Come l'autocontrollo ti aiuta a rispettare le risoluzioni di Capodanno

Come l'autocontrollo ti aiuta a rispettare le risoluzioni di Capodanno
Lascia che il tuo autocontrollo acquisisca slancio. Foto: Wikimedia. CC BY 2.0

Molti di noi hanno già deciso che le cose saranno diverse in 2018. Mangeremo meglio, faremo più esercizio fisico, risparmiamo più denaro o alla fine andremo in giro a svuotare quegli armadi.

Ma quando arriva il mese di febbraio, la maggior parte di noi - forse fino a 80 degli americani che fanno le risoluzioni del nuovo anno - avranno già rinunciato.

Perché il nostro autocontrollo vacilla, così spesso lasciandoci tornare ai nostri vecchi modi? La risposta a questa domanda ha conseguenze al di là delle nostre linee di vita e dei bilanci delle banche.

Gli psicologi e gli economisti sono tradizionalmente caduti in due campi apparentemente contraddittori su come funziona l'autocontrollo. Ma recenti ricerche condotte dai miei colleghi e me suggeriscono il entrambi i lati dell'autocontrollo potrebbero essere entrambi in gioco in ognuno di noi.

Autocontrollo: una batteria o una palla di neve?

Una serie ben nota di esperimenti condotti presso la Stanford University negli 1960 e '70s ha chiesto ai bambini di scegliere tra ottenere subito un marshmallow o aspettare qualche minuto e ottenere due marshmallows. I ricercatori hanno scoperto che il bambini che aspettavano pazientemente, in grado di resistere a mangiare quel primo marshmallow anche quando nessun altro era in giro, tendeva a fare meglio per tutta la vita in termini di punteggi SAT e livello di istruzione, occupazione, salute e altre importanti misure di successo.

Per quei bambini, l'autocontrollo - non quanto fossero intelligenti, ricche o istruite le loro famiglie o qualsiasi altro fattore identificato - era il principale motore del loro successivo successo. In altre parole, la capacità di ritardare la gratificazione aiuta praticamente in tutti gli aspetti della vita.

Ma i ricercatori hanno avuto difficoltà a inchiodare da dove proviene l'autocontrollo e come funziona. Per decenni, gli studi sull'autocontrollo nel processo decisionale a breve termine hanno portato a due risultati chiari, ma apparentemente contraddittori.

Un modello suggeriva che l'autocontrollo è un risorsa finita che può esaurirsi se ci si appoggia troppo pesantemente, come una batteria che perde la sua carica nel tempo. Qualcuno che resiste alla voglia di mangiare una ciambella per colazione, ad esempio, potrebbe cedere alla tentazione di un biscotto nel tardo pomeriggio. Ogni piccola dimostrazione di autocontrollo per tutto il giorno finisce per esaurire le riserve limitate.


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Il modello alternativo suggeriva quello esercitare l'autocontrollo può aiutarti a sviluppare l'abilità. Non mangiare la ciambella potrebbe aumentare la tua motivazione e la tua sicurezza per seguire una dieta sana, come una palla di neve che diventa più grande man mano che si accumula la quantità di moto in discesa.

Quindi l'autocontrollo è qualcosa che si esaurisce quando è sovraccaricato? O è qualcosa che stai migliorando più ti "eserciti"? Il dibattito è proseguito poiché diversi gruppi di ricerca hanno indagato la questione in vari modi - e hanno fornito prove contraddittorie su quale modello spiegasse meglio il funzionamento interno dell'autocontrollo.

Usare la biometria per raccontare tutta la storia

Parte del problema è stata la difficoltà di condurre ricerche comportamentali. I metodi tradizionali presumono che i soggetti del test capiscano pienamente le domande poste e forniscano risposte oneste. Sfortunatamente, i ricercatori non avevano alcun modo pratico per sapere se questo fosse il caso, o se effettivamente misurassero ciò che intendevano.

Ma qui al più grande laboratorio di biometria della nazione, il mio I colleghi di Texas A & M e io trovato un nuovo modo di indagare sulla domanda che non si basava solo su ciò che i volontari ci riferiscono.

Abbiamo progettato un esperimento in due parti. Innanzitutto, abbiamo chiesto ai soggetti di concentrarsi su un occhio di bue rosso nella parte inferiore dello schermo di un computer per sei o 30 minuti. Questo compito richiede ai volontari di esercitare l'autocontrollo: è allettante guardare lontano dal noioso, immutabile occhio di bue per il video animato che suona altrove sullo schermo.

