Come gli umani stanno ancora evolvendo?

Come gli umani stanno ancora evolvendo?Melissa Ilardo

L' immersione più profonda registrata dalle persone di Bajau Laut del Sud-est asiatico per l'immersione in apnea era un impressionante 79 metri, e il tempo più lungo trascorso sott'acqua da loro era di poco più di tre minuti. Sebbene i Bajau non si immergano in queste profondità o per questo lasso di tempo durante la loro giornata di pesca, trascorrono fino al 60% della loro vita lavorativa sott'acqua.

Nuova ricerca pubblicata nella rivista Cell mostra che hanno alcuni adattamenti fisici e genetici per aiutarli a fare queste incredibili immersioni. Sembra che, sebbene tendiamo a vedere noi stessi come l'apice del mondo naturale, l'evoluzione ha ancora una presa su alcuni gruppi di persone. Li sta cambiando per adattarsi meglio al loro ambiente e al loro stile di vita insolito.

L' Bajau Laut hanno tradizionalmente vissuto una vita nomade sulle case galleggianti, sfruttando le ricche risorse delle barriere coralline e delle foreste di mangrovie della regione. Durante il 20esimo secolo, alcune popolazioni di Bajau si stabilirono sulla costa, ma continuarono a vivere uno stile di vita di sussistenza (lavorando solo per sopravvivere) in base ai loro metodi tradizionali di pesca. Poiché l'unica attrezzatura subacquea disponibile è un paio di occhiali di protezione in legno e alcuni pesi a mano, il loro successo dipende dalla loro capacità di immergersi in profondità e trattenere il respiro a lungo.

Come gli umani stanno ancora evolvendo?Tutte le attrezzature di cui hanno bisogno. Melissa Ilardo

Un gruppo internazionale di ricercatori ha studiato il Bajau e ha scoperto di avere una milza significativamente più grande rispetto alle persone di un villaggio vicino che coltivano principalmente piuttosto che pescare per il loro cibo. Ciò era vero anche per i membri della comunità di Bajau che non si immergevano, suggerendo che si tratta di un tratto ereditario piuttosto che un cambiamento nelle persone causato da una vita di immersioni.

La dimensione della milza è importante perché è un serbatoio in cui sono memorizzati i globuli rossi. Durante un'immersione, la milza si contrae e spinge questi globuli rossi in eccesso nel sangue circolante, aumentando la sua capacità di trasportare ossigeno. Questa risposta è stata trovata anche nei mammiferi subacquei come le foche.

L'analisi del DNA ha rivelato un altro cambiamento che si è rivelato essere una delle variazioni geniche più frequenti nella popolazione Bajau. Questo era in un gene che aiuta a controllare i livelli di un ormone chiamato T4, che è prodotto dalla ghiandola tiroidea. Questo ormone provoca un aumento del tasso metabolico (la quantità di energia che il corpo può utilizzare in un dato periodo di tempo), che può aiutare a combattere i bassi livelli di ossigeno, ma è anche associato a una maggiore dimensione della milza nei topi.

Altri geni che variavano tra i Bajau più di quanto ci si aspetterebbe nella popolazione generale erano associati al modo in cui il corpo risponde alle immersioni. Uno di questi geni ha causato la fuoriuscita del sangue dagli arti e dalle aree non essenziali del corpo, in modo che cervello, cuore e polmoni possano continuare a ricevere ossigeno. Un altro ha impedito che alti livelli di anidride carbonica si accumulassero nel sangue. Tutto ciò suggerisce che la selezione naturale ha contribuito a modellare il Bajau in modo che possano immergersi sempre più a lungo.

Come gli umani stanno ancora evolvendo?Andato a pescare. Papa Annur / Shutterstock

Altri esempi

Questa non è la prima volta che sono stati scoperti esempi di continua evoluzione umana tra gruppi specifici di persone. Ad esempio, la maggior parte tibetani etnici una mutazione che non si trova tipicamente nei cinesi etnici produce più globuli rossi per compensare i ridotti livelli di ossigeno nell'aria ad alta quota. Altri studi hanno dimostrato che gruppi di Inuit in Groenlandia si sono adattati alle grandi quantità di grassi che mangiano in un modo che significa che possono far fronte a questa dieta senza un aumentato rischio di malattie cardiache.

Gli autori dello studio Bajau suggeriscono che la comprensione dei loro adattamenti può aiutare nella ricerca sul trattamento dell'ipossia, che è quando il tessuto corporeo non riceve abbastanza ossigeno a causa di malattie o lesioni. Sarebbe anche interessante sapere se i Bajau hanno altri cambiamenti nei loro geni simili a quelli della maggior parte dei tibetani. Entrambi i gruppi possono aver evoluto i cambiamenti perché l'ipossia era abbastanza comune da vivere ad altitudini più elevate o trattenendo il respiro sott'acqua che avere i geni mutati ha dato loro un vantaggio significativo.

Sappiamo che a volte possono verificarsi mutazioni che interessano specifiche funzioni corporee sorgere separatamente in persone o gruppi non correlati. Ma è anche possibile che, in questo caso, due comunità molto distanti potrebbero avere mutazioni diverse con effetti simili sulla loro capacità di far fronte a bassi livelli di ossigeno. Forse quel paragone sarà il prossimo passo di questa indagine molto interessante.The Conversation

Circa l'autore

Jan Hoole, docente di biologia, Università Keele

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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