Esagerare la quantità di CO₂ che può essere assorbita dai rischi legati alla piantagione di alberi che scoraggiano l'azione climatica cruciale

Esagerare la quantità di CO₂ che può essere assorbita dai rischi legati alla piantagione di alberi che scoraggiano l'azione climatica cruciale
Una lunga strada da percorrere ... Amenic181 / Shutterstock

Piantare quasi un miliardo di ettari di alberi in tutto il mondo è lo "strumento più grande ed economico" per affrontare il cambiamento climatico, secondo un nuovo studio. I ricercatori hanno affermato che la riforestazione potrebbe rimuovere gigatonnellate di carbonio 205 dall'atmosfera, equivalenti a circa 20 anni di emissioni attuali del mondo. Questo ha criticato come un'esagerazione. In realtà potrebbe essere pericoloso.

Sebbene il documento stesso non includesse costi, i ricercatori hanno suggerito una stima del caso migliore di soli $ 300 miliardi di dollari per piantare alberi su 0.9 miliardi di ettari. Questo è solo 40 centesimi USA per tonnellata di anidride carbonica (CO₂) rimosso. Studi più dettagliati sui costi della rimozione del carbonio attraverso il rimboschimento avvicinano il dato US $ 20-50 per tonnellata - e anche questo può essere ottimista su scale così grandi.

La nostra ricerca suggerisce che le promesse implicite in tali studi potrebbero effettivamente arrecare azioni significative ai cambiamenti climatici. Ciò è dovuto a ciò che chiamiamo "dissuasione di mitigazione"- le promesse di una rimozione economica e semplice di CO₂ in futuro renderanno meno probabile che tempo e denaro vengano investiti per ridurre le emissioni adesso.

Perché qualcuno dovrebbe aspettarsi che i governi o il settore finanziario investano nelle energie rinnovabili o nel trasporto di massa come la ferrovia ad alta velocità, a costi di decine o centinaia di dollari a tonnellata se a loro - e agli azionisti e agli elettori - viene detto che enormi quantità di CO₂ possono essere assorbito dall'atmosfera per pochi dollari a tonnellata piantando alberi?

Perché qualcuno dovrebbe aspettarsi che le compagnie energetiche e le compagnie aeree riducano le proprie emissioni se si aspettano di poter pagare per piantare alberi per compensare tutto ciò che emettono, per un prezzo irrisorio inferiore a 50 centesimi alla tonnellata. Se studi come questo suggeriscono che la rimozione del carbonio è economica e semplice, il prezzo dell'emissione di carbonio per le imprese - in schemi di scambio di quote di emissioni - rimarrà molto basso, anziché aumentare ai livelli necessari per innescare forme di riduzione delle emissioni più impegnative, ma urgentemente necessarie.

Esagerare la quantità di CO₂ che può essere assorbita dai rischi legati alla piantagione di alberi che scoraggiano l'azione climatica cruciale
La piantagione di alberi è più economica ma meno efficace nel ridurre le emissioni rispetto alla costruzione di infrastrutture a zero emissioni come la ferrovia elettrica ad alta velocità. Pedrosala / Shutterstock

Una falsa economia del carbonio

Le promesse di soluzioni tecnologiche economiche e potenti aiutano a evitare problemi spinosi di politica, economia e cultura. Ma quando le promesse che sembrano grandi in modelli e fogli di calcolo incontrano il mondo reale, spesso il fallimento è più probabile. Questo è stato visto prima nelle aspettative intorno cattura e stoccaggio del carbonio.

Nonostante le promesse del suo potenziale futuro nei primi 2000, lo sviluppo commerciale della tecnologia non ha fatto progressi nell'ultimo decennio. Questo nonostante molti percorsi modellati per limitare il riscaldamento globale, sempre supponendo - sempre più ottimisticamente - che verrà implementato su larga scala nei prossimi decenni.

Questo modello di lotta al cambiamento climatico va di pari passo con un altro strumento: la determinazione del prezzo delle emissioni di carbonio. Ciò potenzialmente consente alle aziende di continuare a emettere pagando qualcun altro per ridurre le emissioni o rimuovere CO₂ altrove, un approccio chiamato compensazione del clima. Ma la compensazione rende le promesse esagerate di rimozione del carbonio ancora più rischiose.

La piantagione di alberi finanziata attraverso mercati offset avrebbe garantito che l'inquinatore potesse continuare a emettere carbonio, ma il mercato non poteva garantire traslochi per far fronte a tali emissioni. Gli alberi potrebbero essere piantati e successivamente persi a causa di incendi o disboscamenti o mai piantati affatto.

Affidarsi agli alberi per rimuovere il carbonio in futuro è particolarmente pericoloso perché gli alberi crescono lentamente e la quantità di carbonio che assorbono è difficile da misurare. Hanno anche meno probabilità di essere in grado di farlo quando il clima si riscalda. In molte regioni del mondo, ma in particolare ai tropici, si prevede che i tassi di crescita diminuiranno man mano che il clima si riscalda e gli incendi devastanti diventano più frequenti.

Fare affidamento sugli alberi per assorbire CO₂ dall'atmosfera in futuro appare anche ingannevolmente economico a causa degli effetti dell'attualizzazione economica. Gli economisti scontano più in profondità il valore attuale dei costi o dei benefici, più in futuro si verificano. I modelli che determinano il mix più economico di politiche disponibili utilizzano tutti una forma di sconto.

Quando i ricercatori aggiungono opzioni di rimozione del carbonio come la piantagione di alberi a questi modelli, tendono a generare percorsi per rallentare l'innalzamento della temperatura che riducono il ruolo dell'azione a breve termine e lo sostituiscono con rimozioni immaginarie alla fine del secolo.

Questo perché lo sconto su 30 a 60 anni rende le opzioni di rimozione incredibilmente economiche ai prezzi di oggi. I modelli di priming che si concentrano sulla riduzione al minimo dei costi li inducono a massimizzare l'uso di future rimozioni scontate e ridurre l'uso di una riduzione delle emissioni a breve termine più costosa.

Non sto discutendo contro il rimboschimento, né per una risposta puramente tecnologica ai cambiamenti climatici. Gli alberi possono aiutare per molte ragioni: ridurre le inondazioni, ombreggiare e raffreddare le comunità e fornire habitat per la biodiversità. Gli incentivi per il rimboschimento sono importanti, così come gli incentivi per la rimozione del carbonio. Ma non dovremmo costringere gli alberi o la tecnologia a sostenere l'intero onere della lotta ai cambiamenti climatici. Ciò richiede di andare oltre le questioni tecniche, di fornire un'azione politica immediata per ridurre le emissioni e iniziare a trasformare economie e società.

L'autore

Duncan McLaren, professore in pratica, Lancaster University

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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