I geni possono indicare la strada per il controllo della rabbia e dell'aggressione

I geni possono indicare la rabbia, l'aggressività e il controllo

Tutti conoscono qualcuno con un temperamento rapido - potrebbe anche essere voi. E mentre gli scienziati hanno conosciuto per decenni che l'aggressività è ereditaria, c'è un altro strato biologico a quelle rabbiose fiammate: autocontrollo.

In un articolo pubblicato all'inizio di quest'anno nel Journal of Cognitive Neuroscience, i miei colleghi e ho scoperto che le persone che sono geneticamente predisposte all'aggressione si sforzano di controllare la loro rabbia, ma hanno un funzionamento inefficiente nelle regioni del cervello che controllano le emozioni.

In altre parole, l'autocontrollo è, in parte, biologico.

Le spiegazioni genetiche per il comportamento sociale tendono ad essere impopolari - e per una buona ragione. L'idea che alcune delle nostre interazioni con i compagni umani possano essere parzialmente determinate dai nostri antenati va contro l'ethos "tutte le persone sono create uguali" o "giuste" delle società democratiche.

I detrattori di cause genetiche del comportamento sociale sono spesso sulla buona strada. Molte caratteristiche della personalità sono solo moderatamente influenzate dai geni. Ma che ci piaccia o no, l'aggressività è un comportamento sociale che ha una base genetica particolarmente forte.

Una storia violenta: meccanismo di sopravvivenza dei cacciatori-raccoglitori

L'aggressione è con noi oggi perché nel nostro passato ancestrale, ha aiutato i nostri antenati a sopravvivere ea riprodursi. È difficile immaginarlo adesso, ma prima c'era la giustizia di terze parti come la polizia, le persone spesso dovevano proteggersi con la violenza, o la minaccia della violenza e le risorse sicure attraverso le incursioni e le guerre. Fino a circa 12,000 anni fa, tutti gli umani vivevano come cacciatori-raccoglitori e la società di cacciatori-raccoglitori era piena di violenza.

Le ricerche condotte decenni fa da antropologi che vivevano con cacciatori-raccoglitori eccezionalmente violenti scoprirono che gli uomini cacciatori-raccoglitori che commettevano atti di omicidio avevano più figli, poiché erano più propensi a sopravvivere e generare più figli. Quindi, potremmo essere tutti qui oggi a causa della violenza nel nostro passato ancestrale.


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Continuiamo a vedere i resti della nostra storia evolutiva attraverso studi gemelli. Questi studi mostrano che circa la metà della variazione individuale nell'aggressività è ereditata. Più recentemente, dopo la decodifica del genoma umano, gli scienziati sono in grado di esaminare le variazioni in specifici geni relativi al funzionamento dei neurotrasmettitori per valutare la loro relazione con l'aggressività.

Il gene dell'aggressione responsabile: MAOA

L'associazione più robusta tra un gene specifico e l'aggressività nell'uomo è la monoammina ossidasi A (MAOA) Gene. Gli uomini - che commettono quasi tutti atti estremi di violenza (mi dispiace) - possono avere un alto funzionamento o la versione a basso funzionamento del gene. (Le donne possono avere anche una versione intermedia.)

L'importanza relativa di questo gene deriva dal suo ruolo nel regolare il funzionamento dei neurotrasmettitori (come la serotonina e la dopamina), che aiutano a regolare le emozioni. Diversi studi hanno scoperto che gli uomini con la versione a basso funzionamento del gene sono particolarmente inclini a praticare violenza e altri comportamenti antisociali se esposti ad abusi infantili.

Ancora più recentemente, gli esperimenti di psicologia di due laboratori indipendenti hanno scoperto che i partecipanti alla ricerca con l'allele a basso funzionamento erano più aggressivi rispetto a quelli con la variante ad alto funzionamento, ma solo quando provocati. Ciò che è forse straordinario è che questi partecipanti alla ricerca erano studenti universitari mentalmente sani.

