L'eliminazione del vaiolo mostra come gli esseri umani possono lavorare insieme

L'eliminazione del vaiolo mostra come gli esseri umani possono lavorare insiemeIn questo 14 di aprile, foto del file 1947, una lunga fila si snoda verso l'ingresso dell'ospedale Morrisania nel distretto del Bronx di New York, dove i medici stavano vaccinando contro il vaiolo. Nel tentativo di arrestare la diffusione della malattia, i funzionari hanno affermato che i residenti della città venivano vaccinati al ritmo di otto al minuto. (Foto / file AP)

Se dovessi guardare una trasmissione a schermo diviso con il tempo globale da una parte e la politica mondiale dall'altra, potresti facilmente concludere che siamo condannati.

Tempeste prodigiose e ondate di calore micidiale annunciano l'arrivo del cambiamento climatico indotto dall'uomo, con ulteriori disastri che arriveranno mentre il pianeta si surriscalda e il collasso degli ecosistemi.

Ma il populismo di destra sta crescendo più velocemente degli oceani, sprofondando gli sforzi per combattere questa e altre crisi globali. Nel frattempo, Il presidente degli Stati Uniti Donald Trump continua a twittare che il cambiamento climatico è una notizia falsa. Molto brutto!

Eppure noi umani abbiamo anche dimostrato che possiamo superare anche i nostri problemi più scoraggianti. L'allegato A è la nostra vittoria sul vaiolo, forse l'agente patogeno più temuto di tutti i tempi.

Antico flagello

Il virus del vaiolo probabilmente è "saltato" dai cammelli o altri animali domestici alle persone alcuni 3,000 anni fa, colpendo tutti, dai contadini cinesi ai faraoni egiziani.

La malattia altamente contagiosa ha causato febbre e tremori nei bambini, uccidendoli anche prima che si manifestasse l'eruzione cutanea. Migliaia di minuscoli vaioli apparvero sui volti e sulle mani delle vittime più anziane, lasciando molti morti e molti altri sfigurati.

Nel periodo medievale, i guaritori di tutta l'Asia avevano imparato a inserire pus dal vaiolo di una vittima nella spalla o nella coscia di una persona sana ma a rischio. Conosciuto come l'inoculazione, questa procedura portava un tasso di mortalità dal 2 al 5% - molto più basso del vaiolo in piena regola - e di solito causava un caso lieve che conferiva ancora immunità per tutta la vita.


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Gli europei hanno inconsapevolmente dato nuova vita al virus consegnando schiavi africani infetti alle miniere infernali vicino al punto di sbarco di Colombo a Hispaniola (Haiti e Repubblica Dominicana) a 1518. Dalle isole, il vaiolo si diffuse sulla terraferma, permettendo agli spietati conquistatori di rovesciare vaste civiltà che non avevano immunità naturale per "avvistare la morte".

L'apocalisse che seguì non ha paralleli nella storia registrata. In ripetuti focolai in tutte le Americhe, il vaiolo ha ucciso fino al 90 per cento di alcune popolazioni indigene. Tra i più colpiti ci furono i Salish di Vancouver: le loro tradizioni parlano di un "drago spaventoso" il cui respiro caldo cadde sui bambini, bruciando la loro pelle in ferite.

Dall'inoculazione alla vaccinazione

Ma la gente ha reagito. Intorno a 1720, europei e coloniali americani hanno appreso dell'inoculazione da fonti ottomane e dell'Africa occidentale. Durante uno scoppio a Boston, il Rev. Cotton Mather ha esortato tutti ad abbracciare questo nuovo metodo e ad ignorare i bigotti che lo hanno liquidato come stregoneria "negro" o "Mahometan" (islamico).

Molti hanno usato questa tecnica per scopi più scuri. Ricche piantatrici sull'isola britannica delle Barbados imposto l'inoculazione pressoché universale da parte di 1750 perché volevano tenere i loro schiavi nei campi di zucchero. Negli 1760, i comandanti britannici hanno protetto le proprie truppe e poi diffondere la malattia dei mostri ai nemici nativi. Probabilmente hanno fatto il lo stesso per i coloni ribelli a Boston un decennio dopo.

