Il suicidio è contagioso?

Il suicidio è contagioso?
Immagine di Holger Langmaier da Pixabay

Nelle ultime due settimane, due studenti sopravvissuti alla scuola hanno sparato alla Marjory Stoneman Douglas High School a Parkland, in Florida sono morti per suicidio, amplificando la tragedia che la comunità ha vissuto. [Nota del redattore: E ieri, marzo 25, 2019, il padre di 6, una vittima di Sandy Hook, è morto di un apparente suicidio.]

Si tratta ancora di un altro esempio di un fenomeno che alcuni hanno soprannominato "contagio suicida"?

Negli ultimi anni, la ricerca ha dimostrato quel suicidio ha il potenziale per diffondersi attraverso i social network. Se qualcuno è esposto al tentativo di suicidio o alla morte di un amico, aumenta quello di quella persona rischio di pensieri e tentativi suicidi.

Le conseguenze possono essere devastanti per famiglie, compagni di classe e cittadini, che hanno difficoltà a capire perché si verificano gruppi di suicidi nelle loro comunità. Negli ultimi anni, abbiamo visto questo spettacolo Newton, Massachusetts e Palo Alto, California.

Ma il ruolo del contagio suicida è forse uno degli aspetti meno compresi del suicidio, il che ci pone in uno svantaggio significativo quando si tratta di progettare strategie efficaci per prevenire la diffusione dei suicidi.

In uno studio 2015, abbiamo esaminato se la conoscenza del tentativo di suicidio di un amico avrebbe influenzato il rischio di qualcuno di tentare il suicidio.

Usando dati longitudinali, abbiamo scoperto che gli adolescenti che conoscono il tentativo di suicidio di un amico hanno quasi il doppio di probabilità di tentare il suicidio un anno dopo. I giovani che perdono un amico al suicidio hanno un rischio ancora maggiore. È interessante notare che gli adolescenti i cui amici non hanno raccontato loro i loro tentativi di suicidio non hanno registrato un aumento significativo del loro rischio di suicidio un anno dopo.

Il nostro studio ha diverse implicazioni interessanti per la prevenzione del suicidio.

Innanzitutto, sperimentare il tentativo di suicidio o la morte di un amico sembra cambiare il profilo di rischio degli adolescenti in modo significativo. Siamo tutti esposti al suicidio, ad un certo punto, sia attraverso la lettura di Romeo e Giulietta, sia semplicemente guardando le notizie. Ma l'esposizione al tentativo di suicidio di un amico o alla morte sembra trasformare la lontana idea del suicidio in qualcosa di molto reale: un copione culturale significativo e tangibile che i giovani possono seguire per affrontare l'angoscia.

In secondo luogo, seguendo il vecchio adagio "gli uccelli di una piuma si affollano insieme", alcuni hanno sostenuto che deprimeva gli adolescenti possono semplicemente fare amicizia tra loro, il che spiega perché gruppi di amici hanno tassi di suicidio simili - e che contraddice la teoria del contagio suicida.

Comunque i nostri risultati aggiungi alla letteratura indicando che il contagio suicida non è solo un prodotto di adolescenti che scelgono amici che sono allo stesso modo vulnerabili al suicidio. Se il contagio non conta, la conoscenza dei tentativi di suicidio non dovrebbe avere importanza. Piuttosto, è evidente che solo se i giovani conoscono il tentativo di suicidio del loro amico, il loro rischio di suicidio aumenta.

Quindi cosa facciamo con questa conoscenza?

È chiaro che il suicidio non è semplicemente un prodotto di una malattia psicologica o di fattori di rischio psicologico. L'esposizione al suicidio, anche se è solo un tentativo, è emotivamente devastante, e i giovani hanno bisogno di supporto quando si affrontano le complesse emozioni che seguono. Qui, la prevenzione - o, come viene a volte chiamato, "strategie di postizione" - diventa cruciale.

Una chiara implicazione del nostro lavoro è che durante le proiezioni per il rischio di suicidio, ai giovani dovrebbe sempre essere chiesto se hanno conosciuto qualcuno che ha tentato o morto per suicidio. Infatti, molti strumenti affidabili per lo screening dei giovani per il suicidio includono domande sull'esposizione al suicidio.

Questo sembra ragionevole. Ma poi le cose diventano oscure.

Dato ciò che la nostra ricerca ha dimostrato, è naturale chiedersi se qualcuno che ha tentato il suicidio debba essere scoraggiato dal parlarne. C'è il timore che se parliamo di suicidio, potremmo inavvertitamente promuoverlo.

Allo stesso tempo, se incoraggiamo le persone a non parlare del suicidio - in particolare dei giovani - potremmo perdere opportunità per aiutare chi sta soffrendo e sta pensando di togliersi la vita.

Inoltre, sentirsi parte di un gruppo - supportato da amici e parenti, avere una vita sociale sana - è essenziale per prevenire il suicidio. Se incoraggiamo i giovani a non parlare del suicidio, potremmo involontariamente aumentare il senso di isolamento degli adolescenti suicidi, il che contribuisce al rischio di suicidio.

A causa del pervasivo stigma della malattia mentale e del suicidio, è spesso molto difficile per le persone ammettere di aver bisogno di aiuto. Quindi, invece di incoraggiare il silenzio sul tema del suicidio, potrebbe essere meglio addestrare gli adolescenti a rispondere in modo appropriato quando un amico rivela un tentativo di suicidio o pensieri suicidi.

Fortunatamente, programmi basati su prove come Domanda, persuasione, refer e SOS Segni di suicidio esistere. Questi possono insegnare ai giovani le strategie per ottenere l'aiuto di amici da fonti appropriate. Per inciso, questi programmi sono spesso offerti nelle scuole.

Inoltre, è importante per genitori, insegnanti e allenatori sentirsi a proprio agio parlando di suicidio; devono essere ben versato nelle risposte adeguatee rendersi conto che un tentativo di suicidio può avere un effetto a catena che si ripercuote oltre l'individuo.

Dopotutto, è quando gli adolescenti vengono lasciati soli ad affrontare l'angoscia dei loro amici che diventano più vulnerabili a soccombere alla stessa ideazione e comportamenti suicidari.

Riguardo agli Autori

Anna Mueller, ricercatrice di sviluppo umano comparativo, University of Chicago e Seth Abrutyn, ricercatore di sociologia, Università di Memphis

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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