Un modo per risolvere i problemi più urgenti della società

Un modo per risolvere i problemi più urgenti della società
Molti premi che mirano a stimolare l'innovazione sono tutti vincitori.
VCG per il torneo finale della competizione RoboMaster Robotics 2019 tramite Getty Images

L'innovazione è una parte fondamentale per affrontare i problemi in aree così diverse come i trasporti, l'alloggio, la salute pubblica e l'energia. Ma gli scienziati, gli inventori e gli imprenditori che potrebbero generare soluzioni creative spesso indagano su questioni o perseguono opportunità economiche in altri campi meno urgenti. Gli incentivi per la scienza e l'innovazione cercano di indirizzare gli sforzi verso i problemi sociali più urgenti.

I premi - ricompense in denaro per risultati scientifici, ingegneristici e di altro tipo - sono una forma di incentivo che esiste da molto tempo. Nel XVIII secolo, ad esempio, organizzazioni come la Royal Society nel Regno Unito assegnato medaglie agli scienziati per la loro ricerca rivoluzionaria.

Oggi, oltre a questo tipo di premio scientifico, ci sono anche premi per soluzioni a diversi problemi tra cui l'invenzione di nuovi mezzi di trasporto per disabili, l'ingegneria di nuovi metodi di riciclaggio delle batteriee persino lo sviluppo di tecnologie per il trattamento dei pazienti COVID-19. Esistono anche siti web di "innovazione aperta", come InnoCentive, che le aziende utilizzano per reperire idee e invenzioni da migliaia di risolutori di problemi in cambio di premi.

Tutti questi premi cercano di concentrare la creatività e gli investimenti attirando le persone più intelligenti e creative che, con il giusto incentivo, potrebbero concentrarsi sul problema evidenziato e, a loro volta, trovare scoperte sorprendenti. I ricercatori come me lavorano per determinare l'efficacia di questi premi come motori dell'innovazione.

Premia i risultati del passato, motiva le scoperte future

Esistono due tipi principali di premi. I premi scientifici, che includono sia medaglie storiche che premi Nobel più recenti, ad esempio, sono un riconoscimento retrospettivo per contributi eccezionali alla scienza piuttosto che un incentivo a intraprendere una specifica linea di indagine. Per premiarli, ogni anno, un certo numero di giudici esamina i risultati dei candidati e sceglie i vincitori.

I grandi premi, al contrario, offrono ricompense al primo partecipante che raggiunge un'impresa particolare che è di interesse per l'organizzatore del premio. Ad esempio, negli anni '1990, il Premio Ansari X ha offerto 10 milioni di dollari per la prima astronave privata con equipaggio che è andata nello spazio due volte in due settimane. I partecipanti dovevano soddisfare questi criteri specifici per poter richiedere il premio, che alla fine ha cercato di promuovere il turismo spaziale. Generalmente, questo tipo di premi nomina un unico vincitore che si porta a casa tutto il premio in denaro. Ma a volte ci sono anche secondi e terzi premi più piccoli.

Grazie all'Ansari X Prize e ad altri popolari concorsi come il $ 30 milioni Premio Lunar X di Google per l'esplorazione della Luna e $ 5 milioni DARPA Grand Challenges per lo sviluppo di veicoli autonomi (tutti i casi di studio che ho esaminato), le aziende, i governi e le organizzazioni senza scopo di lucro hanno iniziato a utilizzare i premi in modo più attivo e, con l'aiuto di Internet, li hanno resi più popolari ed entusiasmanti.


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SpaceShipOne ha portato a casa il premio Ansari X Prize da 10 milioni di dollari nel 2004. (un modo per risolvere i problemi più urgenti della società)SpaceShipOne ha portato a casa il premio Ansari X da 10 milioni di dollari nel 2004. AP Photo / Laura Rauch

Analisi degli effetti dei premi sull'innovazione

Quando ho iniziato ricercare come funzionano le competizioni come incentivi a metà degli anni 2000, c'erano poche prove empiriche, anche se i premi esistono da molto tempo. Da allora, la ricerca ha contribuito a districare il modo in cui funzionano i premi e il loro potenziale per incoraggiare la scienza e l'innovazione.