Questi risultati suggeriscono che le persone con la variante a basso funzionamento del gene MAOA potrebbero essere meno abili nel controllare la rabbia e il comportamento aggressivo. Ma la nostra comprensione dell'importanza del controllo, quando si tratta di una predisposizione genetica verso l'aggressività, è incompleta.

Visualizzazione della violenza nel cervello

I miei colleghi Carol Dobson-Stone, Richard Ronay, William von Hippel, Mark Schira e I ripreso il cervello di uomini 38 genotipizzati come avere il gene alto o basso funzionamento mentre esponendoli alla provocazione.

Per prima cosa abbiamo permesso a ciascuno di mettersi a proprio agio nello scanner dopo il quale li abbiamo successivamente insultati dicendogli con un tono arrabbiato che hanno rovinato il nostro studio (non preoccupatevi - tutti sono stati interrogati alla fine dello studio e lasciati in buon umore).

Abbiamo trovato che gli uomini con la variante a basso funzionamento hanno mostrato iperattivazione in due regioni chiave del cervello coinvolte nella regolazione delle emozioni e delle emozioni: il amigdala e il corteccia cingolata anteriore dorsale.

amigdalaPosizione dell'amigdala (a sinistra) e della corteccia cingolata anteriore dorsale (a destra).

Gli uomini con la variante ad alto funzionamento non hanno mostrato questa iperattivazione. A sua volta, il grado di iperattivazione in queste parti del cervello era correlato con la forza con cui cercavano di controllare la loro rabbia.

Cercando Harder potrebbe non essere abbastanza buono

Sebbene l'evidenza del gene MAOA che conferisce il rischio di violenza sia relativamente forte, il possesso della variante a basso funzionamento non è affatto deterministico. Approssimativamente il 35-40% della popolazione maschile ha la variante a basso funzionamento, ma chiaramente solo una piccolissima frazione di questi uomini continuerà a commettere un grave atto di violenza durante la loro vita.

I geni possono essere la metà della storia, ma è così: sono solo metà della storia. Abbiamo scoperto che gli uomini con la variante a basso funzionamento del gene MAOA sembrano avere un funzionamento inefficiente nei circuiti neurali del controllo emotivo. Questo funzionamento inefficiente può predisporre le persone con la variante a basso funzionamento verso le risposte aggressive alla provocazione. Le persone con la variante ad alto funzionamento sembrano essere meglio in grado di "spazzare via".

Identificando geni e meccanismi cerebrali che predispongono le persone al rischio di essere violenti - anche se il rischio è piccolo - potremmo essere in grado di adattare i programmi di prevenzione a coloro che ne hanno più bisogno.

Esiste già una ricerca genetica che identifica le persone che hanno maggiori probabilità di beneficiare dei regimi di esercizio fisico e di determinati farmaci e identifica il rischio di cancro. A condizione che vi sia il consenso informato e la protezione dall'uso improprio delle informazioni, perché non utilizzare le informazioni genetiche per aiutare le persone a controllare la rabbia e l'aggressività? Fare ciò potrebbe giovare molto alle persone aggressive e a coloro che li circondano.

Questo articolo è originariamente apparso in The Conversation


Circa l'autore

Tom Denson è un professore associato di psicologia, Università del New South WalesTom Benson è un professore associato di psicologia, Università del New South Wales. È uno psicologo sociale sperimentale interessato alle cause e alle conseguenze della rabbia e dell'aggressione. Ha conseguito il PhD presso la University of Southern California in 2007 e ha ricevuto numerosi riconoscimenti: una borsa di studio DECRA dall'Australian Research Council, il premio "Rising Star" dell'Associazione per la scienza psicologica, il Premio per la carriera di ricercatore in carriera della Society for Australasian Social e il NSW Young Tall Poppy Science Award. È un editore accademico di PLOS ONE (una risorsa inclusiva, a revisione paritaria, ad accesso aperto della Public Library of Science).


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