Come luccicano le lucciole e quali segnali stanno inviando

Come luccicano le lucciole e quali segnali stanno inviando
La luce di una lucciola fa parte della sua strategia di accoppiamento. Fuochi d'artificio giapponesi / Shutterstock.com

Potresti non essere sicuro di aver visto quello che pensi di aver visto quando si presenta il primo. Ma guardi nella direzione dello sfarfallio della luce ed eccola di nuovo - la prima lucciola della sera. Se sei in un buon habitat per lucciole, presto ci sono dozzine, o addirittura centinaia, di insetti che volano in giro, mostrando i loro segnali misteriosi.

Le lucciole - in alternativa conosciute come fulmini in gran parte degli Stati Uniti - non sono né mosche né insetti. Sono coleotteri dalle ali morbide, legati a scarafaggi clic e altri. L'aspetto più drammatico della loro biologia è quello possono produrre luce; questa capacità in un organismo vivente, chiamata bioluminescenza, è relativamente rara.

Sono un entomologo che fa ricerche e insegna sull'ecologia e la biologia degli insetti. Di recente, ho cercato di capire il diversità ed ecologia delle lucciole nel mio stato di origine della Carolina del Nord. Le lucciole si trovano ampiamente in tutto il Nord America, compresi molti luoghi nell'ovest, ma sono più abbondanti e diverse nella metà orientale del continente, dalla Florida al Canada meridionale.

Scarabei bioluminescenti

Come luccicano le lucciole e quali segnali stanno inviando
Una reazione chimica nell'addome dello scarabeo gli dà la sua bioluminescenza. Cathy Keifer / Shutterstock.com

Le lucciole producono luce negli organi speciali dei loro addominali combinando una sostanza chimica chiamata luciferina, enzimi chiamati luciferasi, ossigeno e il combustibile per il lavoro cellulare, ATP. Gli entomologi pensano di controllare il loro lampeggiamento regolando la quantità di ossigeno che arriva ai loro organi che producono luce.

Le lucciole probabilmente hanno originariamente evoluto la capacità di illuminarsi come un modo per allontanare i predatori, ma ora usano principalmente questa capacità per trovare compagni. È interessante notare che non tutte le lucciole producono luce; ci sono diverse specie che volano in giornata e apparentemente si basano sugli odori dei feromoni per trovarsi.

Ogni specie di lucciola ha il suo sistema di segnalazione. Nella maggior parte delle specie nordamericane, i maschi volano alla giusta altezza, nel giusto habitat e al momento giusto della notte per le loro specie, e trasmettono un segnale unico nel loro genere. Le femmine sono sedute a terra o in vegetazione, a guardare i maschi. Quando una femmina vede uno che fa il segnale della sua specie - e lo fa bene - torna indietro con un lampo appropriato alla specie. Quindi i due segnali reciprocamente mentre il maschio vola verso di lei. Se tutto va bene, si accoppiano.

Un buon esempio è Photinus pyralis, una specie comune del cortile spesso chiamata il grande merlo acquaiolo. Un maschio vola al tramonto a circa 3 piedi da terra. Ogni cinque secondi circa, fa un lampo di un secondo mentre vola a forma di "J." La femmina Photinus pyralis si trova in una vegetazione bassa. Se vede un compagno che le piace, aspetta due secondi prima di fare un secondo di lampo al terzo secondo.

Alcune specie possono "chiamare" per molte ore a notte, mentre altre lampeggiano per soli 20 minuti al crepuscolo. La comunicazione della luce Firefly può diventare molto più complicata; alcune specie hanno più sistemi di segnalazione e alcune potrebbero usare i loro organi di luce per altri scopi.

Mentre la maggior parte delle lucciole maschili fanno le proprie cose e lampeggiano indipendentemente dagli altri maschi della stessa specie, ci sono quelli che sincronizzano i loro lampi quando ce ne sono molti altri in giro. In Nord America, le due specie più famose che fanno questo sono le Photinus carolinus dei Monti Appalachi, compreso nel Parco nazionale delle Grandi Montagne Fumose, e il Photuris frontalis che illuminano luoghi come il Congaree National Park nella Carolina del Sud.

