In che modo gli animali stanno affrontando la stranezza globale delle stagioni terrestri

In che modo gli animali stanno affrontando la stranezza globale delle stagioni terrestri Le marmotte dal ventre giallo sono una specie nordamericana di scoiattolo macinato. Fremme / Shutterstock

Il tempo del Regno Unito ha fatto un salto mortale nella prima metà del 2020, dato che il febbraio più piovoso mai registrato ha lasciato il posto alla primavera più soleggiata. Il cambiamento climatico ha deformato le condizioni ambientali che potrebbero essere considerate normali, creando progressivamente stagioni più strane che causano il caos per la società. Le estati più lunghe e più secche aumentano il rischio di cedimenti delle colture e incendi, inondazioni inondano le case e meno nevicate invernali e scongelamenti precedenti minacciano l'approvvigionamento di acqua dolce.

Ma come fanno gli animali? Molte specie hanno evoluto cicli di vita e strategie per far fronte alle stagioni nel corso di milioni di anni, in particolare quelle in ambienti temperati, artici e alpini. Qui, la variabilità stagionale è ampia e prevedibile. Le estati brevi e miti producono esplosioni di vegetazione e cibo, il momento perfetto per dare alla luce giovani che possono nutrirsi per sviluppare la loro forma fisica. Gli inverni lunghi e rigidi in cui il cibo è scarso hanno modellato gli animali in modo da dipendere in gran parte dalle riserve di grasso per l'energia e, in casi estremi, dal letargo o dalla migrazione.

Ma man mano che le specie vivono in stagioni che non assomigliano più a quelle in cui si sono evolute, le loro possibilità di sopravvivenza sono governate meno dai loro adattamenti accurati e più dal clima capriccioso. Per le specie che emergono in climi stagionali, l'inverno e l'estate producono sfide distinte per conto proprio.

Cambiamenti climatici e sopravvivenza stagionale

In nuova ricerca, abbiamo esplorato il modo in cui le marmotte dal ventre giallo nelle Montagne Rocciose del Colorado hanno risposto ai cambiamenti climatici. Dagli anni '1970, ogni cucciolo di marmotta nato nel luogo di studio è stato segnato e la sua vita è seguita anno dopo anno.

Le marmotte sono grandi scoiattoli di terra che scavano e hanno un ciclo di vita stagionale distinto, con un periodo di quattro mesi durante la primavera e l'estate quando sono attivi e hanno bisogno di ingrassare nutrendosi di piante, e un periodo di otto mesi di letargo durante l'autunno e l'inverno. Le marmotte, come altri mammiferi scavatori ed erbivori, aiutano a formare habitat importanti e fungono da prede per molti predatori.

In che modo gli animali stanno affrontando la stranezza globale delle stagioni terrestri Il sito di studio all'arrivo - neve fitta a perdita d'occhio. Corde di linea, Autore previsto

Quando sono arrivato al stazione di campo alpina ad aprile, sono rimasto stupito dallo spesso strato di neve che ha raggiunto i tetti delle piccole cabine di legno sparse per la città di Gothic, che prende il nome dalla montagna gotica che sovrasta. Ma la primavera è iniziata e la neve si è sciolta e, a metà estate, i fiori di campo hanno trasformato il fondovalle.

Record climatici dipinto un quadro più cupo, però. Negli ultimi 40 anni, gli inverni si sono riscaldati in media tra i due e i quattro gradi Celsius, mentre le nevicate annuali sono diminuite di tre metri e mezzo. Le estati si sono riscaldate di due gradi Celsius, allungate di circa 50 giorni e cambiate da prevalentemente umide a prevalentemente secche.

In che modo gli animali stanno affrontando la stranezza globale delle stagioni terrestri L'estate è più calda, più lunga e prima di ogni anno. Corde di linea, Autore previsto

Durante questo periodo, è aumentata la possibilità che le marmotte sopravvivano a un'estate, ma è diminuita la possibilità di sopravvivere al letargo invernale. I maggiori cambiamenti nella sopravvivenza stagionale sono stati osservati tra le classi di età più giovani (i cuccioli e i bambini di un anno).

Abbiamo scoperto che una bassa sopravvivenza invernale tendeva ad essere il risultato di condizioni durante l'estate precedente, quando il caldo e la siccità probabilmente riducevano le condizioni di foraggiamento per le marmotte, lasciandole in condizioni di scarsa ibernazione.

Se una marmotta sopravvivesse ad un'estate dipendeva dalle condizioni in entrambe le stagioni. I cuccioli avevano maggiori probabilità di sopravvivere in estate se seguiva un inverno con basse nevicate. Ciò era molto probabilmente dovuto al fatto che le madri di questi cuccioli erano in condizioni migliori poiché le piante foraggere erano disponibili prima del letargo.

In che modo gli animali stanno affrontando la stranezza globale delle stagioni terrestri Un cucciolo di marmotta. Graeme Shannon, Autore previsto

Inaspettatamente, i bambini di un anno sono sopravvissuti meglio quando le estati erano più lunghe e più calde. È possibile che i piccoli con dimensioni corporee inferiori siano meno soggetti allo stress da calore rispetto agli adulti. Tuttavia, sospettiamo che la loro resilienza potrebbe non durare poiché le estati continuano a riscaldarsi e a diventare più secche.

Concentrarsi semplicemente sulla sopravvivenza di una specie durante tutto l'anno può mascherare queste più drammatiche risposte stagionali ai cambiamenti climatici, cullandoci in un falso senso di sicurezza. E le risposte stagionali contrastanti non si annullano necessariamente a vicenda. Per le marmotte, la variazione netta nel corso dell'anno è stata negativa per i cuccioli, positiva per i piccoli, mentre non vi è stato alcun cambiamento per gli adulti. Il fatto che i cambiamenti climatici possano portare a condizioni benefiche in una stagione e condizioni difficili in un'altra ha potenzialmente ampio- conseguenze che vanno per la persistenza di specie che occupano ambienti temperati ad habitat più estremi, come deserti, montagne e regioni polari, dove si osservano i più rapidi cambiamenti climatici. Risultati simili sono emersi da altre specie in tutto il mondo, da suricati nel deserto del Kalahari a pecore bighorn nelle Montagne Rocciose canadesi.

Per la fauna selvatica che vive vicino ai poli o vicino alle cime delle montagne, come le marmotte, non c'è posto dove andare quando le condizioni scivolano sempre più dall'ottimale.

Circa l'autore

Line Cordes, Docente di Ecologia della popolazione marina, Bangor University

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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