Perché i gatti sono mangiatori esigenti, ma i cani consumeranno quasi tutto

cane che beve tè Perché i gatti sono mangiatori esigenti, ma i cani consumeranno quasi tuttoPelo del cane. Michal Hrabovec / Flickr, CC BY-NC-SA

Chiunque abbia visto un gatto vomitare dopo aver mangiato erba sa che i nostri amici felini non sono mangiatori di piante naturali. Quindi potresti essere sorpreso di scoprire che questi animali carnivori condividono alcuni geni importanti che sono più tipicamente associati agli erbivori. E questo potrebbe aiutare a spiegare perché i gatti non sono sempre facili da accontentare quando si tratta di cibo.

Una nuova ricerca suggerisce che i gatti posseggano i geni che proteggono gli animali vegetariani dall'ingestare le piante velenose dando loro la possibilità di assaporare l'amaro. Gli animali usano il loro senso del gusto per scoprire se un alimento potenziale è nutriente o dannoso. Un sapore dolce segnala la presenza di zuccheri, un'importante fonte di energia. UN sapore amaro, d'altra parte, si è evoluto come meccanismo di difesa contro le tossine nocive che si trovano comunemente nelle piante e nei frutti acerbi.

L'evoluzione ha ripetutamente ottimizzato le papille gustative degli animali per soddisfare le diverse esigenze dietetiche. I cambiamenti nella dieta di un animale possono eliminare la necessità di percepire determinate sostanze chimiche nel cibo, e così recettore i geni si mutano, distruggendo la loro capacità di produrre una proteina funzionante.

gatto che mangia erbaPosso nebulizzare la clorofilla. Lisa Sympson / Wikimedia Commons, CC BY-SAUn esempio di questo viene dai gatti che mangiano carne rigorosamente, che non possono più gusto dolcezza. Ma se il rilevamento amaro si è evoluto per mettere in guardia contro le tossine delle piante, allora è ovvio che i gatti, che (di solito) rifuggono dalle piante, non dovrebbero essere in grado di assaggiare l'amaro. Gli umani e altri animali che mangiano verdure possono avere un sapore amaro perché possediamo geni del recettore del gusto amaro. Se i gatti hanno perso la capacità di assaggiare l'amarezza, dovremmo scoprire che i loro geni recettori sono pieni di mutazioni.

Genetisti al Monell Chemical Senses Center a Filadelfia ha setacciato il genoma di gatti e altri mammiferi carnivori come cani, furetti e orsi polari per vedere se i nostri cugini carnivori hanno geni amari. Sono stati sorpresi di scoprire che i gatti hanno geni 12 diversi per il gusto amaro. Cani, furetti e orsi polari sono ugualmente ben dotati. Quindi, se è improbabile che carne che mangia gli animali incontri qualche boccone amaro, perché si vantano dei geni per assaporare l'amarezza?

Test del gusto

Per scoprirlo, Peihua Jiang, biologa molecolare di Monell, ha messo alla prova le papille gustative dei gatti. Ha inserito il gene del recettore del gusto del gatto in cellule di tessuto umano in laboratorio. Quando combinati, la cellula e il gene agiscono come un recettore del gusto che risponde ai prodotti chimici caduti su di esso.

Jiang scoprì che i recettori del gusto del gatto rispondevano alle sostanze chimiche amare presenti nelle piante tossiche e ai composti che attivano anche i recettori umani amari. Il recettore del gusto amaro dei gatti, noto come Tas2r2, rispondeva al benzoato chimico denatonium, una sostanza amara comunemente spalmata sulle unghie dei bambini che mangiavano le unghie.


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Quindi, perché i gatti hanno conservato la capacità di rilevare i sapori amari? I proprietari di gatti domestici sanno quanto possono essere le scelte alimentari dei gatti imprevedibili. Alcuni dei gatti "regali" portano ai loro proprietari rane, rospi e altri animali che possono contenere composti amari e tossici nella loro pelle e nei loro corpi. I risultati di Jiang mostrano che i recettori amari autorizzano i gatti a rilevare queste potenziali tossine, dando loro la possibilità di rifiutare cibi nocivi ed evitare l'avvelenamento.

Ma quanto spesso i gatti amanti della carne vengono effettivamente esposti a composti amari e tossici nella loro dieta, rispetto alla pletora di tossine vegetali che le loro controparti vegetariane devono affrontare? Jiang suggerisce che questo non è sufficiente per spiegare perché i gatti hanno conservato un tale arsenale di recettori.

Invece, i recettori del gusto del gatto possono essersi evoluti per ragioni diverse dal gusto. Nell'uomo, i recettori del gusto amaro si trovano non solo nella bocca, ma anche nel cuore e nei polmoni, dove si pensa che rilevare le infezioni. Resta da vedere se anche i geni del recettore amaro felino raddoppiano come rivelatori di malattie.

La scoperta di recettori amari felini potrebbe spiegare perché i gatti hanno una reputazione come mangiatori schizzinosi. Ma le loro controparti canine senza fronzoli hanno un numero simile di recettori del gusto amaro - quindi perché i gatti sono così schizzinosi? Una risposta potrebbe risiedere nel modo in cui i recettori del gatto rilevano composti dall'assaggio amaro. Ricerca pubblicata all'inizio di quest'anno un altro gruppo di ricercatori ha dimostrato che alcuni dei recettori del gusto del gatto sono particolarmente sensibili ai composti amari e ancora più sensibili al denatonium rispetto allo stesso recettore nell'uomo.

Forse i gatti sono anche più sensibili alle sostanze chimiche amare dei cani, oppure possono rilevare un maggior numero di composti amari nella loro dieta quotidiana. Il cibo che ha un sapore blando per noi o per un cane potrebbe essere un'esperienza gastronomica sgradevole per i gatti. Quindi, piuttosto che etichettare i gatti come schizzinosi, forse dovremmo pensare a loro come a dei buongustai più esigenti.

Circa l'autoreThe Conversation

rowland hannahHannah Rowland, docente di ecologia ed evoluzione e ricercatrice presso la Zoological Society di Londra, Università di Cambridge. La sua ricerca si concentra sull'ecologia evolutiva delle difese preda degli insetti e sul comportamento sensoriale e sull'apprendimento dei predatori aviari. La ricerca di Hannah esplora il modo in cui gli uccelli riconoscono, percepiscono e rispondono ai gusti amari.

Questo articolo è stato pubblicato in origine The Conversation. Leggi il articolo originale.

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