In entrambe queste specie, gli scienziati pensano che i maschi si sincronizzino in modo che tutti abbiano la possibilità di cercare le femmine e le femmine di segnalare i maschi. Questi display sono spettacolari e la cotta di persone che vogliono vederli nei luoghi più famosi ha reso necessario condurre un lotteria per il permesso di visualizzarli. Entrambe le specie, tuttavia, si verificano su ampie aree geografiche e potrebbe essere possibile vederle in altri luoghi meno congestionati.

Difese chimiche puzzolenti

Molte lucciole si proteggono dai predatori con sostanze chimiche chiamate lucibufagins. Queste sono molecole che gli insetti sintetizzano da altre sostanze chimiche che mangiano nella loro dieta. Le lucibufagine sono chimicamente molto simili alle tossine che i rospi emanano sulle loro pelli e, sebbene tossiche nelle giuste dosi, sono anche estremamente sgradevoli.

Come luccicano le lucciole e quali segnali stanno inviandoPhotinus pyralis accoppiamento. Clyde Sorenson, CC BY-ND

Gli uccelli e altri predatori imparano rapidamente a evitare le lucciole. Ho visto un rospo sul portico posteriore mangiare una lucciola e sputarla prontamente; l'insetto si allontanò, appiccicoso ma apparentemente illeso. Un mio collega una volta ha messo una lucciola in bocca - e la sua bocca è diventata insensibile per un'ora!

Molti altri insetti imitano visivamente le lucciole per trarre il vantaggio di sembrare qualcosa di spiacevole da mangiare e velenoso. Le lucciole sembrano produrre anche altri prodotti chimici difensivi, alcuni dei quali possono contribuire al loro odore distintivo.

Molti Photuris le lucciole non possono fabbricare queste sostanze chimiche difensive. Quindi le femmine di questi grandi lampi dalle zampe lunghe fanno qualcosa di sorprendente: una volta accoppiati, iniziano a imitare i lampi della femmina Photinus e poi mangia i maschi che rispondono. Queste donne fatali continuano ad usare le lucibufagine che acquisiscono dall'ingestione della loro preda gravemente delusa per proteggere se stessi e le loro uova dai predatori. Trasferiscono rapidamente le sostanze chimiche nel loro sangue e sanguinano spontaneamente se un predatore le afferra.

Come luccicano le lucciole e quali segnali stanno inviando Una volta che le lucciole perdono una tasca di habitat, è improbabile che tornino. Fer Gregory / Shutterstock.com

Nessun posto è come casa

La maggior parte delle lucciole sono specialisti dell'habitat, usando boschi, prati e paludi. Esse si affidano a quell'habitat che rimane indisturbato per l'anno o più per completare il loro ciclo di vita. Questi insetti spendono la maggior parte delle loro vite come larve predando lombrichi e altri animali nel suolo o nei rifiuti delle foglie - la maggior parte degli adulti non si nutre affatto. Se quell'habitat viene distrutto durante la loro giovinezza, le popolazioni possono essere estinte.

A questa vulnerabilità si aggiunge il fatto che le femmine di molte specie - come i famosi fantasmi blu degli Appalachi meridionali e altrove - sono senza ali e non possono disperdersi oltre quanto possono camminare. Se una popolazione di fantasmi blu viene distrutta dal disboscamento o da altre perturbazioni, non ci sarà ristabilimento. La distruzione dell'habitat è quindi una delle maggiori minacce alle lucciole. Altri pericoli includono inquinamento luminoso da luci artificiali e forse applicazioni di insetticidi per il controllo delle zanzare.

C'è ancora molto da imparare sulle lucciole. Entomologi come me hanno identificato su 170 o giù di lì specie in Nord America, ma è chiaro che qui si trovano molte più specie. Presta attenzione alle lucciole del tuo quartiere; osservare i loro schemi e comportamenti flash. Forse scoprirai una di quelle nuove specie.

Circa l'autore

Clyde Sorenson, Professore di entomologia, North Carolina State University

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

ING

enafarZH-CNzh-TWnltlfifrdehiiditjakomsnofaptruessvtrvi

segui InnerSelf su

facebook-icontwitter-iconrss-icon

Ricevi l'ultimo tramite e-mail

{Emailcloak = off}