Ecco come pensare al vero rischio di eventi rari

Ecco come pensare al vero rischio di eventi rari

La statistica è uno strumento utile per comprendere i modelli nel mondo che ci circonda. Ma la nostra intuizione spesso ci delude quando si tratta di interpretare questi schemi. In questa serie esaminiamo alcuni degli errori comuni che commettiamo e come evitarli quando ci pensiamo statistiche, probabilità e rischio. The Conversation

Il mondo può sembrare un posto spaventoso.

Oggi, il livello di minaccia del terrorismo nazionale australiano è "Probabile”. Gli attacchi di squalo sono in aumento; il numero di persone attaccate dagli squali in 2000-2009 è quasi raddoppiato da allora 1990-1999. I viaggiatori corrono un alto rischio di contrarre il virus Zika nei luoghi in cui si trova la malattia presenti, come il Brasile e il Messico.

Tuttavia, nonostante i loro tragici risultati, questi eventi sono tutti estremamente rari.

Da 1996, solo otto persone sono state uccise da attacchi terroristici Australia. Ci sono stati attacchi di squalo 186 negli anni 20 da da 1990 a 2009. Le migliori stime indicano che avrebbero avuto solo le persone 1.8 per ogni milione di turisti contrasse Zika alle Olimpiadi di Rio.

Ad essere onesti, è estremamente difficile giudicare l'incidenza di eventi rari. Quindi, come dovremmo pensare a questi rischi?

L'impostazione predefinita è sicura

Gli scienziati delle decisioni studiano eventi rari portando le persone in laboratorio e chiedendo loro di fare delle scelte. Ad esempio, nel loro lavoro vincitore del premio Nobel, i ricercatori Daniel Kahneman e Amos Tversky avevano persone fare una scelta tra due opzioni: uno sicuro, uno rischioso.


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Una scelta tipica potrebbe comportare un'opzione sicura in cui andresti via con $ 5, garantito. In alternativa, puoi scegliere di scommettere e ricevere $ 15 con probabilità 90%. Tuttavia, se hai perso la scommessa, dovresti pagare $ 35.

Se prendessi semplicemente $ 5, non sei solo. Nonostante la scommessa sia chiaramente migliore di prendere $ 5, in termini di cosa vinceresti in media (0.9 x $ 15 - 0.1 x $ 35 = $ 10), la perdita di $ 35 incombe così tanto nella mente che molti di noi tendono a scegliere l'opzione sicura.

In questo scenario, la perdita di $ 35 è un evento relativamente raro: si verificherà solo 10% delle volte. Tuttavia trattiamo il raro evento come se fosse molto più probabile che si verifichi che nella realtà. Kahneman e Tversky hanno definito questo "sovrappeso" di piccole probabilità.

Naturalmente, eventi rari nel mondo reale, come il controllo delle malattie, attacchi di squali e minacce terroristiche, sono molto più complessi di questa scommessa fittizia. Ma da un punto di vista puramente statistico, può darsi che siamo sproporzionatamente preoccupati per tali eventi, data la loro rarità.

Ad esempio, un sondaggio condotto dalla Chapman University negli Stati Uniti suggerisce che il 38.5% delle persone fosse "impaurito" o "molto impaurito" di essere vittima di terrorismo. Questo nonostante il fatto che solo le persone 71 negli Stati Uniti siano state uccise dal terrorismo tra 2005 e 2015. Per metterlo in prospettiva, PolitiFact lo riporta Le persone 301,797 sono morte a causa della violenza armata negli Stati Uniti per un periodo simile.

Quindi è la paura che ci spinge a credere che è probabile che accadano eventi rari?

Secondo David Landy, un ricercatore dell'Università dell'Indiana, che ha parlato proprio di questo problema durante l'incontro 2016 del Società per il giudizio e il processo decisionale, la risposta è no.

Una domanda nel sondaggio di Landy ha chiesto alle persone di stimare la proporzione della popolazione americana che era musulmana. La proporzione reale è leggermente inferiore a 1%. Le stime delle persone tendevano ad essere superiore, a circa 10%.

È in genere il caso che le persone sopravvalutano la popolazione musulmana nel US. La sopravvalutazione è spesso interpretata in termini di paura. L'idea è che le persone hanno maggiori probabilità di prestare attenzione alle cose che li spaventano, e questo li porta a credere di essere più comuni di quanto non siano in realtà.

La spiegazione della "paura" è intuitivamente plausibile, ma potrebbe non essere vera. In un confronto critico, Landy ha anche chiesto della probabilità di altri eventi che avevano anche una piccola probabilità, ma che difficilmente avrebbe spaventato le persone (come quale percentuale della popolazione americana aveva prestato servizio militare).

Si è scoperto che le persone hanno anche sopravvalutato la probabilità di questi eventi rari ma poco interessanti. In effetti, il grado in cui hanno sopravvalutato questi altri eventi era praticamente identico a quanto hanno sopravvalutato la popolazione di musulmani.

Il risultato di Landy suggerisce che abbiamo semplicemente problemi a pensare a piccole probabilità, indipendentemente dall'argomento. Potrebbe non essere che alcune persone sopravvalutino la proporzione di musulmani per paura. Piuttosto, sembra che sopravvaluteremo l'incidenza di eventi rari.

Come pensare a eventi rari

Quindi, come dovremmo pensare e rispondere a eventi rari?

Un rimedio potrebbe essere quello di utilizzare ciò che alcuni ricercatori chiamano "consapevolezza metacognitiva”. Questo è essere consapevoli di come funzionano i processi cognitivi, come la memoria, quando proviamo a pensare e stimare la frequenza con cui accadono le cose.

Un indizio metacognitivo che potresti usare è quanto sia facile ricordare un evento particolare, come ascoltare degli attacchi di squalo. Ma è probabile che sia semplice leggere la facilità di richiamo ingannevole. Questo perché la tua memoria è distorta da casi positivi: andare a nuotare e non essere attaccato dagli squali non è sorprendente, quindi non è particolarmente memorabile.

L'incapacità della memoria di fornire campioni rappresentativi di prove suggerisce la necessità di riflettere attentamente, non solo sulla propensione al recupero della memoria, ma anche sui campioni disponibili per noi nel mondo.

Perversamente, suggerisce che quando vuoi capire quanto sia raro un evento (e una risposta adeguata), dovresti cercare di pensare a tutte le volte che non è accaduto (casi negativi) piuttosto che a quelli che hanno fatto!

Quindi la prossima volta che sei in spiaggia e stai pensando di fare un tuffo, pensa ai milioni di nuotatori che non sono mai stati attaccati da uno squalo, e non i relativamente pochi che hanno.

Circa l'autore

Ben Newell, professore di psicologia cognitiva, UNSW; Chris Donkin, professore incaricato di psicologia, UNSWe Dan Navarro, professore associato di Scienze cognitive, UNSW

Questo articolo è stato pubblicato in origine The Conversation. Leggi il articolo originale.

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