Il biossido di carbonio può trasformarsi in un combustibile utilizzabile

Il biossido di carbonio può trasformarsi in un combustibile utilizzabile

La lamina da cucina dei rifiuti produce idrogeno. Immagine: da Stu Spivack, tramite Wikimedia Commons

Con l'acqua, la luce e il metallo di scarto, puoi trasformare i gas serra in rocce. Con la luce, puoi trasformare l'acqua in idrogeno, un combustibile utilizzabile.

Scienziati in Gran Bretagna hanno testato un modo per trasformare l'anidride carbonica in gas serra in roccia, usando acqua di mare, luce solare e rottami metallici - e uno dei rifiuti è l'idrogeno, potenzialmente un combustibile utilizzabile.

I ricercatori in Giappone hanno escogitato un processo ancora più semplice per produrre idrogeno: hanno elaborato le modalità di utilizzo luce naturale e un nuovo tipo di catalizzatore per trasformare l'acqua in idrogeno.

Ogni processo è ancora in fase di ricerca. Ma entrambi sono esempi degli straordinari livelli di ingegnosità e immaginazione al lavoro nei laboratori e nelle istituzioni di ricerca del mondo, mentre gli scienziati di tutto il mondo cercano nuovi modi per aggirare l'uso dei combustibili fossili che rilasciano livelli sempre più elevati di gas serra nell'atmosfera, per guidare il riscaldamento globale e far precipitare pericolosi cambiamenti climatici.

In passato 12 mesi, i ricercatori hanno elaborato come generare carburante per aerei da aria, luce solare e acqua; come sfruttare il evaporazione dell'acqua come nuova fonte di energia rinnovabile; e come usare il fogliame "bionico" per fare da precursore ai combustibili liquidi che potrebbero guidare un trattore e persino il fertilizzante che il trattore si sarebbe diffuso.

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I ricercatori di tutto il mondo utilizzano nuove idee, nuove tecnologie e nuovi materiali to affrontare la grande sfida energeticae il loro messaggio è chiaro: dovrebbe essere possibile alimentare il mondo senza bruciare carbone, gas naturale o petrolio.

Gli ultimi esperimenti partono da due punti. Uno è che l'anidride carbonica ora pompata come rifiuti dalle ciminiere delle fabbriche e dagli scarichi delle auto è una potenziale risorsa industriale che potrebbe essere riciclata come combustibile, o almeno eliminata del tutto dal ciclo atmosferico e immagazzinata in modo sicuro da qualche parte.

L'altro è che le tecnologie dell'energia solare, eolica e idrica sono già state sviluppate in modi che potrebbero fornire risposte sempre più sofisticate allo smaltimento dell'anidride carbonica o alla sostituzione di combustibili fossili.

Scienziati dal Regno Unito riportano nel diario chemsuschem che hanno caricato un reattore in alluminio con acqua di mare e scarti di alluminio sotto forma di carta da cucina e altri involucri.

"Il nostro lavoro dimostra il potenziale per la produzione efficiente ed economica di idrogeno dall'acqua"

Hanno quindi pompato un mix di azoto e anidride carbonica nel loro reattore e hanno gestito l'elettricità dai pannelli solari attraverso il mix. E il processo ha trasformato l'alluminio residuo in un innocuo minerale cristallino chiamato dawsonite.

"Decine di milioni di tonnellate di rifiuti di alluminio non vengono riciclate ogni anno, quindi perché non utilizzarle al meglio per migliorare il nostro ambiente? "L'alluminio in questo processo può anche essere sostituito dal ferro, un altro prodotto che va sprecato in milioni di tonnellate", ha detto Michael North, un professore di chimica all'Università di York. "L'utilizzo di due dei metalli più abbondanti nella crosta terrestre significa che questo processo è altamente sostenibile".

Lui ei suoi colleghi stimano che tali tecnologie possano rappresentare 850 milioni di tonnellate di anidride carbonica ogni anno: un gas che altrimenti scapperebbe nell'atmosfera del pianeta potrebbe essere neutralizzato come roccia. E uno dei sottoprodotti del processo è l'idrogeno: la squadra di York deve ancora escogitare modi per sfruttare il gas.

Ma gli scienziati giapponesi e cinesi segnalano nel Journal of American Chemical Society che possono lavorare la stessa magia senza metallo.

Sfida di economicità

Hanno sviluppato un fotocatalizzatore a base di fosforo e nitruro di carbonio grafitico in grado di generare idrogeno dall'acqua: inaspettatamente, può farlo anche con luce a bassa energia, vicino all'infrarosso.

L'idrogeno come carburante alimenta già gli autobus e le auto: la grande sfida è trovare il modo di consegnare il gas a basso costo come i combustibili del petrolio.

"L'economia dell'idrogeno affronta molte sfide, ma il nostro lavoro dimostra il potenziale per produrre in modo efficiente ed economico idrogeno dall'acqua con un fotocatalizzatore basato su elementi ampiamente abbondanti", ha affermato Tetsuro Majima dell'Università di Osaka, che ha guidato lo studio.

"Questo è un passo importante verso la realizzazione di altre tecnologie basate sull'idrogeno economicamente e ambientalmente valide." - Climate News Network

L'autore

Tim Radford, giornalista freelanceTim Radford è un giornalista freelance. Ha lavorato per Il guardiano per 32 anni, diventando (tra le altre cose) lettere editore, editor di arti, redattore letterario e redattore scientifico. Ha vinto il Associazione degli scrittori britannici di scienza premio per scrittore scientifico dell'anno quattro volte. Ha servito nel comitato del Regno Unito per il Decennio internazionale per la riduzione delle calamità naturali. Ha tenuto conferenze sulla scienza e sui media in dozzine di città britanniche e straniere. 

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