Cosa possiamo imparare dalla storia letteraria sulle pandemie

Cosa possiamo imparare dalla storia letteraria sulle pandemie The Banquet in the Pine Forest, una delle numerose immagini derivate da racconti nel Decameron del Boccaccio. Sandro Botticelli

Dall'Iliade di Omero e dal Decameron di Boccaccio a The Stand di Stephen King e Lingance's Severance, le storie sulle pandemie hanno - sulla storia della letteratura occidentale così com'è - offerto molto in termini di catarsi, modi di elaborare forti emozioni e commenti politici su come gli esseri umani rispondono alle crisi di salute pubblica.

La letteratura ha un ruolo vitale da svolgere nel formulare le nostre risposte alla pandemia di COVID-19. Vale la pena rivolgersi ad alcuni di questi testi per comprendere meglio le nostre reazioni e come possiamo mitigarle razzismo, xenofobia e ableism (discriminazione nei confronti di chiunque abbia disabilità) nelle narrazioni che circondano la diffusione di questo coronavirus.

Che vanno dai classici ai romanzi contemporanei, questo elenco di letture della letteratura pandemica offre qualcosa in termini di conforto incerto e una guida per ciò che succederà dopo.

L'Iliade di Omero, come classicista di Cambridge Mary Beard ci ha ricordato, si apre con una pestilenza visitata nel campo greco di Troia per punire i Greci per la schiavitù di Chryseis da parte di Agamennone. Accademico statunitense Daniel R Blickman ha sostenuto che il dramma della lite di Agamennone e Achille "non dovrebbe accecarci al ruolo della peste nel dare il tono a ciò che segue, né, cosa più importante, nel fornire un modello etico che si trova vicino al cuore della storia". In altre parole, The Iliad presenta un dispositivo di inquadramento narrativo del disastro che deriva da comportamenti mal giudicati da parte di tutti i personaggi coinvolti.

Cosa possiamo imparare dalla storia letteraria sulle pandemie La letteratura occidentale inizia con una piaga: l'Iliade. Wikimedia Commons

COVID-19 è sicuro di scuotere i sistemi economici e consolidare i processi istituzionali, come stiamo vedendo con il passare all'apprendimento remoto nelle università in tutto il mondo, per fare solo un esempio. Questi testi ci danno l'opportunità di riflettere su come crisi simili sono state gestite in precedenza, nonché idee su come possiamo strutturare le nostre società in modo più equo nelle loro conseguenze.

Il Decameron (1353) di Giovanni Boccaccio, ambientato durante la Morte Nera, rivela il ruolo vitale della narrazione in un momento di disastro. Dieci persone si isolano in una villa fuori Firenze per due settimane durante la Morte Nera. Nel corso del loro isolamento, i personaggi si alternano per raccontare storie di moralità, amore, politica sessuale, commercio e potere.


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In questa raccolta di romanzi, la narrazione funziona come un metodo per discutere le strutture sociali e l'interazione durante i primi giorni del Rinascimento. Le storie offrono agli ascoltatori (e ai lettori di Boccaccio) i modi attraverso i quali ristrutturare le loro "normali" vite quotidiane, che sono state sospese a causa dell'epidemia.

Mancata risposta dell'autorità

La normalità della vita di tutti i giorni è anche al centro del romanzo sull'apocalisse di Mary Shelley L'ultimo uomo (1826). Ambientato in una futuristica Gran Bretagna tra il 2070 e il 2100, il romanzo - che è stato trasformato in un film nel 2008 - racconta la vita di Lionel Verney, che diventa "l'ultimo uomo" a seguito di una devastante pestilenza globale.

Il romanzo di Shelley si sofferma sul valore dell'amicizia e si conclude con Verney accompagnato dai suoi vagabondaggi da un cane da pastore (un promemoria che gli animali domestici possono essere fonte di conforto e stabilità in tempi di crisi). Il romanzo è particolarmente inquietante sul tema delle risposte istituzionali alla peste. Satira l'utopismo rivoluzionario e gli scontri che scoppiano tra i gruppi sopravvissuti, prima che anche questi soccombano.

