Questo antico atlante anatomico cinese cambia ciò che sappiamo sull'agopuntura e sulla storia medica

Questo antico atlante anatomico cinese cambia ciò che sappiamo sull'agopuntura e sulla storia medica
Pixeljoy / Shutterstock.com

La storia accettata dell'anatomia dice che furono gli antichi greci a mappare il corpo umano per la prima volta. Galen, il "padre dell'anatomia", ha lavorato sugli animali e ha scritto libri di testo di anatomia che sono durati per i successivi 1,500 anni. L'anatomia moderna iniziò nel Rinascimento con Andreas Vesalius, che sfidò ciò che era stato tramandato da Galeno. Ha lavorato da esseri umani e ha scritto il seminale "Sul tessuto del corpo umano".

Gli scienziati dell'antica Cina non vengono mai menzionati in questa storia dell'anatomia. Ma il nostro nuovo documento mostra che il più antico atlante anatomico sopravvissuto proviene in realtà dalla Cina della dinastia Han ed è stato scritto oltre 2,000 anni fa. La nostra scoperta cambia sia la storia della medicina che la nostra comprensione delle basi dell'agopuntura, una branca chiave della medicina cinese.

C'è un numero sempre crescente di ricerca basata sull'evidenza che supporta l'efficacia dell'agopuntura per condizioni diverse come l'emicrania all'osteoartrosi del ginocchio. Il più recente progetto di linee guida NICE, pubblicato nell'agosto 2020, raccomanda l'uso dell'agopuntura come trattamento di prima linea per il dolore cronico.

Durante una sessione di trattamento di agopuntura, gli aghi sottili vengono inseriti nel corpo in punti specifici (punti terapeutici) al fine di promuovere l'autoguarigione. Ciò accade perché gli aghi (in qualche modo) creano equilibrio nella forza vitale o "Qi"Della persona. Come ciò avvenga è oggetto di molte ricerche. Il presupposto di fondo è che i punti terapeutici abbiano alcune proprietà fisiologiche ancora sconosciute che sono probabilmente basate su base neurologica.

Antichi testi cinesi

Manoscritto Mawangdui, inchiostro su seta, II secolo a.C.Manoscritto Mawangdui, inchiostro su seta, II secolo a.C. © Museo della provincia di Hunan

I testi su cui abbiamo lavorato sono i Manoscritti medici di Mawangdui, che ci sono stati persi per due millenni. Furono scritti durante la dinastia Han ed erano così apprezzati che una copia fu sepolta con il corpo di Lady Dai, un'aristocratica della dinastia Han nel 168 aEV. Le tombe di Lady Dai e della sua famiglia furono aperte nel 1973 e furono scoperti i manoscritti di Mawangdui.

Sono chiaramente precursori dei famosi testi di agopuntura dell'Imperatore Giallo Canone di medicina interna (Huangdi Neijing), che è stato copiato e ricopiato nel corso della storia, ed è venerato in Cina come fonte della teoria e della pratica dell'agopuntura. Le descrizioni dei meridiani e dei punti che vi si trovano sono ancora oggi la base della medicina tradizionale cinese.


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I primi testi di Mawangdui in realtà non menzionano i punti di agopuntura e le descrizioni che danno dei meridiani sono più semplici e meno complete. Ma alcuni passaggi da essi sono stati chiaramente copiati direttamente nel Canone dell'Imperatore Giallo, il che mostra che questi testi furono scritti per primi.

I percorsi meridiani sono sempre stati interpretati come basati su idee esoteriche sul flusso di energia vitale "Qi”Piuttosto che come descrizioni empiriche del corpo. Ma ciò che descrive il testo di Mawangdui è un insieme di meridiani - percorsi attraverso il corpo. Nei testi successivi, questi sono solitamente illustrati pittoricamente come linee sulla pelle.

Un meridiano è descritto in termini di come progredisce attraverso il corpo. Il braccio tai yin meridiano, per esempio, è descritto come se iniziasse al centro del palmo, correndo lungo l'avambraccio tra le due ossa, e così via. Ci siamo chiesti: e se queste descrizioni non fossero di un percorso energetico esoterico, ma di strutture anatomiche fisiche?

Analizzare la storiaIllustrazione della medicina tradizionale cinese. Wikimedia Commons

Per scoprirlo, abbiamo fatto dissezioni dettagliate del corpo umano, cercando percorsi che lo attraversassero lungo i percorsi descritti nel Mawangdui.

