La contaminazione da mercurio è diffusa nell'America settentrionale occidentale

La contaminazione da mercurio è diffusa nell'America settentrionale occidentale

La contaminazione da mercurio è diffusa in tutto il Nord America occidentale in aria, suolo, sedimenti lacustri, piante, pesci e fauna selvatica, secondo una nuova ricerca.

Gli scienziati del team Mercury Synthesis del Nord America occidentale riportano la scoperta online in a serie di articoli in La scienza del Total Environment. I risultati principali dello studio includono:

  • La contaminazione con metilmercurio, la forma organica tossica dell'elemento metallico, nei pesci e negli uccelli è comune in molte aree del Nord America occidentale.
  • Si è riscontrato che pesci e uccelli in molte aree contengono concentrazioni di mercurio superiori ai livelli considerati tossici per loro.
  • I terreni forestali in genere contengono mercurio inorganico più del suolo in ambienti semi-aridi, tuttavia i livelli più alti di metilmercurio nel pesce e nella fauna selvatica tendono a verificarsi in aree semi-aride.
  • I disturbi della terra, come lo sviluppo urbano, l'agricoltura e gli incendi boschivi, sono fattori importanti per liberare il mercurio immagazzinato dal paesaggio, rendendolo potenzialmente disponibile per l'assorbimento biologico.
  • Le attività di gestione della terra e dell'acqua possono influenzare fortemente il modo in cui il metilmercurio viene creato e trasferito a pesci, animali selvatici e esseri umani.

"Il mercurio è diffuso nell'ambiente e in determinate condizioni rappresenta una minaccia sostanziale per la salute ambientale e la conservazione delle risorse naturali", afferma Collin Eagles-Smith, un ecologo statunitense di Geological Survey e il leader del team.

Paul Drevnick dell'Università del Michigan ha guidato un gruppo che ha compilato record di mercurio di 165 datati nuclei di sedimenti raccolti dai laghi naturali 138 attraverso il Nord America occidentale per uno dei documenti nella serie. I sedimenti del lago sono considerati fedeli registratori di tassi storici di accumulo di mercurio.

I ricercatori hanno scoperto che i tassi di accumulo di mercurio nei sedimenti lacustri occidentali sono aumentati, in media, di quattro volte da 1850 a 2000 e continuano ad aumentare oggi.

Attività umane

La deposizione atmosferica delle attività umane - in particolare le emissioni delle centrali elettriche a carbone e le operazioni artigianali di estrazione dell'oro - è responsabile di gran parte del mercurio che finisce nei sedimenti dei laghi occidentali. Altre fonti includono acque reflue industriali e municipali.

Il mercurio trasportato dall'aria che attraversa l'Oceano Pacifico da fonti asiatiche si fa strada anche in quei sedimenti del lago occidentale, dice Drevnick, un assistente ricercatore presso la School of Natural Resources and Environment della University of Michigan e alla University of Michigan Biological Station.


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"Il mercurio emesso dalle centrali elettriche in Asia è incorporato nella riserva emisferica del mercurio atmosferico e sta interessando tutto il Nord America occidentale", afferma Drevnick. "Questo è il motivo per cui, nonostante gli sforzi locali, regionali e nazionali per ridurre le emissioni di mercurio nel Nord America, continuiamo a osservare un aumento del carico di mercurio nei laghi occidentali".

Grandi laghi in ripresa

Drevnick è stato anche coinvolto negli sforzi per compilare, analizzare e interpretare i dati sul mercurio provenienti dai Grandi Laghi, una regione che offre un netto contrasto con l'Occidente degli Stati Uniti. Nella regione dei Grandi Laghi, i livelli di mercurio nei sedimenti dei laghi hanno raggiunto il picco negli 1980 e da allora sono in declino.

"Per quanto riguarda il mercurio nella regione dei Grandi Laghi, siamo in una fase di ripresa", dice. "Abbiamo una buona comprensione del problema qui e abbiamo eliminato le fonti puntuali ai corpi idrici, come le piante di cloro-alcali e le cartiere e le cartiere che usavano il mercurio nei processi industriali. Inoltre, abbiamo controllato le emissioni nell'atmosfera ".

Fino alla catena alimentare

Il mercurio è un metallo presente in natura che rappresenta una minaccia per la salute di esseri umani, pesci e animali selvatici. La sua forma più tossica, il metilmercurio, colpisce principalmente i sistemi nervoso e riproduttivo ed è particolarmente dannosa durante lo sviluppo iniziale.

Il mercurio inorganico si sposta dall'atmosfera e dalla superficie terrestre verso corsi d'acqua dove, nelle giuste condizioni, viene convertito in metilmercurio da batteri. I livelli di metilmercurio nell'acqua generalmente non rappresentano una minaccia diretta per i pesci, la fauna o gli esseri umani. Ma il metilmercurio aumenta di concentrazione mentre sale nella catena alimentare, raggiungendo i suoi livelli più alti in predatori e specie longeve.

In Nord America, l'esposizione umana al metilmercurio avviene principalmente attraverso il consumo di pesce, il che complica la guida della salute pubblica perché mangiare pesce offre numerosi benefici per la salute.

"Il movimento del mercurio attraverso il paesaggio - viaggiando tra aria, terra e acqua verso piante, animali e, in definitiva, verso gli umani - è estremamente complesso", afferma Eagles-Smith di USGS.

"Questa serie di articoli aiuta a comprendere meglio i processi associati a quella complessità nell'America del Nord occidentale, mette in evidenza le lacune nella conoscenza e fornisce informazioni ai gestori delle risorse che aiuteranno a prendere decisioni gestionali e regolatorie basate sulla scienza", ha dice.

Il corpus di lavori presentati nei documenti di Science of the Total Environment è stato condotto come parte del Mercury Synthesis Working Group del Western North America e supportato dal Centro di analisi e sintesi John Wesley Powell dell'USGS.

Il gruppo di lavoro comprende partner delle agenzie federali, statali e provinciali degli Stati Uniti e del Canada; istituzioni accademiche; e organizzazioni non governative. Il sostegno al finanziamento primario è stato fornito dall'US Geological Survey, dal National Park Service e dall'US Environmental Protection Agency, con il supporto aggiuntivo delle singole organizzazioni di autori.

Fonte: University of Michigan

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