Gli studi hanno rilevato, ad esempio, che il file motivazioni per competere per i premi sono diversi quanto le persone e le squadre che partecipano. Premi in denaro più grandi aiutare ad attirare l'attenzione dei media e più partecipanti, ma anche a disegnare innovatori con la possibilità di trovare un nuovo lavoro, la possibilità di conoscere scienza e tecnologia, o semplicemente l'opportunità di partecipare a un progetto che potrebbe aiutare a cambiare il mondo.

I premi competono con altri incentivi più diffusi per l'attenzione e gli sforzi degli innovatori nel mondo di oggi connesso a livello globale e frenetico. Il prestigio, ad esempio, è un motivazione molto importante nella scienza e mercati lucrativi guidano l'innovazione all'interno delle aziende.

Il dimostrano anche le prove che i nuovi grandi premi attirano nuovi investimenti e possono anche aumentare la consapevolezza di problemi importanti e influenzare la direzione della ricerca in corso. I partecipanti che non hanno esperienza scientifica o ingegneristica potrebbero comunque contribuire con nuove idee e soluzioni a premi che hanno meno requisiti di ammissibilità e attraggono contributori più diversi.

Si noti che poiché i premi pagano solo per i risultati - la soluzione vincente - i partecipanti devono essere pieni di risorse e cercare attivamente il supporto di amici, familiari e investitori.

Quindi, premi ben progettati possono stimolare più creatività e innovazione, ma il raggiungimento di determinati obiettivi dipende in ultima analisi da chi partecipa e dalle condizioni economiche più ampie in cui si svolgono i concorsi a premi. Il Google Lunar X Prize, ad esempio, è stato un concorso abbastanza aperto e ha attirato diversi partecipanti, inclusi alcuni che probabilmente non avevano le capacità e l'esperienza per completare una missione lunare. La crisi finanziaria del 2008 e le sue conseguenze hanno reso loro la raccolta fondi ancora più difficile.

Rahul Narayan ha guidato il Team Indus alla ricerca del Google Lunar X Prize. (un modo per risolvere i problemi più urgenti della società)Rahul Narayan ha guidato il Team Indus alla ricerca del Google Lunar X Prize. Pallava Bagla / Corbis tramite Getty Images

Rendere i premi più efficaci

Ci sono almeno due importanti domande che i ricercatori potrebbero indagare in seguito in modo che le aziende, i governi e le altre organizzazioni di premi abbiano maggiori informazioni sul potenziale dei premi per raggiungere i loro obiettivi e promuovere la creatività e l'innovazione.

Primo, come misurare sistematicamente l'impatto dei premi? La natura stessa dei premi li rende difficili da valutare. Ad esempio, i volontari, i partecipanti part-time e gli investimenti indiretti a volte non vengono presi in considerazione, il che fornisce un'immagine incompleta del loro reale impatto.

Secondo, quali sono i casi migliori in cui utilizzare i premi? Viste contrastanti a favore di e contro i grandi premi per le soluzioni COVID-19 fornire solo un esempio di quanto poco si sappia quando sia l'occasione giusta per utilizzare questo tipo di incentivi. I grandi premi hanno contribuito a sviluppare le tecnologie spaziali, ad esempio, ma altre aree come le soluzioni COVID-19, la ricerca sul cancro o la mitigazione dei cambiamenti climatici potrebbero richiedere altri tipi di premi o incentivi completamente diversi.

Oggi, i premi sono solo una piccola parte delle diverse motivazioni di scienziati, inventori e imprenditori a proporre nuove idee e tecnologie. Capire di più su come i premi si inseriscono in questo ecosistema libererà il loro pieno potenziale e li renderà incentivi più efficaci per la scienza e l'innovazione.

L'autore

Luciano Kay, Ricercatore associato presso l'Istituto per la ricerca sociale, comportamentale ed economica, University of California, Santa Barbara

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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