Poi i soggetti hanno partecipato a un secondo compito di laboratorio per misurare gli acquisti impulsivi: potevano conservare una vera e propria dotazione in contanti di $ 5 o acquistare diversi articoli per la casa sul posto che non avevano intenzione di ottenere. Il compito è analogo ad andare al negozio e acquistare prodotti che non sono nella tua lista. L'idea è che l'autocontrollo aiuti le persone a regnare in questi acquisti d'impulso.

La nostra innovazione era che non dovevamo dare per scontato che le persone rispettassero pienamente il compito di videoregistrazione - in realtà eravamo in grado di misurarlo attraverso le loro risposte fisiologiche. Tracciando i movimenti degli occhi, potremmo quantificare molto precisamente quando i partecipanti si sono fermati a fissare l'occhio del bersaglio - cioè, quando il loro autocontrollo li stava mantenendo in funzione. Abbiamo anche misurato l'espressione facciale e l'attività cerebrale per una comprensione più chiara di ciò che stava accadendo in ogni materia.

Fondamentalmente, l'abbiamo trovato entrambi i lati del dibattito sull'autocontrollo avevano ragione.

Per un po ', la maggior parte delle persone potrebbe concentrarsi sul noioso occhio di bue. Ma avevano colpito un punto di affaticamento. Dopodiché, se i soggetti sono rimasti bloccati e hanno continuato a svolgere il compito, hanno finito per esaurire la loro "batteria" di autocontrollo. Abbiamo potuto vedere ciò osservando quanti acquisti di impulsi hanno fatto nella seconda metà dello studio. Se avevano superato la soglia di fatica nel compito precedente, mostravano meno autocontrollo e finivano per fare acquisti più impulsivi. Questo schema è stato dimostrato sia in quello che "comprarono" nel nostro esperimento che nel cervello: la corteccia prefrontale mostrava schemi indicativi del comportamento di acquisto degli impulsi.

D'altra parte, i soggetti che si sono calmati una volta raggiunta la soglia di fatica hanno avuto un'esperienza diversa. Sono rimasti nella fase di "autocontrollo" della palla di neve - hanno praticato un po 'l'abilità, ma non hanno esagerato fino all'esaurimento. Nel prossimo compito, il loro cervello non mostrava i tipici schemi di attività di acquisto d'impulso. Esercitare l'autocontrollo sul compito del mirino, ma senza esagerare, ha portato a un maggiore autocontrollo nel nostro secondo compito. Questi soggetti hanno fatto meglio a controllare gli acquisti di impulso rispetto all'altro gruppo di soggetti che non avevano la sessione iniziale di osservazione del bull's eye che si è rivelata in grado di aumentare l'autocontrollo.

Il nostro studio suggerisce che l'autocontrollo ha le qualità sia della palla di neve che della batteria: esibire l'autocontrollo una volta rende più facile farlo di nuovo poco tempo dopo, ma esagerare inizialmente ci rende più propensi a rinunciare del tutto.

Come arrivare a febbraio 1

La nostra nuova comprensione dell'autocontrollo fornisce lezioni per attenersi a quelle risoluzioni del nuovo anno.

Per prima cosa, ricorda che il rallentamento e la stabilità sono i migliori. Se vuoi metterti in forma, inizia a camminare intorno al blocco, senza percorrere cinque miglia. Ottenere abbastanza per rimanere motivati, ma non esagerare fino al punto di frustrazione. Non bruciare la batteria del tuo autocontrollo.

Secondo, ricordalo piccoli atti di autocontrollo costruiscono nel tempo. Invece di tagliare drasticamente tutti i carboidrati o zuccheri dalla tua dieta, prova a rinunciare a un solo pezzo di pane o una lattina di soda al giorno. Col tempo, consumare meno calorie al giorno comporterà una graduale perdita di peso.

E infine, rendersi conto che piccoli atti di autocontrollo in una zona miglioreranno il tuo autocontrollo in altre aree. Ad esempio, ottenere una trazione con una dieta più sana aumenterà la fiducia e la motivazione per raggiungere un altro obiettivo. Man mano che la pallina di autocontrollo guadagna un po 'di slancio, migliorerai sempre più nel perseguire i tuoi obiettivi.

The ConversationUna metafora più appropriata per la nostra nuova comprensione dell'autocontrollo è che è come un muscolo. Puoi esagerare e esaurirlo se ti esagerhi oltre le tue capacità. Ma con un allenamento costante può diventare sempre più forte.

Circa l'autore

Marco A. Palma, professore associato di economia agraria e direttore del laboratorio di comportamento umano, Texas A & M University

Questo articolo è stato pubblicato in origine The Conversation. Leggi il articolo originale.

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