Tuttavia, uomini e donne con menti aperte hanno lavorato per combattere il vaiolo, il nemico comune. Hanno condiviso idee con ricercatori delle nazioni nemiche e hanno insistito sul fatto che il progresso medico al servizio dell'umanità non ha avuto alcun prezzo e nessun confine.

L'eliminazione del vaiolo mostra come gli esseri umani possono lavorare insiemeIl satirico britannico James Gillray caricò una scena presso l'Ospedale di vaiolo e inoculazione di St. Pancras, mostrando un vaccino contro il vaiolo somministrato a giovani donne spaventate e mucche che emergevano da diverse parti del corpo delle persone. Gli oppositori della vaccinazione contro il vaiolo avevano raffigurato casi di persone che sviluppavano caratteristiche bovine, esagerate qui da Gillray. CC BY

La grande svolta è arrivata in 1796, quando il Dr. Edward Jenner ha osservato che le mungitrici inglesi non hanno mai preso il vaiolo. Ha raschiato i "noduli del mungitore" sulle loro mani e ha applicato il materiale infetto - un virus correlato noto come vaiolo bovino o vaccinia - ai suoi pazienti. La vaccinazione è nata.

Nonostante la sua paura e il suo odio per l'Inghilterra, il presidente americano Thomas Jefferson scrisse a Jenner con ringraziamenti a nome di "L'intera famiglia umana".

Durante i secoli 19th e 20th, i paesi ricchi hanno vaccinato il loro popolo con crescente regolarità. Gli Stati Uniti hanno persino avuto un National Vaccine Institute fino a quando i parsimoniosi parlamentari non lo hanno ucciso in 1822. I paesi più poveri dell'Africa e dei Caraibi hanno sofferto più a lungo, anche se avevano aperto la strada all'inoculazione.

La minaccia persistente

In 1966, quattro anni dopo l'ultimo caso in Canada, l'OMS decise di spazzare via il vaiolo dalla Terra. Questo straordinario progetto è riuscito in gran parte a causa della stretta cooperazione degli Stati Uniti e dell'Unione Sovietica, nonostante la guerra fredda.

L'umanità è ora senza vaiolo da più di 40 anni. Non viviamo più nella paura di un altro focolaio, né ricordiamo la vista orribile di un bambino nelle sue grinfie.

Il rovescio della medaglia è che la maggior parte di noi non ha più alcuna immunità contro questo nemico crudele, rendendoci vulnerabili quanto i primi americani di cinque secoli fa.

Ufficialmente, il virus esiste solo in due laboratori ad alta sicurezza negli Stati Uniti e in Russia. Poiché il vaiolo è stabile negli ambienti di laboratorio, tuttavia, potrebbero nascondersi vecchie scorte dei giorni dell'inoculazione. I bioterroristi potrebbero armare tale materia attiva.

Se ciò dovesse accadere, avremmo bisogno di nuovi farmaci come tecovirimat, appena approvato dal governo degli Stati Uniti. Richiederemmo anche l'uso intelligente delle scorte di vaccini e un enorme sforzo internazionale per contenere le epidemie e il panico che avrebbero diffuso. Dovremmo superare l'inevitabile resistenza dei reazionari anti-governativi e anti-scientifici.

Tutto ciò può sembrare impossibile in 2018.

Ecco perché dobbiamo ricordare il nostro primo trionfo sul vaiolo come prova della nostra ingegnosità e resistenza, per non parlare della nostra capacità di lavorare insieme per la salute e la felicità della nostra specie.The Conversation

Circa l'autore

Steven M Opal, ricercatore e professore clinico di medicina, Alpert Medical School della Brown University, Brown University e JM Opal, professore associato di storia e cattedra, storia e studi classici, McGill University

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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