Perché essere imitatori potrebbe essere la chiave per essere umani

Perché essere imitatori potrebbe essere la chiave per essere umani L'imitazione è la forma più sincera di essere umano? Rawpixel.com/Shutterstock.com

Scimpanzé, i parenti più stretti degli esseri umani, condividono fino al 98% dei nostri geni. Le loro mani simili a quelle umane e le espressioni facciali possono inviare tremanti brividi di autoriconoscimento alle spalle dei clienti dello zoo.

Eppure le persone e gli scimpanzé conducono vite molto diverse. Meno di 300,000 scimpanzé selvatici vivono oggi in alcuni angoli boscosi dell'Africa, mentre gli umani hanno colonizzato ogni angolo del globo, dalla tundra artica al deserto del Kalahari. A più di 7 miliardi, la popolazione umana sminuisce quella di quasi tutti gli altri mammiferi, nonostante le nostre debolezze fisiche.

Cosa potrebbe spiegare gli incredibili successi evolutivi della nostra specie?

Una risposta ovvia è i nostri grandi cervelli. È possibile che la nostra intelligenza grezza ci abbia dato una capacità senza precedenti di pensare fuori dagli schemi, innovando soluzioni a problemi nodosi mentre le persone migravano in tutto il mondo. Pensa a "Il marziano", Dove Matt Damon, intrappolato da solo in una stazione di ricerca su Marte, eroicamente"Scienza"Uscendo da una morte certa.

Ma un numero crescente di scienziati cognitivi e antropologi rifiuta questa spiegazione. Questi ricercatori pensano che, piuttosto che guadagnarsi da vivere come innovatori, gli esseri umani sopravvivano e prosperano proprio perché non pensiamo per noi stessi. Invece, le persone affrontano climi difficili e contesti ecologici copiando attentamente gli altri - specialmente quelli che rispettiamo. Invece di Homo sapiens, o "man the knower", siamo davvero Homo imitans: "Man the imitator".

Scimpanzé e bambini osservano come aprire una scatola di puzzle.


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Guardare e imparare

In un famoso studio, gli psicologi Victoria Horner e Andrew Whiten hanno mostrato due gruppi di soggetti in esame - bambini e scimpanzé - una scatola meccanica con dentro un regalo. In una condizione, la scatola era opaca, mentre nell'altra era trasparente. Gli sperimentatori hanno dimostrato come aprire la scatola per recuperare un trattamento, ma hanno anche incluso l'irrilevante passaggio del tocco sulla scatola con un bastoncino.

Stranamente, i bambini umani hanno copiato con cura tutti i passaggi per aprire la scatola, anche quando hanno visto che il bastone non aveva alcun effetto pratico. Cioè, hanno copiato irrazionalmente: invece di fare solo ciò che era necessario per ottenere la loro ricompensa, i bambini imitavano con sobrietà ogni azione a cui avevano assistito.

Naturalmente, quello studio includeva solo bambini di tre e quattro anni. Ma ulteriori ricerche lo hanno dimostrato bambini più grandi e adulti impianti completi per la produzione di prodotti da forno ancora più probabile copiare senza pensare le azioni degli altri, e i bambini piccoli hanno meno probabilità imitare eccessivamente, cioè copiare con precisione anche azioni poco pratiche.

Perché essere imitatori potrebbe essere la chiave per essere umani Gli scimpanzé saltano passaggi estranei e fanno solo ciò che funziona, come quando si utilizza un bastone per estrarre le termiti da mangiare. Auscape / Universal Images Group tramite Getty Images

Al contrario, gli scimpanzé nello studio di Horner e Whiten hanno solo sovrastimato la condizione opaca. Nella condizione trasparente - dove videro che il bastone era meccanicamente inutile - ignorarono del tutto quel passaggio, aprendo semplicemente la scatola con le mani. Altre ricerche da allora supportato questi risultati.

Quando si tratta di copiare, gli scimpanzé sono più razionali dei bambini o degli adulti umani.

I vantaggi di seguire senza dubbio

Da dove viene la preferenza umana apparentemente irrazionale per l'imitazione eccessiva? Nel suo libro "Il segreto del nostro successo", L'antropologo Joseph Henrich sottolinea che le persone in tutto il mondo fanno affidamento su tecnologie che spesso lo sono così complesso che nessuno può impararli razionalmente. Invece, le persone devono impararle passo dopo passo, confidando nella saggezza di anziani e colleghi più esperti.

Ad esempio, il modo migliore per padroneggiare l'arco è osservare i cacciatori di successo mentre lo fanno, supponendo che tutto ciò che fanno sia importante. Come studente inesperto, non puoi ancora giudicare quali passaggi sono effettivamente rilevanti. Quindi quando il miglior cacciatore della tua band incera la corda dell'arco con due dita o tocca l'orecchio prima di disegnare la corda, lo copi.

La propensione umana per l'imitazione eccessiva rende così possibile ciò che gli antropologi chiamano cultura cumulativa: lo sviluppo a lungo termine di competenze e tecnologie nel corso delle generazioni. Nessuna singola persona potrebbe comprendere tutti i motivi pratici dietro ogni passo per fare un arco o scolpire una canoa, tanto meno trasformare i minerali delle terre rare in iPhone. Ma finché le persone copiano con alta fedeltà, la tecnologia viene trasmessa.

Il rituale e la religione sono anche settori in cui le persone svolgono azioni che non sono collegati in modo tangibile con risultati pratici. Ad esempio, un prete cattolico benedice wafer e vino per la Comunione pronunciando una serie di parole ripetitive e facendo strani movimenti con le mani. Si potrebbe essere perdonati per essersi chiesti cosa diavolo hanno a che fare questi atti rituali con il mangiare il pane, proprio come uno scimpanzé non riesce a vedere alcun legame tra toccare un bastone e aprire una scatola.

Perché essere imitatori potrebbe essere la chiave per essere umani I rituali legano insieme. Foto AP

Ma i rituali hanno un effetto nascosto: legano le persone tra loro e dimostrare affiliazione culturale. Per un esempio negativo illuminante, considera uno studente che rifiuta di sostenere la promessa di fedeltà. La sua azione telegrafica chiaramente il suo rifiuto del diritto delle autorità di dirle come comportarsi. E come antropologo Roy Rappaport sottolineato, la partecipazione rituale è binaria: o dici il pegno o non lo fai. Questa chiarezza rende facilmente evidente chi è o non è impegnato nel gruppo.

Sorprendi l'ingrediente segreto che ci rende umani

In un senso più ampio, quindi, l'imitazione eccessiva aiuta a consentire gran parte di ciò che comprende cultura distintamente umana, che risulta essere molto più complicato della causa e dell'effetto meccanico.

In sostanza, gli esseri umani non sono innovatori coraggiosi e autosufficienti, ma attenti se conformisti esperti. Eseguiamo e imitiamo azioni apparentemente poco pratiche perché farlo è la chiave per l'apprendimento di abilità culturali complesse e perché i rituali creano e sostenere le identità culturali e la solidarietà we dipende dalla sopravvivenza. In effetti, copiare gli altri è un modo potente per farlo stabilire un rapporto sociale. Ad esempio, imitare il linguaggio del corpo di un altro può indurli a piacere e fidarsi di più di te.

Quindi la prossima volta che senti qualcuno che discute appassionatamente sul fatto che tutti dovrebbero abbracciare la non conformità ed evitare di imitare gli altri, potresti ridere un po '. Non siamo scimpanzé, dopo tutto.

Circa l'autore

Connor Wood, Ricercatore ospite in Teologia, Boston University

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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