Il comfort alimentare è innescato dal nutrimento, non dalla natura

Il comfort alimentare è innescato dal nutrimento, non dalla natura

Il ritratto di una donna affranta che divora una vasca di gelato sotto un piumone è un cliché televisivo ormai consolidato - pensa Bridget Jones. Questo è probabilmente perché è in realtà un comportamento abbastanza comune: 38% di adulti dire che mangiano di più quando stressati o tristi. The Conversation

Potresti essere fin troppo familiare con lo scenario: hai avuto una giornata particolarmente estenuante al lavoro, o sei alle prese con una rottura devastante, e raggiungi il tuo cibo preferito per il comfort. Gli scienziati chiamano questa tendenza "eccesso di cibo emotivo", reagendo a emozioni negative come lo stress o la tristezza, con il desiderio di mangiare cibo altamente appetibile. Il problema è che aumenta il rischio di diventare sovrappeso: mangiare regolarmente un gran numero di calorie in eccesso per motivi diversi dalla fame non farà favori al girovita.

Sappiamo dalle ricerche precedenti che inizia la tendenza a mangiare per comodità prima infanzia, ma sappiamo molto poco su da dove provenga, specialmente durante gli importanti anni formativi. Per saperne di più, abbiamo recentemente condotto due studi sull'eccesso di cibo emotivo nei bambini dal Regno Unito e dalla Norvegia. Nel uno studio dei gemelli britannici, abbiamo cercato di vedere se questa tendenza è maggiormente influenzata dalle nostre prime esperienze ambientali o dalla predisposizione genetica. Nel altro studio dei bambini norvegesi, abbiamo cercato di vedere se i genitori giocano un ruolo offrendo cibo come fonte di conforto ai loro bambini piccoli.

Risolvere il problema

È utile capire come sono modellate le nostre tendenze; questa conoscenza fornisce indicazioni su dove concentrare gli sforzi per fermare il comportamento problema dallo sviluppo in primo luogo. Un potente metodo per capire come i geni e gli ambienti modellano i nostri tratti sta comparando coppie gemelle identiche e non identiche.

I gemelli identici condividono 100% dei loro geni, mentre i gemelli non identici condividono circa la metà dei loro geni - la stessa proporzione dei fratelli normali. Ma entrambi i tipi di gemelli sono cresciuti nello stesso ambiente e condividono esperienze simili. Ad esempio, hanno la stessa età e sono cresciuti nella stessa casa. I ricercatori possono quindi confrontare il modo in cui i due tipi di gemelli sono simili per stabilire in che misura i geni e gli ambienti modellano l'eccesso di cibo emotivo (o qualsiasi altro tratto di interesse).

Se le coppie identiche sono più simili tra loro nei comportamenti (come il sovralimentazione emotiva) rispetto alle coppie gemelle non identiche, ciò indica che i geni svolgono un ruolo. Tuttavia, se entrambi i tipi di gemelli mostrano una somiglianza equivalente, può essere implicito che le esperienze ambientali condivise completamente da coppie gemelle, come l'educazione, sono più importanti nell'influenzare i comportamenti.

Per scoprire il ruolo dei geni e degli ambienti nel modellare la sovralimentazione emotiva nell'infanzia abbiamo analizzato i dati del Studio dei gemelli, un grande studio su 2,400 famiglie britanniche con gemelli nati in 2007. I genitori valutavano le tendenze dei loro gemelli ad eccitarsi emotivamente quando erano piccoli (16 mesi), e ancora quando avevano cinque anni. I risultati hanno mostrato che l'influenza più importante sulla tendenza al comfort di mangiare da bambino erano le esperienze ambientali condivise dai gemelli. I geni non erano importanti.


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Usando il cibo per lenire

Le prime esperienze ambientali che portano al comfort alimentare possono implicare esperienze di alimentazione precoce. Molti genitori usano il cibo per alleviare l'angoscia del bambino - come offrire il cibo preferito per il comfort quando il bambino si fa male. I ricercatori chiamano questo "alimentazione emotiva". Ma usare il cibo per lenire può inavvertitamente insegnare al bambino ad applicare le stesse tattiche da soli quando sono in difficoltà.

Un bambino che viene nutrito ripetutamente quando è turbato o esprime emozioni negative impara che mangiare aiuta a regolare le emozioni, e quindi potrebbe imparare a confortare il mangiare. Per testare questa teoria abbiamo studiato l'alimentazione emotiva dei genitori e l'eccitazione emotiva dei loro figli in quasi le famiglie 1,000 di Trondheim, in Norvegia.

I genitori hanno valutato la loro tendenza a offrire ai loro bambini dolci o snack per calmarli o rallegrarli, così come la tendenza dei loro figli a mangiare troppo. I genitori hanno risposto a queste domande più volte quando i loro figli avevano sei, otto e dieci anni.

La nostra analisi dei risultati ha mostrato che l'alimentazione emotiva incoraggia i bambini a seguire le tendenze sessuali. I bambini i cui genitori spesso usavano cibo per lenire mostravano un'eccessiva eccitazione emotiva col passare del tempo.

La scoperta che il comfort alimentare durante l'infanzia è appresa, non ereditata, suggerisce che possa essere prevenuta. Dobbiamo aiutare i genitori a trovare strategie alternative per consolare il loro bambino in difficoltà, ad esempio offrendo un programma televisivo o un gioco preferito, piuttosto che un drink gassato. Naturalmente, la prossima fase della ricerca sarebbe trovare le alternative che funzionano meglio.

Circa l'autore

Moritz Herle, dottoranda presso il Dipartimento di scienze comportamentali e salute, University College London, UCL; Alison Fildes, accademico universitario, Università di Leeds; Clare Llewellyn, docente di ricerca sull'obesità comportamentale, UCLe Silje Steinsbekk, professore associato, Università norvegese di scienza e tecnologia

Questo articolo è stato pubblicato in origine The Conversation. Leggi il articolo originale.

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