Lezioni dalla storia della solitudine

Lezioni dalla storia della solitudine Thomas Peham / Unsplash, FAL

Quando il poeta John Donne fu colpito da un'improvvisa infezione nel 1623, si ritrovò immediatamente solo - anche i suoi dottori lo abbandonarono. L'esperienza, durata solo una settimana, è stata intollerabile. Lui più tardi ha scritto: "Poiché la malattia è la più grande miseria, così la più grande miseria della malattia è la solitudine".

È difficile da credere ora, ma fino a tempi relativamente recenti, la solitudine - o l'esperienza di essere soli per periodi di tempo significativi - è stata trattata con un misto di paura e rispetto. Tendeva ad essere limitato agli ordini religiosi chiusi ed era quindi un'esperienza privilegiata di un'élite maschile. Il cambiamento è stato messo in moto solo dalla Riforma e dall'Illuminismo, quando le ideologie dell'umanesimo e del realismo hanno preso piede e la solitudine lentamente è diventata qualcosa che chiunque poteva accettabilmente accettare di volta in volta. La maggior parte delle persone in Occidente sono ormai abituate a una forma regolare di solitudine, ma la realtà del blocco sta rendendo questa esperienza molto più estrema.

Ho trascorso gli ultimi anni alla ricerca di storia della solitudine, esaminando come le persone in passato sono riuscite a bilanciare legami con la comunità e comportamenti solitari. Questo non è mai sembrato più rilevante.

Prendi l'esempio della mia stessa comunità. Vivo - e ora lavoro - in una vecchia casa in un antico villaggio dello Shropshire in Inghilterra. Nel 11 ° secolo Domesday Book fu registrato come una comunità praticabile, su una scogliera di terra sopra il fiume Severn. Nel corso dei secoli, la sua autosufficienza è diminuita. Ora non ha servizi oltre la chiesa di domenica.

Ma ha mostrato a lungo uno spirito collettivo, principalmente per l'intrattenimento stagionale e il mantenimento di un verde del villaggio, che contiene le rovine di un castello costruito per mantenere il Galles in Galles. L'autunno stava pianificando una palla formale in un tendone sul green, che deve ancora essere annullato. Nel frattempo, il gruppo Neighbourhood Watch, in atto per occuparsi di attività criminali molto rare, ha consegnato una scheda a tutti i residenti, offrendo aiuto per "fare shopping, spedire posta, collezionare giornali o con forniture urgenti". C'è un gruppo WhatsApp in cui molti locali offrono supporto.

Per la prima volta da generazioni, l'attenzione degli abitanti non è focalizzata sulle risorse dei centri urbani della regione. La vicina A5, la strada statale che collega Londra a Holyhead e quindi in Irlanda, non va più in nessun luogo importante. Invece, la comunità si è rivolta verso l'interno, verso le esigenze locali e la capacità delle risorse locali di soddisfarle.

Questa esperienza di un piccolo insediamento britannico riflette la condizione di molti nelle società occidentali. La crisi COVID-19 ci ha portato ad abbracciare nuove tecnologie per rivitalizzare i vecchi social network. Quando iniziamo a venire a patti con il blocco, è importante comprendere le risorse a nostra disposizione per far fronte all'isolamento forzato.


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La storia può aiutare con tale compito. Può dare un senso di prospettiva sull'esperienza di essere soli. La solitudine è diventata una condizione diffusa e apprezzata solo nel recente passato. Ciò fornisce un certo supporto alla nostra capacità di resistere al blocco COVID-19. Allo stesso tempo, la solitudine, che può essere vista come una solitudine fallita, può diventare una minaccia più seria al benessere fisico e mentale. Tale fallimento può essere uno stato d'animo, ma più spesso è una conseguenza di disfunzioni sociali o istituzionali sulle quali l'individuo ha poco o nessun controllo.

Padri del deserto

All'inizio dell'era moderna, la solitudine è stata trattata con un misto di rispetto esagerato e profonda apprensione. Coloro che si ritirarono dalla società imitarono l'esempio dei padri del deserto del IV secolo che cercavano la comunione spirituale nel deserto.

