affari, giusto? Beh, forse no. Le stesse caratteristiche che creano elevate emissioni di metano nelle acque reflue si sommano a un'opportunità in gran parte insoddisfatta: il metano concentrato è energia da prendere. Per ogni frantoio di palma, tutto ciò di cui hai bisogno è un tetto sulle lagune e un generatore di biogas accanto, e l'impatto sul clima è ridotto di 34 volte mentre viene generata abbastanza nuova energia per decine di migliaia di famiglie rurali. La tecnologia del biogas è vecchia di decenni e spesso viene utilizzata negli impianti di depurazione negli Stati Uniti e in Europa. Sappiamo come farlo e funziona.

Eppure meno del 5% dei frantoi di palma del mondo dispone di sistemi di cattura del biogas, perché, per la maggior parte degli impianti, non vale l'investimento. Il metano delle acque reflue potrebbe alimentare lo stesso frantoio di palma, ma la maggior parte già sfrutta i flussi di rifiuti solidi per la bioenergia. Vendi energia alla rete e gli investimenti anticipati in impianti di biogas possono generare un profitto considerevole entro pochi anni, ma molte piantagioni sono troppo remote per l'accesso alla rete attuale. E per gli stabilimenti vicini alla rete, possono essere difficili da acquisire accordi di acquisto di energia elettrica affidabili e tariffe di alimentazione adeguate per i sussidi ai combustibili fossili. La maggior parte delle nazioni tropicali non dispone di politiche energetiche innovative in grado di integrare energia rinnovabile distribuita su piccola scala (eccezioni degne di nota sono la Thailandia e il Brasile). E anche se gli impianti di biogas possono generare profitti, i rendimenti finanziari spesso impallidiscono rispetto a quelli attesi dagli investimenti del core business come il land banking, l'aumento dei rendimenti e lo sviluppo delle piantagioni.

La maggior parte delle emissioni di gas serra tende a verificarsi nelle catene di approvvigionamento. Rendi verdi quelli e inizi a fare una vera ammaccatura e forse allo stesso tempo realizzi un profitto.

Una valutazione più elevata delle emissioni di CO2 nei mercati del carbonio aiuterebbe

Tuttavia, ci sono modi in cui potremmo vedere un'adozione più rapida. Una valutazione più elevata delle emissioni di CO2 nei mercati del carbonio aiuterebbe. Dal 2008 al 2011, il carbonio è stato scambiato ben al di sopra di $ 10 per tonnellata e gli stabilimenti di palma da olio sono stati in grado di finanziare i sistemi di cattura del metano attraverso i ricavi del carbonio tramite il meccanismo di sviluppo pulito delle Nazioni Unite. L'aggiunta di rendimenti energetici ha appena reso l'accordo più dolce, dando vita alla prima ondata di impianti di biogas in tutto il settore. Ma quando il prezzo del carbonio è crollato, lo sviluppo del biogas è in gran parte evaporato.

Al posto di prezzi interessanti del carbonio, la pressione sulle catene di approvvigionamento aziendali "verdi" potrebbe fare la differenza. Le aziende lungimiranti si stanno già muovendo rapidamente per ridurre le emissioni di gas serra nel tentativo di ridurre i rischi di carbonio e migliorare i rendimenti finanziari. Per la maggior parte, gli sforzi di mitigazione si sono concentrati sulle emissioni derivanti dalle operazioni, le cosiddette emissioni di SCOPO 1 e 2. Ma la maggior parte delle emissioni di gas serra tendono a verificarsi nelle catene di approvvigionamento, le cosiddette emissioni di SCOPO 3. Rendi verdi quelli e inizi a fare una vera ammaccatura e forse allo stesso tempo realizzi un profitto.
Sistema di alimentazione a biogas

Le emissioni di metano nelle acque reflue delle piantagioni di olio di palma contribuiscono in modo crescente al cambiamento climatico. Ma potrebbero essere trasformati in energia rinnovabile con la tecnologia esistente, come questo sistema di alimentazione a biogas in Thailandia. Foto per gentile concessione di Univanich Palm Oil PCL.

Unilever, utilizza circa il 3 percento dell'olio di palma mondiale

Prendiamo Unilever, che utilizza circa il 3% dell'olio di palma mondiale per i suoi marchi di prodotti per la casa. L'azienda ha intrapreso un'azione coraggiosa per ridurre la deforestazione che produce carbonio all'interno della sua catena di approvvigionamento, ma le sue emissioni di metano nella catena di approvvigionamento sono alla pari con le emissioni legate ai combustibili fossili della Cambogia o dell'Uganda, con emissioni di metano da olio di palma circa il doppio a livello aziendale SCOPO 1 e 2 emissioni e quasi quattro volte le riduzioni totali delle emissioni ottenute dai miglioramenti nelle operazioni di produzione e logistica dal 2008 al 2012. Questa stessa storia si ripete per molte altre società domestiche, tra cui Proctor and Gamble, Walmart, Kraft, Nestlé, Cadbury, la Hershey Company , McDonald's, PepsiCo, Colgate, General Mills e Kellogg's. Le emissioni di SCOPE 3 volano in gran parte sotto gli occhi del pubblico.

