Si può imparare l'autocontrollo e perché è importante?

Si può imparare l'autocontrollo e perché è importante?
Se tutti gli altri si attaccheranno con l'insalata, forse lo farai anche tu.
Rawpixel.com/Shutterstock.com

L'autocontrollo è qualcosa che puoi acquisire, come una nuova lingua o un gusto per l'opera? O è una di quelle cose che hai o non hai, come il senso della moda o un talento per raccontare una bella barzelletta?

Lo psicologo Walter Mischel risultati famosi dal "test di marshmallow" sembra suggerire che l'autocontrollo sia relativamente stabile e non facilmente imparabile. In questo test, i bambini si siedono a un tavolo in una stanza altrimenti vuota e gli viene data una scelta: possono avere un marshmallow subito o, se possono aspettare che lo sperimentatore ottenga altri marshmallows da un'altra stanza, possono averne due . La maggior parte dei bambini vede questo come un gioco da ragazzi e sceglie di aspettare due marshmallows.

Ragazzi che si sforzano di non mangiare il marshmallow:

Il vero test è in attesa. I bambini vengono lasciati soli nella stanza per un massimo di 15 minuti o fino a quando non assaggiano il marshmallow. I bambini variano per quanto tempo possono durare senza assaggiare il delizioso trattamento davanti a loro, e si scopre che più a lungo aspettano, il meglio se la passeranno più tardi nella vita - socialmente, emotivamente e accademicamente. Altri test trovano modelli simili. Le persone che dimostrano più autocontrollo durante l'infanzia sono, come adulti, più sano, più ricco e più rispettoso della legge.

Lo stesso Mischel ha sottolineato che i bambini che mostravano più autocontrollo usavano una varietà di strategie che potevano essere apprese - come distraendosi cantando e allontanandosi dal marshmallow o allontanandosi dal marshmallow immaginandolo come una nube immangiabile e soffice.

Una visione meno ottimistica ritiene che i bambini bravi a distrarsi abbiano avuto più autocontrollo, il che li ha aiutati ad attivare pensieri e comportamenti auto-distrattivi piuttosto che a fissare la dolce sorpresa davanti a loro. E anche se Mischel ha scoperto che i bambini potrebbero essere indotti a attendere più a lungo se gli fosse stato insegnato questo tipo di strategie, non ci sono prove che tali interventi sperimentali alterino il comportamento spontaneo di autocontrollo dei bambini al di fuori del laboratorio.

Ma non alzare le mani in segno di rassegnazione e raggiungere ancora quella seconda fetta di torta al cioccolato. Una nuova ondata di studi suggerisce che forse si può imparare l'autocontrollo, a condizione che le forze sociali incoraggino questo apprendimento. In un nuovo studio, il mio collega e io ha scoperto che i bambini useranno l'autocontrollo se credono agli altri con cui si identificano.

Lo stanno facendo tutti

Nonostante l'enorme interesse a migliorare l'autocontrollo, i ricercatori hanno avuto un successo limitato (finora) nel capire come addestrarlo. L'approccio generale è stato quello di indirizzare i processi cognitivi - chiamati funzioni esecutive - che supportano l'autocontrollo.

I ricercatori hanno bambini che praticano attività che attivano questi processi. La formazione può portare ad alcuni miglioramenti su attività simili, ma in genere non generalizza ad altri compiti o risultati non addestrati. Questo è un problema reale perché un obiettivo chiave della formazione di autocontrollo è di essere in grado di trasferire le abilità rafforzate alle situazioni del mondo reale.

Il mio collega e io mi chiedevo se le influenze del gruppo potessero essere la chiave. Forse capitalizzare su processi sociali come i valori e le norme di gruppo potrebbe avere un'influenza più ampia sullo sviluppo delle abilità di autocontrollo. Quindi abbiamo progettato uno studio per verificare se il comportamento di gruppo influenza l'autocontrollo dei bambini.

Abbiamo assegnato casualmente i bambini in età prescolare americani a un gruppo, ad esempio dicendogli che erano nel "gruppo verde" e dando loro una maglietta verde da indossare. Poi abbiamo detto loro che il loro gruppo ha aspettato o non ha aspettato due marshmallows. Abbiamo anche detto loro di un altro gruppo (il "fuori-gruppo") che ha fatto l'opposto del loro gruppo (il "in-gruppo"). Questo passaggio è stato progettato per migliorare la loro identificazione con il proprio gruppo. Altri studi hanno dimostrato che questo tipo di procedura porta al favoritismo all'interno del gruppo in età prescolare e gli adulti nello stesso modo.

