I topi hanno invaso le nostre case da prima di iniziare l'agricoltura

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I cacciatori-raccoglitori iniziarono a mettere radici in Medio Oriente molto prima dell'avvento dell'agricoltura. La loro creazione di più case permanenti ha alterato l'equilibrio ecologico in modi che hanno permesso al topo di casa comune di prosperare, la ricerca mostra.

"La ricerca fornisce la prima prova che, già a 15,000 anni fa, gli esseri umani vivevano in un posto abbastanza a lungo da colpire le comunità animali locali, determinando la presenza dominante dei topi domestici", dice Fiona Marshall, professore di antropologia alla Washington University a St. Louis. "È chiaro che l'occupazione permanente di questi insediamenti ha avuto conseguenze di vasta portata per le ecologie locali, l'addomesticamento degli animali e le società umane".

La ricerca è eccitante perché dimostra che i cacciatori-raccoglitori stabiliti, non gli agricoltori, sono stati i primi a trasformare le relazioni ambientali con i piccoli mammiferi, afferma Marshall.

Fornendo un accesso stabile al rifugio umano e al cibo, i cacciatori-raccoglitori hanno condotto i topi domestici lungo il sentiero del commensalismo, una fase iniziale di addomesticamento in cui una specie impara a trarre beneficio dall'interazione umana.

I risultati hanno vaste implicazioni per i processi che hanno portato alla domesticazione degli animali.

Mouse domestico e mouse paese

Lo studio si proponeva di spiegare grandi oscillazioni nel rapporto tra topi domestici e popolazioni di topi selvatici trovati durante scavi di diversi periodi preistorici in un antico sito di cacciatori-raccoglitori natufiani nella Valle del Giordano d'Israele.

Esaminando le minuscole variazioni legate alle specie nelle forme molari dei denti di topo fossilizzati che risalgono fino agli anni 200,000, il team ha costruito una linea temporale che mostra come le popolazioni di diversi topi hanno fluttuato nel sito natufiano durante periodi di varia mobilità umana.


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L'analisi ha rivelato che la mobilità umana influenzava le relazioni competitive tra due specie di topi: il topo domestico (Mus musculus domesticus) e un mouse da campo a coda corta (M. macedonicus) - che continua a vivere dentro e intorno agli insediamenti moderni in Israele.

Queste relazioni sono analoghe a quelle di un altro paio di specie chiamate topi spinosi, che i ricercatori hanno scoperto tra i pastori Masai nomadi nel Kenya meridionale.

I risultati indicano che i topi hanno iniziato a scavare nelle case della valle del Giordano di cacciatori-raccoglitori natufiani su 15,000 anni fa, e che le loro popolazioni aumentavano e diminuivano in base alla frequenza con cui queste comunità si raccoglievano e si spostavano in nuove località.

Quando gli umani rimasero negli stessi luoghi per lunghi periodi di tempo, i topi di casa superarono i loro cugini di campagna al punto di spingere la maggior parte di loro fuori dall'insediamento. In periodi in cui siccità, carenza di cibo o altre condizioni costringevano i cacciatori-raccoglitori a trasferirsi più spesso, le popolazioni di topi e topi di campagna raggiungevano un equilibrio simile a quello trovato tra i moderni pastori Masai con modelli di mobilità simili.

Pubblicato in Atti della National Academy of Sciences, lo studio conferma che i topi di casa erano già un punto fisso nei domicili dei villaggi cacciatori-raccoglitori del Mediterraneo orientale più di 3,000 anni prima della prima prova conosciuta per l'agricoltura sedentaria.

Suggerisce che i primi insediamenti di cacciatori-raccoglitori trasformarono le interazioni ecologiche e le reti alimentari, consentendo ai topi domestici che hanno beneficiato degli insediamenti umani di competere con i topi selvatici e stabilirsi come popolazione dominante.

"La competizione tra topi domestici commensali e altri topi selvatici ha continuato a fluttuare mentre gli umani sono diventati più mobili nei periodi aridi e più sedentari in altri periodi - indicando la sensibilità degli ambienti locali a gradi di mobilità umana e la complessità delle relazioni ambientali umane che tornano indietro il Pleistocene ", dice Lior Weissbrod, ricercatore presso l'Istituto di Archeologia Zinman dell'Università di Haifa in Israele.

I denti di topo usati nello studio sono stati recuperati durante gli scavi presso il sito preistorico di insediamento natufiano di Eyna (noto anche come Ain Mallaha) nella valle del Giordano a nord di Gerusalemme. (Credito: mappa di base generata da Lior Weissbrod dai dati dell'ESRI (Environmental Systems Research Institute) utilizzando ArcGIS v.9.1.)

Denti di topi

Thomas Cucchi del Centro nazionale per la ricerca scientifica di Parigi ha utilizzato una nuova tecnica chiamata morfometria geometrica per identificare i fossili del topo e distinguere in modo affidabile le differenze rivelatrici nei resti minuscoli dei topi domestici e delle specie selvatiche. Il metodo si basa su immagini ad alta risoluzione e analisi digitale per classificare le variazioni legate alle specie nei contorni molari quasi sottili come un singolo millimetro.

Le scoperte e le tecniche utilizzate per documentarle sono importanti per la ricerca archeologica in senso più ampio perché forniscono ulteriore supporto all'idea che le fluttuazioni nelle antiche popolazioni di topi possono essere utilizzate come proxy per tracciare spostamenti antichi nella mobilità umana, nello stile di vita e addomesticamento alimentare.

"Questi risultati suggeriscono che i cacciatori-raccoglitori della cultura natufiana, piuttosto che i successivi agricoltori neolitici, furono i primi ad adottare uno stile di vita sedentario e iniziarono involontariamente un nuovo tipo di interazione ecologica - stretta convivenza con specie commensali come il topo domestico, "Dice Weissbrod.

"La dinamica umana degli spostamenti tra esistenza mobile e sedentaria è stata svelata in dettagli senza precedenti nel registro delle fluttuazioni delle proporzioni delle due specie nel corso del tempo".

Fonte: Università di Washington a St. Louis

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