Il racconto di Edgar Allen Poe La maschera della morte rossa (1842) descrive anche i fallimenti delle figure di autorità nel rispondere adeguatamente e umanamente a tale disastro. La morte rossa provoca sanguinamenti fatali dai pori. In risposta, il principe Prospero raduna mille cortigiani in un'abbazia isolata ma lussuosa, chiude le porte e ospita un ballo in maschera:

Il mondo esterno potrebbe prendersi cura di se stesso. Nel frattempo era folle piangere o pensare. Il principe aveva fornito tutti gli elettrodomestici del piacere.

Poe dettaglia i sontuosi festeggiamenti, concludendo con l'arrivo incorporeo della Morte Rossa come ospite simile a un umano al ballo. La peste personificata prende la vita del principe e poi quella dei suoi cortigiani:

E uno ad uno lasciò cadere i festaioli nelle sale sanguinolente della loro festa, e morirono ciascuno nella posizione disperata della sua caduta.

Letteratura moderna e contemporanea

Nel 20 ° secolo, The Plague (1942) di Albert Camus e The Stand di Stephen King (1978) portarono l'attenzione dei lettori sulle implicazioni sociali delle pandemie simili alla peste - in particolare l'isolamento e i fallimenti dello stato nel contenere la malattia o moderare il conseguente panico. L'autoisolamento nel romanzo di Camus crea un'ansia consapevole del valore del contatto e delle relazioni umane nei cittadini della città algerina di Oran, colpita dalla peste:

Questa drastica, netta privazione e la nostra completa ignoranza di ciò che il futuro ha in serbo per noi ci hanno preso alla sprovvista; non siamo stati in grado di reagire contro il muto appello delle presenze, ancora così vicino e già così lontano, che ci ha perseguitato a lungo.

In King's The Stand, un superflu bioingegnerizzato chiamato "Project Blue" fuoriesce da una base militare americana. Ne deriva il Pandemonio. King ha recentemente dichiarato su Twitter che COVID-19 non è certamente così grave come la sua pandemia immaginaria, sollecitando il pubblico a prendere ragionevoli precauzioni.

Allo stesso modo, nel suo 2016 romanzo Fever, L'autore sudafricano Deon Meyer descrive in dettaglio le ricadute apocalittiche di un virus armato e bioingegnerizzato che si traduce in enclave di sopravvissuti che si assediano l'un l'altro per risorse.

In Severance (2018), Ling Ma fornisce una versione contemporanea del romanzo sugli zombi, poiché la finzione "Shen Fever" rende le persone automi ripetitivi fino alla morte. In una metafora sottilmente velata del pignone capitalista, la protagonista Candace si sposta quotidianamente nel suo posto di lavoro in una futura New York che sta lentamente cadendo a pezzi. Alla fine si unisce a un gruppo di sopravvivenza, assimilando culturalmente e moralmente ai loro atteggiamenti violenti verso gli zombi, "incarnando l'atomizzazione degli umani del tardo capitalismo in una società spogliata", come suggerisce il recensore Jiayang Fang.

Per alcuni la fine è già arrivata

Considera anche che "futurismi indigeni" - un termine coniato dal teorico degli studi culturali e di razza delle Prime Nazioni Grace L Dillon fare riferimento a finzioni speculative di popoli indigeni e scrittori di colore come NK Jemisin's Broken Earth series, Terra Nullius di Claire G. Coleman e Inventario del racconto di Carmen Maria Machado - da tempo trattano il colonialismo e le malattie diffuse dai colonizzatori come la fonte di quella che è attualmente vissuta come un'apocalisse in corso. Per molte persone in luoghi precedentemente colonizzati, l'apocalisse è già arrivata - le pandemie (sia letterali che metaforiche) hanno già cancellato le loro popolazioni.

La catarsi che alcuni dei testi sopra citati possono offrire è turbata dalla realtà delle condizioni di pandemia e apocalisse rappresentate in molte fiction dalle popolazioni indigene. Se usassimo i nostri probabili periodi di autoisolamento per teorizzare strutture sociali alternative, per raccontarci storie su come viviamo, quali storie potremmo raccontare?The Conversation

Circa l'autore

Chelsea Haith, DPhil Candidate in Contemporary English Literature, Università di Oxford

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.


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