Perché la solitudine fa male alla salute

Come la solitudine fa male alla salute L'isolamento sociale è legato all'aumento della pressione sanguigna e alla depressione. Mindmo / shutterstock.com

Immagina una donna di 65 che vede il suo medico frequentemente per una varietà di dolori e dolori. Poteva lamentarsi del mal di schiena durante una visita, mal di testa un'altra volta e sentirsi debole in quello successivo. Ogni volta, il suo medico fa un esame fisico e esegue i test appropriati, senza trovare nulla per spiegare i suoi sintomi. Ogni volta, lascia l'ufficio sentendosi frustrata dal fatto che "non si può fare nulla" per ciò che la affligge.

Tuttavia, se guardassimo più da vicino, scopriremmo che questa paziente ha perso suo marito cinque anni prima e da allora vive da sola. I suoi tre figli vivono tutti in altri stati. Anche se lei punta sui suoi nipoti, li vede solo una volta all'anno. Ha alcuni amici che vede solo occasionalmente. Se le viene chiesto, probabilmente ti dirà che, sì, è sola.

Questa è un'immagine comune nell'ufficio di un medico di famiglia. Questi sintomi mal definiti senza una chiara causa potrebbero essere il risultato dell'isolamento sociale e della noia. La ricerca lo dimostra persone che si sentono sole avere più problemi di salute, sentirsi peggio e forse morire in età precoce.

La psichiatria, la mia specialità, sa da tempo che i sentimenti di tutti i tipi possono influire profondamente sulla nostra salute fisica. Sembra che i funzionari stiano iniziando a prenderlo seriamente - il Regno Unito ora ha persino un ministro della solitudine. E per una buona ragione.

Effetti negativi

In 2015, ricercatori della Brigham Young University ha esaminato diversi studi sulla solitudine e l'isolamento. I loro risultati da diverse centinaia di migliaia di persone hanno dimostrato che l'isolamento sociale ha comportato un aumento percentuale di 50 nella morte prematura.

Solitudine e isolamento sociale sono anche associati a un aumento della pressione sanguigna, a livelli di colesterolo più elevati, a depressione e, se ciò non bastasse, a diminuzioni delle capacità cognitive e del morbo di Alzheimer.

Gli umani si sono evoluti essere intorno agli altri. Molto tempo fa, abbiamo cacciato in piccoli gruppi di cacciatori-raccoglitori, dove la coesione sociale poteva aiutare a proteggere dai predatori. Essere soli senza supporto in natura è pericoloso e stressante. Dovresti essere costantemente vigile per i pericoli, pronto per entrare "lotta o fuga" modalità in qualsiasi momento.

Nel breve periodo, lo stress può essere sano. Ma a lungo termine, lo stress incontrollato diventa un problema. C'è buona prova che lo stress cronico eleva i livelli di un ormone chiamato cortisolo nel cervello. Cortisolo può ridurre le risposte del sistema immunitario alle infezioni. Potrebbe persino rendere meno attivi i neuroni nel cervello e persino portare alla morte cellulare. Contribuisce all'infiammazione, che è collegato a malattie cardiovascolari, ictus e ipertensione ed è probabilmente una causa di depressione.

Proprio come la persona molto tempo fa in natura, qualcuno che è solo a lungo termine può sperimentare queste risposte di cortisolo. Le persone sole sono stressate per la maggior parte del tempo.

Come la solitudine fa male alla salute La solitudine è più comune negli anziani. surowa / shutterstock.com

Un altro ormone chiamato ossitocina sembra svolgere un ruolo nell'isolamento sociale. Nei media popolari, l'ossitocina viene spesso definita come la "Ormone dell'amore". Questa è un'esagerazione, ma l'ossitocina è coinvolta relazioni e accoppiamento di coppia. Ad esempio, dopo la nascita, alti livelli di ossitocina sono associati ad un migliore legame madre-bambino.

L'ossitocina sembra anche essere collegata a stress ridotto. Ad esempio, è associato a diminuzioni in livelli di noradrenalina, l'ormone "lotta o fuga", così come diminuisce la pressione sanguigna e la frequenza cardiaca, molto l'opposto del cortisolo cronico. Anche l'ossitocina sembra diminuire l'attività nell'amigdala, una parte del cervello che si attiva ogni volta che c'è una minaccia percepita.

Un po 'meno solo

Quindi cosa possiamo fare per tutto questo? Non ci sono farmaci veri per curare la solitudine, a meno che uno non sia depresso o abbia alti livelli di ansia.

I problemi con la solitudine sembrano essere più diffusi negli anziani. L'AARP lo ha scoperto 17 percentuale di americani più anziani sono soli o isolati

Il giornalista e medico della CNN Sanjay Gupta suggerisce che la società dovrebbe iniziare a considerare la solitudine come un'altra malattia cronica. Se è così, allora i pazienti hanno bisogno di strategie a lungo termine per gestire questo problema.

Non sorprendentemente, il trattamento attualmente raccomandato ruota attorno alla creazione di relazioni sociali. Per gli adulti più anziani, entrare nel centro anziani locale è un modo meraviglioso per essere coinvolti in attività e incontrare persone. E il volontariato? I programmi di volontariato senior sono sempre alla ricerca di anziani che consegnano pasti, fanno mailing e una varietà di altre attività. È sorprendente come anche le piccole cose possano essere d'aiuto.

Una semplice telefonata una volta al giorno da un bambino adulto è un'opportunità per condividere le cose dal giorno o per i nipoti. Ancora meglio, la videoconferenza via computer è facile ed economica. Puoi effettivamente parlare e vedere i tuoi figli e nipoti che potrebbero essere dall'altra parte del paese. Studi in strutture di assistenza a lungo termine trovato che gli animali domestici possono anche ridurre la solitudine.

Poiché le persone devono essere seguite per anni al fine di determinare se questi o altri interventi contrastino effettivamente gli effetti della solitudine, finora non è stato fatto molto lavoro di questo tipo. Sembra ragionevole, tuttavia, pensare che gli interventi psicosociali siano potenti, dal momento che gli adulti sani hanno questo tipo di capacità di coping.

Da un punto di vista medico, il medico saggio programmerà le persone che sembrano essere principalmente sole per le visite periodiche solo per parlare. A mio parere, questo potrebbe impedire test più inutili e costose cure.

Infine, anche se hai una ricca serie di contatti sociali, forse il tuo vicino che cammina da solo occasionalmente no. Di Ciao.The Conversation

Circa l'autore

Jed Magen, professore associato di psichiatria, Michigan State University

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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