La vera promessa di LSD, MDMA e funghi per le scienze mediche

La vera promessa di LSD, MDMA e funghi per le scienze medicheLe attività scientifiche devono essere accompagnate da una tradizione umanista - per sottolineare non solo il modo in cui funzionano gli psichedelici, ma perché questo è importante. (Shutterstock)

La scienza psichedelica sta tornando in auge.

Pubblicazioni scientifiche, scoperte terapeutiche e specializzazioni culturali suggeriscono che la reputazione storica delle sostanze psichedeliche - come la dietilamide dell'acido lisergico (LSD), la mescalina (dal cactus del peyote) e la psilocibina (funghi) - come pericolosi o intrinsecamente rischiosi hanno oscurato ingiustamente un'interpretazione più ottimistica.

Pubblicazioni recenti, come quella di Michael Pollan Come cambiare idea, mostra i benefici creativi e potenzialmente terapeutici che le sostanze psichedeliche hanno da offrire: per le sfide della salute mentale come la depressione e la dipendenza, in ambito di cure palliative e per lo sviluppo personale.

Le principali riviste scientifiche hanno pubblicato articoli che mostrano ragioni basate sull'evidenza per sostenere la ricerca negli studi psichedelici. Questi includono prove che la pscilocibina riduce significativamente l'ansia in pazienti con malattie potenzialmente letali come il cancro, che MDMA (3,4-metilenedioxy-methamphetaminecan, noto anche come ecstasy) migliora i risultati per le persone che soffrono di PTSD e che le sostanze psichedeliche possono produrre sentimenti sostenuti di apertura che sono sia terapeutici che arricchenti personalmente.

Altri ricercatori stanno studiando gli usi tradizionali delle medicine vegetali, come l'ayahuasca, e l'esplorazione i benefici neurologici e psicoterapeutici di combinare la conoscenza indigena con la medicina moderna.

Sono uno storico della medicina, esplorando perché ora pensiamo che le sostanze psichedeliche possano avere un ruolo prezioso da svolgere nella psicologia umana, e perché su 50 anni fa, durante il periodo di massimo splendore della ricerca psichedelica, abbiamo respinto quell'ipotesi. Cosa è cambiato? Cosa ci siamo persi prima? È solo un flashback?

Trauma curativo, ansia, depressione

In 1957, la parola psichedelico è entrato ufficialmente nel lessico inglese, introdotto da Lo psichiatra Humphry Osmond, di origine inglese e canadese.

Osmond studiò la mescalina dal cactus del peyote, sintetizzata dagli scienziati tedeschi negli 1930, e LSD, una sostanza prodotta in laboratorio creata da Albert Hofmann a Sandoz in Svizzera. Durante gli 1950 e gli 1960, più di 1,000 articoli scientifici sono apparsi mentre i ricercatori di tutto il mondo hanno interrogato il potenziale di questi psichedelici per la cura delle dipendenze e dei traumi.

Ma, alla fine degli 1960, la più legittima ricerca psichedelica si è fermata. Alcune delle ricerche erano state ritenute non etiche, cioè esperimenti di controllo mentale condotti sotto gli auspici della CIA. Altri ricercatori erano stati screditati per l'uso non etico o auto-esagerato degli psichedelici, o di entrambi.

Timothy Leary era forse il personaggio più famoso in questo senso. Dopo essere stato licenziato dall'università di Harvard, ha lanciato una carriera ricreativa come un apostolo auto-nominato della vita psichedelica.

I regolatori della droga hanno lottato per bilanciare il desiderio di ricerca scientifica con un crescente appetito per uso ricreativo, e alcuni hanno sostenuto l'abuso, di sostanze psichedeliche.

Nei media popolari, queste droghe finirono per simboleggiare l'edonismo e la violenza. Negli Stati Uniti, i film sponsorizzati dal governo miravano a spaventare gli spettatori sulle conseguenze a lungo termine e persino mortali dell'assunzione di LSD. Gli scienziati sono stati costretti a mantenere la loro credibilità man mano che gli atteggiamenti popolari cominciavano a cambiare.

Ora quella interpretazione sta iniziando a cambiare.

Un revival psichedelico

In 2009, Il capo consulente per la droga della Gran Bretagna, David Nutt, riferì che le droghe psichedeliche erano state proibite ingiustamente. Sosteneva che sostanze come alcol e tabacco erano in effetti molto più pericolose per i consumatori di droghe come LSD, ecstasy (MDMA) e funghi (psilocibina).