Se Unilever convertisse i suoi rifiuti di metano in energia, potrebbe fornire energia rinnovabile a oltre 1 milione di famiglie nelle zone rurali della Malesia e dell'Indonesia, dove proviene la maggior parte del suo olio di palma. Ogni struttura costerebbe approssimativamente dai 3 milioni ai 5 milioni di dollari e il ritorno sull'investimento tipico varierebbe dal 6% a oltre il 20% durante la durata del progetto. Unilever sta già catturando energia nei rifiuti: 30 dei suoi 252 siti di produzione hanno energia basata sulla biomassa, che genera il 7% del suo consumo energetico. Lo stesso potrebbe accadere per le acque reflue metano.

Fino a quando la domanda di mercato non aumenterà in India e Cina, l'altra metà dell'olio di palma sostenibile prodotto sarà venduta a tariffe convenzionali, creando un disincentivo per i coltivatori a investire nel prodotto certificato. È molto più difficile spingere una catena che tirarne una.

La pressione dei consumatori ha iniziato a fare ammaccatura

Nel frattempo, la pressione dei consumatori ha iniziato a intaccare le emissioni di gas serra dell'olio di palma. Recentemente, Unilever ha firmato un impegno per fermare la distruzione delle foreste che emettono carbonio con il suo fornitore Wilmar, che controlla il 45% della produzione globale di olio di palma. Questo ha un costo per Wilmar, poiché la maggior parte delle foreste pluviali vale ancora più da morto che da vivo. Un altro gigante dell'olio di palma, Golden Agri Resources, si è recentemente impegnato a ridurre la deforestazione in tutta la sua catena di approvvigionamento. Pressioni e strumenti politici simili potrebbero aiutare a catalizzare lo sviluppo del biogas. Si prevede che la Roundtable for Sustainable Palm Oil, i cui membri vendono prodotti privi di deforestazione, richiederanno la mitigazione del metano per la certificazione in futuro. La RSPO è stata determinante nel portare l'olio di palma sostenibile sul mercato, ma mentre negli Stati Uniti può sembrare che l'organizzazione stia facendo la differenza, non è particolarmente influente su scala globale. L'olio di palma certificato RSPO ha raggiunto il 15% del volume di mercato e solo la metà di esso viene venduta a prezzi più alti che giustificherebbero i costi coinvolti nella creazione di un prodotto certificato. Fino a quando la domanda di mercato non aumenterà in India e Cina, l'altra metà dell'olio di palma sostenibile prodotto sarà venduta a tariffe convenzionali, creando un disincentivo per i coltivatori a investire nel prodotto certificato. È molto più difficile spingere una catena che tirarne una.

In modo incoraggiante, il governo indonesiano ha lanciato l'iniziativa Indonesia Sustainable Palm Oil, rendendo obbligatorio per le aziende produttrici di olio di palma che operano in Indonesia compiere sforzi per l'installazione di sistemi di cattura del biogas. Tuttavia, compiere sforzi non si traduce in installazione e (per una buona ragione) la cattura del metano nelle acque reflue è una priorità secondaria dell'iniziativa per rallentare la deforestazione dilagante. Inoltre, la conformità non avrà effetto fino al 2020. Per questi e altri motivi, rendere più ecologiche le filiere può essere difficile e per ora acquistare olio di palma sostenibile certificato è un modo lento per catalizzare lo sviluppo del biogas.

Tuttavia, come sostiene un recente saggio in questa rivista, prendere di mira i problemi dei punti caldi solo in pochi luoghi a livello globale può ottenere progressi sostanziali verso la mitigazione del clima. Le acque reflue dell'olio di palma sono uno di quei posti. Presi insieme, l'ascesa dei quadri normativi, l'eventuale prospettiva di un'adeguata valutazione del carbonio e i cambiamenti nel comportamento dei consumatori e dei partner aziendali dovrebbero iniziare a invertire la tendenza.

Riguardo agli Autori

sarto filippoPhilip Taylor è un borsista post-dottorato presso l'Università del Colorado Boulder. La sua ricerca si concentra su come gli esseri umani stanno cambiando la Terra e cosa significano questi cambiamenti per il benessere umano e dell'ecosistema, in particolare ai tropici. È appassionato di sviluppare strategie per un futuro sostenibile e metterle in atto nel settore pubblico e privato.

 

townend alanAlan Townsend è professore di ecologia e biologia evolutiva e membro dell'Istituto di ricerca artica e alpina presso l'Università del Colorado Boulder. Il suo gruppo di laboratorio studia come stanno cambiando i principali cicli biogeochimici della Terra e cosa significa per gli ecosistemi da cui dipendiamo tutti.

 

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