La conoscenza delle diverse culture sta scuotendo i fondamenti della psicologia

Il pensiero olistico, comune in Giappone, porta a un certo modo di memorizzare.
Il pensiero olistico, comune in Giappone, porta a un certo modo di memorizzare.

La disciplina accademica della psicologia è stato sviluppato in gran parte in Nord America e in Europa. Alcuni sostengono che abbia avuto un notevole successo nel comprendere ciò che guida il comportamento umano e i processi mentali, che sono stati a lungo considerati universali. Ma negli ultimi decenni alcuni ricercatori hanno ha iniziato a mettere in discussione questo approccio, sostenendo che molti fenomeni psicologici sono modellati dalla cultura in cui viviamo.

Chiaramente, gli esseri umani sono per molti aspetti molto simili: condividiamo la stessa fisiologia e abbiamo gli stessi bisogni di base, come nutrimento, sicurezza e sessualità. Quindi quale effetto può realmente avere la cultura sugli aspetti fondamentali della nostra psiche, come la percezione, la cognizione e la personalità? Diamo un'occhiata alle prove finora.

Gli psicologi sperimentali tipicamente studiano il comportamento in un piccolo gruppo di persone, con l'ipotesi che questo possa essere generalizzato alla popolazione umana più ampia. Se la popolazione è considerata omogenea, allora tali inferenze possono essere fatte da un campione casuale.

Tuttavia, questo non è il caso. Gli psicologi si sono affidati a lungo agli studenti universitari per svolgere i loro studi, semplicemente perché sono prontamente disponibili per i ricercatori delle università. Ancora più drammaticamente, più del 90% di partecipanti negli studi psicologici vengono da paesi occidentali, istruiti, industrializzati, ricchi e democratici (WEIRD). Chiaramente, questi paesi non sono né un campione casuale né un rappresentante per la popolazione umana.

Stili di pensiero

Considera quali due di questi oggetti vanno insieme: un panda, una scimmia e una banana. Gli intervistati dei paesi occidentali selezionano abitualmente la scimmia e il panda, perché entrambi gli oggetti sono animali. Questo è indicativo di uno stile di pensiero analitico, in cui gli oggetti sono in gran parte percepiti indipendentemente dal loro contesto.

Al contrario, i partecipanti dei paesi dell'Est selezionano spesso la scimmia e la banana, perché questi oggetti appartengono allo stesso ambiente e condividono una relazione (le scimmie mangiano banane). Questo è uno stile di pensiero olistico, in cui oggetto e contesto sono percepiti come interrelati.

In un dimostrazione classica delle differenze culturali negli stili di pensiero, i partecipanti dal Giappone e dagli Stati Uniti sono stati presentati con una serie di scene animate. Durando per 20 secondi, ogni scena mostrava varie creature acquatiche, vegetazione e rocce in un'ambientazione subacquea. In un successivo compito di richiamo, entrambi i gruppi di partecipanti avevano la stessa probabilità di ricordare gli oggetti salienti, i pesci più grandi. Ma i partecipanti giapponesi erano migliori dei partecipanti americani al richiamo di informazioni di base, come il colore dell'acqua. Questo perché il pensiero olistico si concentra sullo sfondo e sul contesto proprio come in primo piano.

Ciò dimostra chiaramente come le differenze culturali possono influenzare qualcosa di fondamentale come la memoria - qualsiasi teoria che la descriva dovrebbe tenerne conto. Studi successivi hanno dimostrato che le differenze culturali negli stili di pensiero sono pervasive nella cognizione - che influenzano la memoria, l'attenzione, la percezione, il ragionamento e il modo in cui parliamo e pensiamo.

Il sé

Se ti venisse chiesto di descriverti, cosa diresti? Ti descriveresti in termini di caratteristiche personali - essere intelligente o divertente - o useresti le preferenze, come "I love pizza"? O forse preferiresti invece basarti su relazioni sociali, come "I am a parent"? Gli psicologi sociali hanno a lungo sostenuto che le persone hanno molte più probabilità di descrivere se stessi e gli altri in termini di caratteristiche personali stabili.

Tuttavia, il modo in cui le persone si descrivono sembra essere culturalmente vincolato. Gli individui nel mondo occidentale sono infatti più propensi a considerarsi individui liberi, autonomi e unici, in possesso di una serie di caratteristiche fisse. Ma in molte altre parti del mondo, le persone si descrivono principalmente come parte di relazioni sociali diverse e fortemente connesse con gli altri. Questo è più diffuso in Asia, Africa e America Latina. Queste differenze sono pervasive e sono state collegate alle differenze nelle relazioni sociali, nella motivazione e nell'educazione.

Questa differenza di auto-costrizione è stata perfino dimostrato a livello cerebrale. In uno studio di brain-scanning (fMRI), i partecipanti cinesi e americani hanno mostrato diversi aggettivi e gli è stato chiesto quanto bene questi tratti si rappresentassero. Inoltre è stato chiesto loro di pensare a quanto bene rappresentavano la loro madre (le madri non erano nello studio), mentre venivano scansionate.

Nei partecipanti americani, c'era una chiara differenza nelle risposte del cervello tra il pensare al sé e alla madre nella "corteccia prefrontale mediale", che è una regione del cervello tipicamente associata alle presentazioni di sé. Tuttavia, nei partecipanti cinesi c'era poca o nessuna differenza tra sé e madre, suggerendo che l'autorappresentazione condivise una grande sovrapposizione con la presentazione del parente stretto.

Salute mentale

Un altro dominio originariamente dominato dagli studi sui campioni WEIRD è la salute mentale. Tuttavia, la cultura può influenzare la nostra comprensione della salute mentale in diversi modi. A causa dell'esistenza di differenze culturali nel comportamento, il framework - basato sulla rilevazione di comportamenti devianti o non-normativi - non è completo. Ciò che può essere visto come normale in una cultura (la modestia) potrebbe essere visto come deviante dalla norma in un'altra (fobia sociale).

Inoltre, sono state identificate un certo numero di sindromi specifiche della cultura. Chi soffre di Koro (soprattutto in Asia), sono uomini che hanno l'errata convinzione che i loro genitali si stanno ritirando e spariranno. Hikikomori (principalmente il Giappone) è una condizione che descrive individui solitari che si ritirano dalla vita sociale. Nel frattempo, il malocchio La sindrome (soprattutto nei paesi mediterranei) è la convinzione che l'invidia o altre forme di abbagliamento malevolo causeranno disgrazia al ricevente.

L'esistenza di tali sindromi legate alla cultura ha stato riconosciuto di recente sia dall'Organizzazione Mondiale della Sanità che dall'American Psychiatry Association, poiché alcune di queste sindromi sono state incluse nelle rispettive classificazioni delle malattie mentali.

Chiaramente la cultura ha un effetto enorme su come ci vediamo e su come siamo percepiti dagli altri - stiamo solo grattando la superficie. Il campo, ora noto come "psicologia interculturale", viene sempre più insegnato nelle università di tutto il mondo. La domanda è fino a che punto informerà la psicologia come una disciplina che va avanti - alcuni la vedono come una dimensione extra di essa mentre altri la vedono come parte integrante e centrale della costruzione della teoria.

The ConversationCon più ricerche, potremmo scoprire che le differenze culturali pervadono anche in altre aree in cui il comportamento umano è stato precedentemente considerato universale. Ma solo conoscendo questi effetti saremo in grado di identificare le fondamenta fondamentali della mente umana che tutti condividiamo.

Circa l'autore

Nicolas Geeraert, docente senior, Università di Essex

Questo articolo è stato pubblicato in origine The Conversation. Leggi il articolo originale.

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