5 Informazioni sui funghi e sui loro effetti nocivi sulla salute umana

5 Informazioni sui funghi e sui loro effetti nocivi sulla salute umana
Un'immagine al microscopio del fungo Aspergillus fumigatus, uno dei più grandi killer di pazienti con sistema immunitario debole. Mark Stappers / Kevin Mackenzie, Autore previsto

I funghi sono onnipresenti in natura. Nessuno sa davvero quante specie di funghi ci sono - uno la stima è tra 2.2m e 3.8m - e di quelle specie solo 120,000 è stato documentato. Funghi e muffe racchiudono una gamma vertiginosa di forme e attributi fisici, vivendo in ambienti temperati e in condizioni estreme di caldo, freddo o nelle profondità dell'oceano.

La maggior parte gioca un ruolo vitale ma invisibile abbattendo la materia vegetale e ridistribuendo i nutrienti attraverso il terreno. Alcuni sono buoni da mangiare - i lieviti, ad esempio, sono parte integrante della creazione di pane, birra e altri prodotti alimentari che hanno modellato società e culture nel corso di molti secoli. Ma molti altri sono tossici, ad esempio il tappo mortale della morte. I funghi hanno avuto occasionalmente effetti terribili sul mondo naturale: l'epidemia di funghi chitripidi ha decimato le popolazioni di anfibi in tutto il mondo, guidare le specie verso l'estinzionee altri funghi hanno colture alimentari di base attaccate, mettendo in pericolo la sicurezza alimentare.

Ma meno apprezzata è l'influenza delle infezioni fungine sugli esseri umani, che è aumentata notevolmente negli ultimi decenni. C'è un'ondata crescente di funghi invisibili agli occhi che ci danneggia, che possiamo vederli o meno.

I funghi sono diffusi e persistenti

Intorno al 25% della popolazione mondiale si contrae un'infezione fungina del capello, della pelle o delle unghie ogni anno, come ad esempio piede dell'atleta. La maggior parte delle donne soffre di almeno una infezione fungina come tordoe una significativa proporzione esperienza questi regolarmente. Mentre la maggior parte di queste cosiddette infezioni fungine "superficiali" sono relativamente facili da diagnosticare e trattare, alcune cause infezioni debilitanti e deturpanti per cui ci sono opzioni di trattamento molto limitate. E la resistenza alle droghe sta crescendo.

Sono letali

Infezioni fungine incredibilmente invasive uccidere tre volte più persone della malaria. Solo pochi funghi possono causare malattie mortali in persone sane, e questi sono generalmente rari e si verificano solo in alcune regioni geografiche come in Sud America. Ma di maggiore preoccupazione sono le infezioni di funghi normalmente innocui che si verificano in quelli con sistema immunitario indebolito. Ad esempio, i moderni farmaci immunosoppressori utilizzati per trapianti di organi o per il trattamento dell'HIV / AIDS hanno visto un enorme aumento del numero di persone infette.

È spaventoso come queste infezioni possano essere letali, con un tasso di mortalità che spesso supera il 50%. Le statistiche recenti lo suggeriscono almeno 1.6m persone muoiono ogni anno come risultato - approssimativamente equivalente al numero di morti per tubercolosi In tutto il mondo. Come altri agenti patogeni, la maggior parte dei decessi correlati si verifica nei paesi a basso e medio reddito in cui le opzioni terapeutiche sono limitate.

Difficile da diagnosticare, difficile da trattare

Le infezioni fungine sono molto difficili da diagnosticare e curare, e questo è in parte il motivo per cui le malattie fungine invasive hanno un tasso di mortalità così elevato. Con poche eccezioni, gli attuali approcci per diagnosticare le infezioni fungine sono pieni di problemi intorno alla capacità di rilevarli accuratamente. Ciò porta a ritardi nell'iniziare il trattamento, spesso con conseguenze fatali.

Anche il nostro arsenale terapeutico è limitato. Abbiamo relativamente pochi farmaci e molti di questi sono tossici o interagiscono male con altri farmaci comunemente usati. Possono essere efficaci solo su uno spettro ristretto di funghi o possono essere problematici da somministrare. Sta dicendo che c'è non un singolo vaccino contro le infezioni fungine nell'uso clinico corrente. E 'preoccupante che la resistenza ai farmaci aumenti e che ci siano pochissimi nuovi farmaci nello sviluppo clinico. E molti farmaci antifungini chiave sono anche inaccessibili o non disponibili nei paesi a basso e medio reddito dove sono più necessari.

Collegato a malattie che non capiamo

I funghi sono sempre più legato a una miriade di malattie umane, come le malattie allergiche e asmatiche che colpiscono milioni di persone. Causa di funghi oltre un milione di infezioni oculari ogni anno, molti dei quali provocano cecità. Prove recenti, per lo più da modelli animali, suggeriscono che le alterazioni dei componenti fungini dell'intestino possono influenzare la gravità delle ulcere gastriche, della colite ulcerosa, del morbo di Crohn, delle allergie alimentari e anche malattie epatiche alcoliche. Ci sono anche alcuni rapporti che collegare i funghi a disturbi neurologici come il morbo di Alzheimer.

E non stiamo prestando abbastanza attenzione

La nostra capacità di affrontare le malattie fungine è gravemente ostacolata dalla mancanza in tutto il mondo di scienziati e clinici che lavorano in quest'area. Questa mancanza di capacità è particolarmente grave nei paesi in via di sviluppo, che subiscono il maggior onere della malattia.

Rispetto all'enorme quantità di ricerche condotte su batteri infettivi o virus, la maggior parte delle ricerche sulle infezioni fungine è condotta da piccoli gruppi o individui. Ci sono solo una manciata di centri di ricerca più grandi in tutto il mondo, di cui il Centro MRC per micologia medica ad Aberdeen è uno. Il finanziamento della ricerca sui funghi rappresenta meno del 3% dei budget per le malattie infettive dei principali finanziatori internazionali (almeno nel Regno Unito e negli Stati Uniti), che riflette la mancanza di richieste di finanziamento presentate.

The ConversationSe vogliamo attirare esperti per sviluppare l'accresciuta capacità di ricerca che è assolutamente necessaria per affrontare queste sfide, una maggiore consapevolezza dei crescenti danni alla salute causati dalle infezioni fungine è vitale.

Circa l'autore

Gordon Brown, 6th Century Chair in Immunology, Director, MRC Center for Medical Mycology, Università di Aberdeen

Questo articolo è stato pubblicato in origine The Conversation. Leggi il articolo originale.

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