Sant'Antonio Magno, per esempio, che fu reso famoso in una biografia di sant'Atanasio intorno al 360 d.C., cedette la sua eredità e si ritirò in isolamento vicino al fiume Nilo, dove visse una lunga vita sostenendo una dieta povera e dedicando i suoi giorni a preghiera. Che cercassero un deserto letterale o metaforico, la solitudine di sant'Antonio e dei suoi successori fece appello a coloro che cercavano una tranquillità che non potevano più localizzare nella mischia commerciale.

Lezioni dalla storia della solitudine L'incontro di Sant'Antonio e San Paolo, Maestro dell'Osservanza, c. 1430-1435. Wikimedia Commons

Come tale, la solitudine è stata concepita nel quadro di una particolare tradizione cristiana. I padri del deserto hanno avuto una profonda influenza sulla chiesa primitiva. Condussero una comunione senza parole con un Dio silenzioso, separandosi dal rumore e dalla corruzione della società urbana. Il loro esempio è stato istituzionalizzato nei monasteri che hanno cercato di combinare la meditazione individuale con una struttura di routine e autorità che avrebbe protetto i praticanti dal collasso mentale o dalla deviazione spirituale.

Nella società in senso lato, la pratica della ritirata era considerata adatta solo agli uomini istruiti che cercavano rifugio dalle pressioni corruttive di una civiltà urbanizzata. La solitudine è stata un'opportunità, come il medico e scrittore svizzero Johann Zimmermann, metterlo, per "raccolta personale e libertà".

Le donne e i meno nati, tuttavia, non potevano fidarsi della propria compagnia. Erano considerati vulnerabili all'ozio improduttivo o alle forme distruttive di malinconia. (Le suore erano un'eccezione a questa regola, ma così trascurate che la Legge sull'emancipazione cattolica del 1829, che specificamente criminalizzava monaci e monasteri, non menzionava affatto i conventi.)

Ma nel tempo il registro dei rischi della solitudine è cambiato. Ciò che una volta era la pratica di ordini religiosi chiusi e l'esperienza privilegiata di un'élite maschile è diventata accessibile a quasi tutti a un certo punto della loro vita. Ciò è stato messo in moto dagli eventi gemelli della Riforma e dell'Illuminismo.

Un dio sociale

Gli atteggiamenti stavano cambiando quando Donne, poetessa e Decana della Cattedrale di San Paolo, furono colpite da quell'infezione improvvisa e abbandonate da tutti. Ha scritto che la risposta istintiva del sano agli afflitti non ha fatto altro che aumentare la sua sofferenza: "Quando sono malato e potrei infettare, non hanno altro rimedio se non la loro assenza e la mia solitudine". Ma ha trovato conforto in un concezione particolarmente protestante di Dio. Vide l'essere supremo come fondamentalmente sociale:

C'è una pluralità di persone in Dio, sebbene ci sia un solo Dio; e tutte le sue azioni esterne testimoniano l'amore per la società e la comunione. In cielo ci sono ordini di angeli, eserciti di martiri e in quella casa molte dimore; in terra, famiglie, città, chiese, università, tutte le cose plurali.

Questo senso dell'importanza della comunità era al centro della filosofia di Donne. In Meditazione 17, ha continuato a scrivere la più famosa dichiarazione dell'identità sociale dell'uomo in lingua inglese: â € œNessun uomo è un'isola, tutta se stessa; ogni uomo è un pezzo del continente, una parte del principale.â €

Nella chiesa cattolica, la tradizione della solitudine monastica era ancora oggetto di periodici rinnovi, in particolare in questa epoca con la fondazione dell'Ordine dei Cistercensi dell'osservanza rigorosa, più comunemente noto come trappisti, nel 1664 in Francia. All'interno delle mura del monastero, il discorso è stato ridotto al minimo assoluto per consentire ai monaci penitenti la più grande opportunità di preghiera silenziosa e un linguaggio dei segni elaborato è stato implementato per consentire ai monaci di svolgere le loro attività quotidiane.