Questa è una visione del corpo molto diversa da quella dello scienziato occidentale. Nella moderna medicina occidentale, il corpo è diviso in sistemi che hanno ciascuno una propria funzione distinta: come il sistema nervoso o il sistema cardiovascolare.

Chiaramente non era quello che stavano facendo gli scrittori del Mawangdui. Le loro descrizioni sono più focalizzate su come le diverse strutture si collegano per creare un flusso attraverso il corpo. Non prestano attenzione alla funzione specifica delle strutture. Pensiamo che ciò sia dovuto al fatto che questi scienziati stavano facendo le loro osservazioni del corpo umano per la prima volta e descrissero semplicemente ciò che vedevano.

Per la nostra ricerca, la sostanza anatomica del lavoro doveva essere portata alla luce replicando attentamente le dissezioni scientifiche degli autori. Questo era problematico. Non ci avevano lasciato immagini di ciò che stavano descrivendo, quindi abbiamo dovuto ricostruire dai loro testi. Successivamente anatomisti cinesi, dal Dinastia Song, ha fatto delle foto. Questi lavori erano basati sulle dissezioni registrate di una banda criminale per la quale la dissezione faceva parte della loro punizione.

Poi c'era la questione della traduzione: tante cose possono andare perse quando traduciamo testi, specialmente quelli antichi, e una di noi (Vivien) ha passato enormi quantità di tempo a controllare e confermare le traduzioni delle descrizioni meridiane. Infine, abbiamo dovuto guardare alla società dell'era Han e dimostrare che l'esame anatomico si adatterebbe al loro contesto culturale.

Quello che abbiamo trovato è stato molto eccitante. Ciascun meridiano di Mawangdui è mappato sulle principali strutture del corpo umano. Alcune di queste strutture sono visibili solo agli anatomisti attraverso la dissezione e non possono essere viste nella persona vivente. Per tornare al braccio tai yin, per esempio, il percorso è descritto al gomito come "sotto il tendine al bicipite". Quando guardiamo il gomito umano sezionato, c'è una fascia piatta di tessuto chiamata aponeurosi bicipitale, e le arterie ei nervi del braccio passano sotto di essa.

Pensiamo che questo sia ciò che descrivevano gli antichi anatomisti cinesi. Non c'è modo di conoscere queste strutture se non facendo anatomia o leggendo il lavoro di qualcuno che ha.

Un'antica statua di agopuntura.Un'antica statua di agopuntura. Medicina tradizionale e moderna / Flickr, CC BY

Le implicazioni

Riteniamo quindi che i manoscritti Mawangdui siano il più antico atlante anatomico sopravvissuto al mondo basato sull'osservazione diretta del corpo umano. Lo scopo degli autori presumibilmente era quello di registrare il corpo umano in dettaglio. Un esame anatomico di questo tipo sarebbe stato un privilegio raro, disponibile solo per un gruppo selezionato di scienziati favoriti dall'imperatore. È probabile che lo scopo dei testi fosse espressamente quello di trasmettere questa conoscenza ad altri. Medici e studenti di medicina potrebbero utilizzare i testi per conoscere l'anatomia e impegnarsi in un dibattito medico basato su una solida conoscenza del corpo umano.

Questo ci offre nuove informazioni sull'abilità scientifica della dinastia Han in Cina, famosa per la sua ricchezza di scoperte. Il fatto che gli scienziati Han abbiano anche fatto l'anatomia avrebbe perfettamente senso e aggiunge ricchezza alla nostra comprensione della loro scienza.

Il nostro lavoro ha anche implicazioni fondamentali per la teoria dell'agopuntura e quindi per la ricerca moderna. Il Canone dell'Imperatore Giallo richiama abbastanza chiaramente e sviluppa il contenuto del Mawangdui. Se il Mawangdui è un atlante anatomico, è molto probabile che il file testi successivi sono radicati anche nell'anatomia.

La ricerca mette in luce i contributi finora non riconosciuti degli anatomisti cinesi e li riposiziona al centro del campo. Questa nuova informazione sfida la natura esoterica percepita dell'agopuntura e la radica invece nella scienza anatomica.The Conversation

Informazioni sugli autori

Vivien Shaw, docente di anatomia, Bangor University e Isabelle Catherine Winder, Docente di Zoologia, Bangor University

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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