È stato scoperto il momento di accensione dell'Alzheimer

Il momento dell'accensione di Alzheimer è stato scoperto LightField Studios / Shutterstock

Negli ultimi tre decenni abbiamo visto un notevole miglioramento nella nostra comprensione di ciò che provoca la malattia di Alzheimer. Si ritiene che due proteine ​​siano responsabili: l'amiloide e la tau. La teoria più ampiamente accettata è che un livello critico di amiloide nel cervello innesca l'accumulo della proteina tau più tossica. Ciò ha portato a numerosi studi per testare farmaci e vaccini che rimuovono l'amiloide e il tau per vedere se possono migliorare o addirittura prevenire la demenza. I risultati sono stati deludenti.

Tutti gli studi sui pazienti affetti da demenza non sono riusciti a mostrare miglioramenti, anche se l'amiloide stesso è stato colpito. In un caso prominente, è stato dimostrato che un vaccino somministrato ai pazienti ha liberato il cervello dall'amiloide delle persone che tuttavia sono morte di demenza profonda.

Nello stesso periodo, studi nelle persone destinate a sviluppare la condizione a causa di una mutazione genetica ha riferito che i cambiamenti che portano alla demenza iniziano fino a 25 anni prima di qualsiasi sintomo. Un'interpretazione logica è che i tentativi di trovare una cura per la demenza potrebbero essere falliti perché i pazienti negli studi farmacologici sono stati trattati troppo tardi nel processo della malattia.

Questo nuovo modo di pensare ha portato alla sperimentazione di nuovi trattamenti il ​​prima possibile, ad esempio nella fase in cui l'amiloide è diffusa nel cervello ma non ci sono altri segni di demenza, la cosiddetta demenza preclinica. Questi studi usano metodi come il prelievo spinale o la tomografia ad emissione di positroni (un tipo di scansione del cervello) per confermare che una persona ha un livello critico di amiloide. Ma c'è prova che già in questa fase molto precoce si stanno verificando danni potenzialmente irreversibili, come la perdita di tessuto cerebrale.

Ricercatori sono andati oltre e dimostrato che le persone che devono ancora raggiungere il livello critico di amiloide ma stanno accumulando la proteina a un ritmo accelerato, mostrano i primi segni di cambiamenti cerebrali legati alla demenza, come i cambiamenti nelle capacità mentali.

Trovare accumulatori di proteine ​​veloci

Il nostro team voleva sapere se un tale gruppo di "accumulatori di proteine ​​veloci" può essere identificato tra gli adulti in età avanzata. L'implicazione è che queste persone sarebbero quelle che trarrebbero maggiori benefici da un farmaco che interferisce con il processo di demenza, prima che si insorgano danni.

Per fare questo, abbiamo avuto accesso a due studi statunitensi che hanno raccolto per decenni decisioni ripetute di prelievo spinale e amiloide. Siamo stati in grado di dimostrare che alcune persone stanno seguendo un corso particolarmente aggressivo di accumulo di amiloide o tau, o entrambi. È importante sottolineare che sembrava esserci un momento di "accensione" alla fine degli anni '50 dei partecipanti, quando l'accumulazione è aumentata improvvisamente.


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Avere una variante genetica che è ben note predisporre le persone alla demenza (la versione e4 del gene APOE) ha reso più probabile che la persona sarebbe sul percorso di accumulo proteico aggressivo e avrebbe il suo momento di "accensione" cinque anni prima, rispetto a quelli senza un gene e4 APOE versione.

Abbiamo scoperto che il momento dell'accensione avviene all'incirca alla stessa età sia per le proteine ​​amiloidi che per quelle tau. Ciò contraddice la teoria secondo cui "un cervello pieno di amiloide" è necessario per avviare la cascata che porta alla demenza. Invece, i processi che portano alla demenza corrono contemporaneamente.

Inoltre, poiché i nostri studi hanno funzionato per decenni, un certo numero di persone alla fine ha sviluppato problemi di memoria. Abbiamo scoperto che una persona che stava accumulando sia tau che amiloide era molto probabilmente diagnosticata la demenza nei decenni a seguire.

Il momento dell'accensione di Alzheimer è stato scoperto Proteine ​​che si accumulano su una cellula cerebrale. Design_Cells

Dispositivi indossabili

La nostra carta mostra che ora abbiamo la tecnologia per identificare le persone che sono sulla buona strada per sviluppare la demenza. Tuttavia, non sarebbe pratico fare lo screening per queste persone facendo ripetuti colpetti spinali. Invece, dobbiamo trovare metodi economici e facili da tollerare per prevedere chi appartiene a questo gruppo di persone accelerato.

Abbiamo scoperto che i test di solito impiegati negli studi sulla demenza (scansioni cerebrali, test di memoria clinica) non erano utili a questo proposito. È possibile che così presto abbiamo bisogno di una serie completamente diversa di test che mostrano cambiamenti molto piccoli nel modo in cui il nostro cervello funziona giorno dopo giorno. Esempi di questi potrebbero essere dispositivi indossabili che mostrano lievi cambiamenti nell'andatura o disturbi della qualità del sonno. Le app che tengono traccia del nostro uso della tecnologia digitale nel tempo (ad esempio, la velocità con cui siamo in grado di trovare la parola giusta quando scriviamo messaggi) possono anche indicare persone il cui cervello è sotto pressione.

Un certo numero di tali tecnologie digitali sono in fase di sviluppo e, si spera, in un futuro non troppo lontano, avremo accesso a tali soluzioni sia nella pratica clinica di routine sia a studi che testano nuovi trattamenti che ritardano o addirittura prevengono la demenza.The Conversation

Circa l'autore

Ivan Koychev, Ricercatore clinico senior, Demenza, Università di Oxford

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.


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