Di conseguenza è stato licenziato dalla sua posizione consultiva, ma le sue affermazioni pubblicate hanno contribuito a riaprire i dibattiti sull'uso e l'abuso di sostanze psichedeliche, sia in ambito scientifico che in ambito politico.

E Nutt non era solo. Diversi ricercatori affermati hanno iniziato a unirsi al coro di supporto per nuove normative che consentono ai ricercatori di esplorare e reinterpretare la neuroscienza dietro le sostanze psichedeliche. Gli studi andavano da quelli guardando i meccanismi delle reazioni ai farmaci a quelli rivisitare il ruolo delle sostanze psichedeliche in psicoterapia.

In 2017, Oakland, California, ha ospitato il più grande raduno ad oggi di scienziati e ricercatori psichedelici. Vantando la partecipazione di più di partecipanti 3,000, Scienza psichedelica 2017 ha riunito ricercatori e professionisti con una serie diversificata di interessi nel rilanciare le sostanze psichedeliche - dai registi ai neuroscienziati, giornalisti, psichiatri, artisti, consulenti politici, comici, storici, antropologi, guaritori indigeni e pazienti.

La conferenza è stata co-ospitata dalle organizzazioni leader dedicate alle sostanze psichedeliche - inclusa l'Associazione multidisciplinare per gli studi psichedelici (MAPS) e La Fondazione Beckley - e i partecipanti sono stati esposti a ricerche all'avanguardia.

Reazione misurante, non esperienza

Come storico, tuttavia, sono abituato a essere cinico riguardo alle tendenze che pretendono di essere nuove o innovative. Impariamo che spesso tendiamo a dimenticare culturalmente il passato, o ignoriamo le parti del passato che sembrano oltre i nostri confini.

Per questo motivo, sono particolarmente interessato a comprendere il cosiddetto rinascimento psichedelico e ciò che lo rende diverso dal periodo d'oro psichedelico degli 1950 e degli 1960.

Gli studi storici sono stati condotti nelle primissime fasi della rivoluzione farmacologica, che ha inaugurato nuovi metodi per valutare l'efficacia e la sicurezza, culminati nello studio randomizzato controllato (RCT). Prima di standardizzare tale approccio, tuttavia, la maggior parte degli esperimenti farmacologici si basava su casi clinici e sull'accumulo di dati che non implicavano necessariamente tecniche cieche o comparative.

Storicamente, gli scienziati erano desiderosi di separare le sostanze farmacologiche dai loro contesti culturali, spirituali e cicatrizzanti: il RCT è una rappresentazione classica dei nostri tentativi di misurare la reazione piuttosto che interpretare l'esperienza. L'isolamento del farmaco da un rituale associato potrebbe aver trasmesso più facilmente un'immagine di progresso o un approccio scientifico più genuino.

Oggi, tuttavia, gli investigatori psichedelici stanno iniziando mettere in discussione la decisione di asportare la droga dalle sue pratiche indigene o ritualizzate.

Negli ultimi anni 60, abbiamo investito di più nella ricerca psicofarmacologica che mai. Stima degli economisti americani la quantità di denaro speso per la ricerca sulla psicofarmacologia è di miliardi all'anno.

Ripensare il metodo scientifico

La scienza moderna ha focalizzato l'attenzione sull'accumulo di dati: misurando le reazioni, identificando le reti neurali e scoprendo i percorsi neuro-chimici. Si è allontanato decisamente da domande filosofiche più ampie su come pensiamo, o cosa è la coscienza umana o come i pensieri umani si stanno evolvendo.

Alcuni quelle domande hanno ispirato la precedente generazione di ricercatori a intraprendere studi psichedelici in primo luogo.

Ora possiamo disporre di strumenti più sofisticati per far progredire la scienza delle sostanze psichedeliche. Ma gli psichedelici hanno sempre ispirato l'armonia tra cervello e comportamento, gli individui e il loro ambiente, e un apprezzamento per le tradizioni occidentali e non occidentali che informano reciprocamente l'esperienza umana.

In altre parole, le ricerche scientifiche devono essere accompagnate da una tradizione umanista - per mettere in luce non solo il modo in cui funzionano gli psichedelici, ma perché questo è importante.

Circa l'autore

Erika Dyck, professoressa e presidente di ricerca in Canada nella storia della medicina, University of Saskatchewan

Questo articolo è stato pubblicato in origine The Conversation. Leggi il articolo originale.

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