Il passato puzza: una breve storia di odori e spazi sociali

Il passato puzza: una breve storia di odori e spazi sociali
"Living Mady Easy: Revolving hat", una stampa satirica con un cappello che sostiene un vetro spia, una tromba auricolare, un sigaro, un paio di occhiali e una scatola di profumo, 1830, Londra. Benvenuti Immagini CCBY, CC BY-SA

Un pomeriggio soleggiato a Parigi. Un intrepido presentatore televisivo si sta facendo strada per le strade chiedendo ai passanti di annusare una bottiglia che ha in mano. Quando lo sentono, reagiscono con disgusto. Una donna sputa persino sul pavimento come segno del suo disgusto. Cosa c'è nella bottiglia? Tiene, ci viene detto, il "pong de paris", Una composizione progettata per profumare come una strada parigina dell'18 secolo.

L'interpretazione dei profumi passati che ci vengono dati in televisione, forse influenzata dal romanzo pungente di Patrick Süskind Perfume, è spesso dominata dall'offesa.

È una visione trovata non solo in TV ma nei musei. In Inghilterra, a York Jorvik Viking Centre, Hampton Court Palacee il Museo dell'Oxfordshire hanno integrato tutti gli odori nelle loro mostre.

L'unico odore che unisce questi tentativi di ri-odorizzare il passato: i servizi igienici. I servizi igienici vichinghi, un gabinetto georgiano e l'odore fortemente minaccioso e fecale di una strada vittoriana, tutti inclusi negli esempi precedenti, infondono l'ago del disgusto dal medievale al moderno.

La conseguenza di tali rappresentazioni è di rappresentare il passato come un preludio odoroso, con mestieri maleodoranti e servizi igienico-sanitari poveri, verso la terra pulita e piacevole della modernità.

Accidenti, che pong

Suggerire che le persone che non sono "noi" puzzano ha una lunga storia. Si applica ai nostri antenati con la stessa frequenza degli altri paesi, popoli o culture. Non è un caso che, "Filthy Cities" - un programma televisivo inglese, abbia messo in evidenza la puzza della Francia del 18 secolo - anche nel 18 secolo gli inglesi avevano associato i francesi, i loro assoluti nemici cattolici, con la puzza di aglio.

La narrativa sulla formazione dei servizi igienici è una storia semplice e seducente sulla "nostra" conquista della puzza. Ma il "pong de paris" manca il punto. Troppo impegnato a trasformare il passato in un circo di disgusto per i nasi moderni, non riesce a chiedersi come sia stato l'odore di coloro che vivevano lì. Nuova opera storica rivela una storia più complessa sui profumi passati.

Un attento esame dei registri del governo urbano, delle strutture igienico-sanitarie e della medicina rivela che gli abitanti delle città inglesi del 18 secolo non erano particolarmente infastiditi da profumi non sanitari. Ciò è stato in parte dovuto al fatto che le persone si sono adattate rapidamente agli odori intorno a loro, nella misura in cui non hanno notato la loro presenza.

Ma, grazie agli studi scientifici XNUM del X secolo sull'aria e sui gas, molti georgiani hanno anche riconosciuto che i cattivi odori non erano così pericolosi come si pensava in precedenza. Nel suo laboratorio di casa, il polimero Joseph Priestley ha fatto esperimenti sui topi, mentre altri hanno usato strumenti scientifici per misurare la purezza dell'aria nelle strade e nelle camere da letto. La conclusione fu semplice: l'odore non era un indicatore affidabile di pericolo.

Scienziato e riformatore sociale Edwin Chadwick in 1846 ha affermato che "tutti gli odori ... sono malattie". Ma l'olfatto ha avuto un posto molto più complesso nella teoria del miasma - l'idea che le malattie fossero causate da arie velenose - di quanto si pensasse spesso. In effetti, quando il colera iniziò a funzionare la sua morbosa magia negli 1830, un numero maggiore di scrittori medici riteneva che l'odore non fosse portatore di atmosfere che inducessero malattie.

Gli odori tendono a finire nell'archivio, registrato nelle fonti utilizzate dagli storici, per uno dei due motivi: o sono insoliti (normalmente offensivi) o le persone decidono di prestare particolare attenzione a loro. Un profumo che apparve nei diari, nelle lettere, nelle riviste e nella letteratura dell'Inghilterra del X secolo, tuttavia, era il fumo di tabacco. Il secolo 18 ha visto sorgere nuove ansie per lo spazio personale. Una preoccupazione per la cortesia nei luoghi pubblici proverebbe un problema per i fumatori di pipa.

Il passato puzza: una breve storia di odori e spazi sociali
A sinistra un fumatore di sigari alla moda e a destra un fumatore di pipa piuttosto meno alla moda, c.1805. Collezione propria

Stare attento al tabacco

Il tabacco era diventato popolare in Inghilterra durante il 17th secolo. Ma, verso la metà del 18 secolo, iniziarono a sollevarsi scrupoli. Si diceva che le donne odiassero l'odore del fumo di tabacco. Una poesia satirica raccontava la storia di una moglie che aveva vietato a suo marito di fumare, solo per consentirne la ripresa - si rese conto che il freddo della Turchia lo aveva reso impotente.

Nuovi luoghi socievoli proliferarono nelle città, con la crescita di teatri provinciali, sale riunioni e giardini di piacere. In questi spazi socievoli, un corrispondente di The Monthly Magazine annotato in 1798, "smoaking [sic] era una cosa volgare, bestiale, fuori moda, vile" e "non sarebbe stato sofferto in nessuna parte gentile del mondo". Il fumo di tabacco veniva lasciato in birrerie, locali per fumatori e spazi maschili privati.

Le nuvole di fumo hanno invaso lo spazio personale delle persone, sottoponendole ad atmosfere che non erano di loro scelta. Invece, i tossicodipendenti alla moda della nicotina 18th si sono trasformati in tabacco da fiuto. Nonostante il grugnito, il falco e lo sputo lo incoraggiassero, il tabacco da fiuto poteva essere consumato senza avvolgere chi ti circondava in una nuvola di fumo acido.

Il 18th secolo ha dato vita a dibattiti moderni sul fumo e lo spazio pubblico che sono ancora con noi oggi. Il fatto che l'odore del fumo di tabacco macchia gli archivi del periodo, metaforicamente ovviamente, è una testimonianza delle nuove idee di spazio personale che si stavano sviluppando al suo interno.The Conversation

Circa l'autore

William Tullett, docente di storia, Anglia Ruskin University

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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