Lezioni dalla storia della solitudine Trappisti nel Kentucky. Library of Congress, CC BY-SA

Ma in Gran Bretagna, il lavoro di Thomas Cromwell aveva devastato gli ordini chiusi e la tradizione del ritiro spirituale era spinta ai margini dell'osservanza religiosa.

Nell'era successiva al periodo di angoscia di Donne, l'Illuminismo enfatizzò ulteriormente il valore della socialità. L'interazione personale è stata ritenuta la chiave per l'innovazione e la creatività. La conversazione, la corrispondenza e gli scambi all'interno e tra i centri della popolazione, sfidarono le strutture della superstizione ereditaria e dell'ignoranza e portarono avanti indagini e progressi materiali.

Potrebbe esserci la necessità di ritirarsi nell'armadio per la meditazione spirituale o per uno sforzo intellettuale prolungato, ma solo come mezzo per preparare meglio l'individuo alla partecipazione al progresso della società. La solitudine prolungata e irreversibile cominciò ad essere vista essenzialmente come una patologia, una causa o una conseguenza della malinconia.

La diffusione della solitudine

Verso la fine del XVIII secolo, iniziò una reazione a questa socievolezza. Più attenzione cominciò a essere prestata, anche nelle società protestanti, alla tradizione eremita all'interno del cristianesimo.

Il movimento romantico ha posto l'accento sui poteri riparativi della natura, che sono stati meglio incontrati in passeggiate solitarie. Lo scrittore Thomas De Quincey lo ha calcolato nella sua vita William Wordsworth strode miglia 180,000 attraverso l'Inghilterra e l'Europa su gambe indifferenti. Tra il rumore e l'inquinamento delle società urbanizzate, la ritirata periodica e l'isolamento sono diventati più attraenti. La solitudine, purché fosse abbracciata liberamente, poteva ripristinare le energie spirituali e ravvivare una prospettiva morale corrotta dal capitalismo sfrenato.

A livello più quotidiano, i miglioramenti nelle condizioni abitative, i consumi domestici e la comunicazione di massa hanno ampliato l'accesso alle attività solitarie. I servizi postali migliorati, seguiti da sistemi elettronici e infine digitali, hanno permesso a uomini e donne di essere fisicamente soli, ma in compagnia.

L'aumento delle entrate in eccedenza era dedicato a una gamma sempre più ampia di passatempi e hobby che potevano essere praticati separatamente dagli altri. Artigianato, cucito, raccolta di francobolli, bricolage, lettura, allevamento di animali e uccelli e, all'aria aperta, giardinaggio e pesca, assorbito tempo, attenzione e denaro. Le stanze specializzate nelle case della classe media si moltiplicarono, permettendo ai membri della famiglia di trascorrere più tempo a dedicarsi alla propria attività privata.

Lezioni dalla storia della solitudine L'aumento dei redditi ha dato luogo a più tempo per gli hobby, come la raccolta di edifici. Manfred Heyde / Wikimedia Commons, CC BY-SA

E sebbene i monasteri fossero stati esplicitamente esclusi dall'epocale Cattolico Emancipation Act del 1829, la Gran Bretagna fu successivamente testimone di un rilancio amaramente contestato di ordini chiusi di uomini e donne.

All'inizio del 20 ° secolo, il declino della dimensione della famiglia combinato con le case popolari iniziò a fornire a genitori e figli della classe operaia spazi domestici propri. La luce elettrica e il riscaldamento centralizzato significavano che non era più necessario affollarsi intorno all'unica fonte di calore in casa. Gli spazi vuoti delle baraccopoli hanno svuotato le strade di folle spumeggianti e i bambini adolescenti hanno iniziato a godere del privilegio della propria camera da letto.