Abbiamo scoperto che i bambini aspettavano più a lungo due marshmallows se gli avessero detto che i membri del loro gruppo erano in attesa e che i membri del gruppo non si opponevano se gli veniva detto che i membri del loro gruppo non aspettavano e che i membri del gruppo lo facevano. I bambini a cui è stato detto che i membri del loro gruppo erano in attesa sono durati anche più a lungo di altri bambini che non hanno imparato nulla sul comportamento del loro gruppo.

Perché i bambini hanno seguito il loro gruppo? In un esperimento di follow-up, abbiamo scoperto che i bambini i cui membri del gruppo attendevano successivamente preferivano altri individui non di gruppo che aspettavano cose come adesivi, caramelle e denaro. Questo suggerisce che i bambini non stavano semplicemente copiando ciò che facevano i membri del loro gruppo. Piuttosto, sembra che il comportamento del gruppo abbia influenzato il valore che il bambino ha successivamente posto sull'autocontrollo.

Da allora abbiamo replicato queste scoperte in un'altra cultura, scoprendo che i bambini giapponesi sceglieranno di aspettare più adesivi se credono che i membri del gruppo in attesa e i membri del gruppo esterno non lo facciano. Impressionante, i bambini giapponesi seguono ancora il loro gruppo anche se hanno ragione di identificarsi con l'out-group.

Influenze esterne sul controllo interno

Questa ricerca è la prima a dimostrare che il comportamento di gruppo motiva le azioni proprie dei bambini piccoli che coinvolgono l'autocontrollo. Identificarsi con un gruppo può aiutare i bambini a utilizzare e persino valutare l'autocontrollo quando altrimenti non lo sarebbero.

Questi risultati convergono con altre scoperte recenti e classiche che le forze sociali influenzano l'autocontrollo nei bambini. I bambini aspetteranno più a lungo per due marshmallows se credono che la persona che li distribuisce sia affidabile e fidato. Anche i bambini modellare il comportamento di autocontrollo di altre persone. Anche i bambini lavoreranno più a lungo per raggiungere un obiettivo se loro vedere un adulto cercare di raggiungere il proprio obiettivo ripetutamente.

In che modo queste scoperte delle influenze sociali sull'autocontrollo sono in accordo con il fatto che il test di marshmallow e altri sono così predittivi in ​​modo attendibile dei risultati successivi della vita? Intendono dire che l'autocontrollo in realtà non è stabile? Non necessariamente.

Potresti essere solo qualcuno a cui piace aspettare o salvare le cose (ci sono 3-year-old come questo, che ci crediate o meno), ma questo non significa che il tuo comportamento in un dato momento non sia soggetto a influenze sociali. Anche i bambini piccoli adegueranno le loro tendenze di autocontrollo di base a seconda del contesto, risparmiare di meno quando il salvataggio risulta essere svantaggioso.

E le influenze sociali potrebbero, nel tempo, giocare un ruolo nel plasmare quanto una persona tende a usare l'autocontrollo in generale. Ad esempio, immagina che un bambino cresca tra pari che apprezzano molto fare bene a scuola e utilizzare l'autocontrollo per completare i compiti prima di andare a giocare. L'esposizione a questa norma di gruppo potrebbe influenzare il bambino a fare lo stesso. L'idea è che più pratichi l'autocontrollo, più facilmente lo usi. La ripetizione rafforzerà i sistemi neurocognitivi sottostanti che supportano queste abilità.

The ConversationQuindi si può imparare l'autocontrollo? La mia risposta è sì - ciò che può sembrare un tratto innato può essere in realtà sostanzialmente influenzato dalle forze sociali. I genitori possono essere in grado di aiutare i bambini a sviluppare questa abilità esponendoli a modelli di ruolo (nella vita reale o nelle storie) che dimostrano e apprezzano l'autocontrollo. Gli adulti possono essere in grado di aumentare l'autocontrollo trascorrendo del tempo intorno agli amici che lo usano. In definitiva, coltivare l'autocontrollo come valore e norma personale può essere fondamentale per utilizzarlo e svilupparlo, che tu sia giovane o vecchio. Con un piccolo aiuto da parte dei tuoi amici, resistere a quel secondo pezzo di torta potrebbe essere più facile di quanto pensi.

Circa l'autore

Sabine Doebel, ricercatrice postdottorato in psicologia e neuroscienze, Università del Colorado

Questo articolo è stato pubblicato in origine The Conversation. Leggi il articolo originale.

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