Perché le app di salute sono come il selvaggio West

Perché le app di salute sono come il selvaggio West

Jeff Williams, chief operating officer di Apple, parla di Apple Watch 4 e della sua capacità di rilevare le irregolarità nel battito cardiaco del mese di settembre 12, 2018 a Cupertino, in California. Marcio Jose Sanchez / AP Photo Michael L. Millenson, Northwestern University

Il cardiofrequenzimetro integrato nel nuovo Apple Watch è diventato subito più nitido dibattito oltre i suoi rischi e benefici, anche se la caratteristica era eliminato dalla Food and Drug Administration.

Ma fuori dai riflettori, la FDA è stata eliminando del tutto l'azione normativa su molte app di diagnostica per la salute rivolte ai consumatori, che cercano di accelerare l'adozione della salute digitale definendo molti di questi dispositivi medici "a basso rischio".

Come il numero di app per la salute mobile è salito a un record 325,000 in 2017, le prestazioni delle app sono in gran parte non sfruttate, portando a quella che è stata definita una situazione "Wild West". Sfortunatamente per i consumatori di salute, il pubblico non può fare affidamento sulla comunità di ricerca per svolgere il ruolo di sceriffo.

Quando i miei colleghi e io abbiamo esaminato di recente la letteratura medica sulle applicazioni diagnostiche dirette al consumatore in Italia uno studio pubblicato su Diagnosis, abbiamo ripetutamente trovato studi macchiati da pregiudizi, ingenuità tecnologica o mancata fornitura di informazioni cruciali per i consumatori. C'è stata anche una palese mancanza di studi con i consumatori reali per vedere come usano queste app e quale potrebbe essere l'impatto sulla salute delle persone, sia nel bene che nel male.

L'app ti vedrà ora?

Le app di diagnostica interattiva ora vanno ben oltre "Dr. Google "ricerche di parole chiave. Promettono informazioni personalizzate sull'eventualità che un sintomo fastidioso possa essere retrocesso a self-care o se sia necessaria una visita all'ambulatorio o anche al pronto soccorso. Alcune di queste app sono così popolari che sono state scaricate decine di milioni di volte.

Per capire se la natura promettente di queste app è supportata dalle prove, abbiamo cercato sia la letteratura sottoposta a peer review sia le fonti non accademiche. L'inquietante inattendibilità di tali prove per il consumatore medio è chiaramente visibile quando si considerano le app che "consigliano" (una parola attentamente scelta) se si può avere un cancro della pelle.


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Ci sono centinaia di app relative al cancro. Forse perché tassi di melanoma sono in aumento da decenni ed è uno dei tumori giovani adulti più comuni, il più grande gruppo di articoli che abbiamo trovato focalizzato sulle app di dermatologia. Uno dei più importanti è Scansione della pelle.

Se sei un medico o un consumatore ragionevolmente esperto, Google Scholar fornisce l'accesso più semplice alle informazioni basate sulle prove. Uno dei primi risultati che appare è un articolo 2013 intitolato "Skin Scan: una dimostrazione della necessità di una regolamentazione FDA delle app mediche su iPhone." Se questo titolo suggerisce una certa mancanza di obiettività, il problema non è limitato alla dermatologia. Abbiamo anche trovato un ortopedico che esamina se un controllore dei sintomi potrebbe "indovinare" la diagnosi giustae un medico di orecchio, naso e gola che indaga se un'app possa diagnosticare i propri pazienti come meglio potrebbe.

Lo studio sulla scansione della pelle che suona l'allarme sulla regolamentazione ha messo in guardia da un potenziale potenziale di danno. Ancora uno studio separato della stessa app pubblicata online due anni dopo era molto più positiva. Gli sviluppatori di app hanno apportato miglioramenti, oppure i primi ricercatori hanno utilizzato le proprie foto per la crescita della pelle mentre il secondo gruppo ha utilizzato le immagini dello smartphone?

La risposta non è chiara. Più in generale, tuttavia, i ricercatori spesso sembravano inconsapevoli dell'impatto delle distinzioni tecnologiche di base, ad esempio se un'app si basava sulle risposte degli utenti alle domande, sulle risposte "crowdsourcing" agli altri o sugli input utilizzati dalla fotocamera e dai sensori di uno smartphone.

Più preoccupante è stata la mancanza di comprensione da parte dei ricercatori del bisogno urgente di informazioni attendibili da parte del pubblico. Quindi, ad esempio, a studio Di quattro app per smartphone hanno scoperto che la loro sensibilità nel rilevare lesioni cutanee maligne variava da 7% a 98%. Eppure i ricercatori hanno scelto di non identificare nessuna app per nome. Allo stesso modo, pochi studi menzionati sono costati (CrowdMed, ad esempio, addebita agli utenti un minimo di $ 149 USD al mese), e quelli che a volte hanno dato solo una fascia di prezzo per un gruppo di app.

Con evidenza scientifica scarsa, i consumatori sono lasciati a fare affidamento su recensioni online - quali, come uno studio appena pubblicato sulle app di pressione sanguigna popolari ha messo in guardia, può essere pericolosamente sbagliato.

Oppure c'è sempre una ricerca web casuale.

Nel caso di Skin Scan, la mia ricerca ha rilevato che a luglio la società che ha sviluppato l'app ha riportato una sensibilità al rilevamento del melanoma del 96 percentuale. Quel "rapporto", tuttavia, faceva parte di un colloquio di pubblicazione commerciale con Erik de Heus, CEO di SkinVision, quando la società ha annunciato di aver raccolto un altro $ 7.6 da investitori.

Tre anni fa, un rapporto dell'Accademia Nazionale di Medicina sull'errore diagnostico ha invitato i professionisti a indirizzare i pazienti verso risorse online affidabili. Tuttavia, abbiamo scoperto che i termini di ricerca utilizzati dal motore di ricerca di PubMed Life Sciences della National Library of Medicine hanno rallentato la rivoluzione della salute digitale, e le riviste mediche fanno un lavoro per indicizzazione semplicemente ogni app menzionata in un articolo. Il servizio sanitario nazionale inglese è stato lanciato una libreria di app per tagliare la confusione, ma non c'è una risorsa simile in questo paese.

C'è un modo per portare qualche ordine, se non la legge?

Alcuni ricercatori esperti di Web su siti come iMedicalApps consigliano i medici sulle app che possono utilizzare da sole o su altre di cui possono fidarsi per raccomandare ai loro pazienti. Altri che cercano di portare la legge e l'ordine nel campo delle applicazioni sanitarie aperte hanno suggerito vari quadri, come la combinazione delle competenze delle parti interessate nei team di valutazione delle app per la salute collaborativa. L'obiettivo sarebbe quello di ottenere innovatori, responsabili delle politiche e generatori di prove per contribuire congiuntamente a fornire informazioni confuse e contraddittorie.

E poiché il dibattito sull'utilizzo dei dati di Apple Watch per misurare la salute del cuore mostra, l'approvazione della FDA da sola non rimuove il rischio che i consumatori saltino alla conclusione sbagliata su ciò che significa realmente l'informazione che stanno ricevendo. Tuttavia, dal momento che la fase pioneristica delle app per la salute inizia ad insediarsi nel mainstream medico, la salute del pubblico americano richiede app e dispositivi di cui possiamo fidarci.The Conversation

Circa l'autore

Michael L. Millenson, professore associato di medicina, Facoltà di medicina di Feinberg, Northwestern University

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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