Nelle case della classe media, gli elettrodomestici hanno sostituito i domestici viventi, lasciando la casalinga, nel bene o nel male, con la propria società per gran parte della giornata. L'automobile, l'aspirazione della classe media tra le guerre e sempre più l'intera popolazione nella seconda metà del 20 ° secolo, forniva un trasporto personalizzato, accompagnato da radio scelte privatamente e successivamente intrattenimento musicale.

Società autoisolante

Dopo il 1945, la società in generale iniziò ad autoisolarsi. Le famiglie monoparentali, un evento raro nei secoli precedenti, divennero fattibili e desiderabili. Ai nostri tempi, quasi un terzo delle unità residenziali del Regno Unito hanno un solo occupante. La percentuale è più alta in alcune parti degli Stati Uniti e ancora di più in Svezia e Giappone.

Gli anziani vedovi, dotati per la prima volta di pensioni adeguate, possono ora godere dell'indipendenza domestica invece di trasferirsi con i bambini. Le coorti più giovani possono sfuggire a relazioni insoddisfacenti trovando la propria sistemazione. Intorno a loro si sono sviluppate una serie di aspettative e risorse, rendendo la vita solitaria sia uno stile di vita pratico che pratico.

Vivere da soli, per periodi più o meno lunghi, non è più visto come una minaccia al benessere fisico o psicologico. Invece, la preoccupazione è sempre più centrata sull'esperienza della solitudine, che in Gran Bretagna ha portato alla nomina del primo ministro della solitudine nel 2018, e alla successiva pubblicazione di un ambizioso strategia del governo per combattere la condizione. Il problema non è essere senza la compagnia stessa, ma piuttosto, come afferma la scrittrice e attivista sociale Stephanie Dowrick, essendo "comodamente a solo senza qualcuno".

Lezioni dalla storia della solitudine Sempre più persone vivono da sole. Chuttersnap / Unsplash, FAL

Nella tarda modernità, la solitudine è stata meno un problema di quanto spesso sostenessero gli attivisti. Dato il rapido aumento sia delle famiglie monoparentali che del numero di anziani, la domanda non è perché l'incidenza sia stata così grande, ma piuttosto, in termini di statistiche ufficiali, perché sia stata così piccolo.

Tuttavia, l'ingiunzione ufficiale di ritirarsi dalle riunioni sociali in risposta alla crescente minaccia della pandemia COVID-19 getta una rinnovata attenzione sul confine spesso fragile tra forme solitarie che migliorano la vita e distruggono l'anima. Questa non è la prima volta che i governi hanno tentato di imporre l'isolamento sociale in una crisi medica - sono state introdotte anche quarantene in risposta agli scoppi della peste medievale - ma potrebbe essere la prima volta che riescono pienamente. Nessuno può essere sicuro delle conseguenze.

La minaccia dell'isolamento

Quindi dovremmo trarre conforto dalla recente storia della solitudine. È certo che le società moderne sono molto meglio equipaggiate di quelle del passato per affrontare una simile sfida. Molto prima dell'attuale crisi, la società in gran parte dell'Occidente si trasferì al chiuso.

In tempi normali, cammina per qualsiasi strada di periferia fuori dal pendolarismo per andare al lavoro o a scuola e l'impressione prevalente è l'assenza di persone. La crescita postbellica delle famiglie monoparentali ha normalizzato una serie di convenzioni e attività associate all'assenza di società. Le case hanno più spazio riscaldato e illuminato; gli alimenti, sia come materie prime che da asporto, possono essere ordinati e consegnati senza uscire dalla porta principale; i dispositivi digitali offrono intrattenimento e consentono il contatto con familiari e amici; i giardini forniscono aria fresca chiusa a chi ne ha uno (ora reso ancora più fresco dalla temporanea assenza di traffico).

Al contrario, il modello di vita nella Gran Bretagna vittoriana e all'inizio del XX secolo avrebbe reso impossibile tale isolamento per gran parte della popolazione. Nelle case della classe operaia, genitori e figli trascorrevano le loro giornate in un unico soggiorno e condividevano i letti di notte. La mancanza di spazio costringeva continuamente gli occupanti ad uscire per strada, dove si mescolavano con vicini, commercianti e passanti. Nelle famiglie più prospere c'erano stanze più specializzate, ma i domestici si spostavano costantemente tra i membri della famiglia, facevano commissioni per i negozi, si occupavano delle consegne di beni e servizi.

La storia della solitudine dovrebbe anche incoraggiarci a considerare il confine tra solitudine e solitudine - perché è in parte una questione di libero arbitrio. Le famiglie monoparentali si sono espanse negli ultimi tempi perché una serie di cambiamenti materiali ha permesso a grandi e piccini di scegliere come vivere. All'estremità opposta dello spettro, la forma più estrema di solitudine moderna, il confinamento penale solitario provoca la distruzione di quasi tutti coloro che vi sono esposti.

Lezioni dalla storia della solitudine Solitudine, Hans Thoma, 1880. Museo Nazionale di Varsavia, Wikimedia Commons

Molto dipenderà ora dal fatto che lo stato generi uno spirito di consenso illuminato, in base al quale i cittadini accettano di interrompere i loro modelli di vita per il bene e il bene comune. La fiducia e la comunicazione sorvegliano il confine di un isolamento accettabile e inaccettabile.

È una questione di tempo. Molte delle forme di solitudine che sono ora abbracciate sono momenti inquadrati prima che il rapporto sociale venga ripreso. Camminare con il cane per mezz'ora, dedicarsi alla meditazione consapevole durante una pausa pranzo, scavare il giardino la sera o ritirarsi dal rumore della famiglia per leggere un libro o un messaggio di un amico sono tutte forme cruciali ma transitorie di fuga.

Coloro che vivono da soli vivono lunghi periodi di silenzio, ma fino a quando non viene imposto il blocco, sono liberi di lasciare la propria casa per cercare compagnia, anche se solo sotto forma di colleghi di lavoro. La solitudine può essere vista come la solitudine che dura troppo a lungo. Per tutta la scienza che guida l'attuale politica del governo, non abbiamo modo di conoscere i costi per la tranquillità mentale dell'isolamento che continua per mesi e mesi.

Dobbiamo ricordare che la solitudine non è causata dal vivere da soli, ma dall'incapacità di mettersi in contatto quando sorge la necessità. Piccoli atti di gentilezza tra vicini e sostegno da parte di enti di beneficenza locali faranno la differenza.

Ci si aspetta che, nel bene o nel male, l'esperienza dell'epidemia di COVID-19 sarà standardizzata. Al di fuori della lotteria dell'infezione, la maggior parte subirà gli stessi vincoli di movimento e, attraverso misure finanziarie quasi in tempo di guerra, godrà almeno dello stesso tenore di vita di base. Ma per circostanze o temperamento, alcuni prospereranno meglio di altri.

Più in generale, la povertà e il calo dei servizi pubblici hanno reso molto più difficile l'accesso alle strutture collettive. I cambiamenti di finanziamento dell'ultimo minuto da parte del governo faranno fatica a compensare gli investimenti insufficienti nel supporto medico e sociale nell'ultimo decennio. Non tutti hanno la capacità o le entrate di ritirarsi dai luoghi di lavoro o la competenza per distribuire i dispositivi digitali, che saranno ora fondamentali per collegare le esigenze con la consegna. I più prosperi soffriranno la cancellazione di crociere e vacanze all'estero. Meno sono in pericolo di isolarsi nel significato pieno e più distruttivo del termine.

Alcuni potrebbero soffrire come Donne. Altri possono godere dei benefici di un cambio di passo, come ha fatto Samuel Pepys durante un altro periodo di quarantena indotta dalla peste alcuni anni dopo Donne. L'ultimo giorno del dicembre 1665, ha rivisto l'anno passato: "Non ho mai vissuto così allegramente (oltre a questo non ho mai avuto così tanto) come ho fatto in questo tempo di peste".

Il libro di David Vincent Una storia di solitudine sarà pubblicato da Polity il 24 aprile.

Circa l'autore

David Vincent, professore di storia sociale, L'Open University

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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