Gli uccelli marini mangiano plastica perché odora di cena

Gli uccelli marini mangiano plastica perché odora di cena

Se odora di cibo e sembra cibo, deve essere cibo, giusto? Non nel caso degli uccelli marini che a volte si trovano con pance piene di plastica.

I detriti di plastica marina emettono il profumo di un composto solforoso su cui alcuni uccelli marini hanno fatto affidamento per migliaia di anni per dire loro dove trovare cibo, dicono i ricercatori. Questo spunto olfattivo inganna essenzialmente gli uccelli in confuse plastiche marine con il cibo.

I risultati, pubblicati sulla rivista Anticipi Scienza, aiuta a spiegare perché l'ingestione di plastica è più diffusa in alcune specie di uccelli marini che in altre. Gli uccelli marini tubenosi, come le procellarie e gli albatros, hanno un acuto senso dell'olfatto, che usano per cacciare. Sono anche tra gli uccelli più gravemente colpiti dal consumo di plastica.

"È importante considerare il punto di vista dell'organismo in domande come questa", dice l'autore principale Matthew Savoca, che ha svolto lo studio come studente laureato nel laboratorio di Gabrielle Nevitt, professore nel dipartimento di neurobiologia, fisiologia e comportamento dell'Università della California, Davis.

"Gli animali di solito hanno una ragione per le decisioni che prendono. Se vogliamo veramente capire perché gli animali mangiano plastica nell'oceano, dobbiamo pensare a come gli animali trovano il cibo ".

Lo studio potrebbe anche aprire la porta a nuove strategie che affrontano il problema della plastica dell'oceano, che affligge non solo gli uccelli marini, ma anche pesci, tartarughe marine e altre forme di vita marina.

Una "degustazione di vini" per la plastica

Per capire esattamente quali odori di plastica marina detestano, gli scienziati mettono le perle fatte dei tre tipi più comuni di detriti di plastica - polietilene ad alta densità, polietilene a bassa densità e polipropilene - nell'oceano a Monterey Bay e Bodega Bay, a largo la costa della California. Facendo attenzione a non aggiungere al problema della plastica marina, gli scienziati hanno collocato le perline all'interno di apposite sacche a rete e le hanno legate a una boa oceanica prima di raccoglierle circa tre settimane dopo.


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La plastica recuperata è stata portata ad una risorsa inusuale per gli ecologisti marini, il Dipartimento di Viticoltura ed Enologia della UC Davis, dove i ricercatori si trovano più spesso ad analizzare la chimica del sapore del vino che la spazzatura puzzolente.

Usando l'analizzatore chimico di Susan Ebeler, chimico del vino e del vino, i ricercatori hanno confermato che la plastica puzzava del composto di zolfo dimetil solfuro, o DMS, un'indicazione chimica rilasciata dalle alghe, che riveste la plastica fluttuante.

Una "cena campana" per gli uccelli

Nevitt aveva precedentemente stabilito che il DMS è un profumo che fa scatenare gli uccelli marini tubenosi. Viene rilasciato quando le alghe vengono mangiate da animali come il krill, uno dei piatti preferiti dagli uccelli. Così, mentre le alghe non hanno l'odore del cibo stesso, odora come il cibo che viene mangiato, che è la versione degli uccelli di una campana per la cena.

Gli uccelli sseabird che tracciano il profumo del DMS per trovare prede sono quasi sei volte più propensi a mangiare la plastica rispetto a quelli che non lo fanno.

"Questo studio dimostra che le specie che non ricevono molta attenzione, come le procellarie e alcune specie di shearwaters, rischiano di essere influenzate dall'ingestione di plastica", afferma Nevitt.

"Queste specie nidificano nelle tane sotterranee, che sono difficili da studiare, quindi sono spesso trascurate. Tuttavia, in base alla loro strategia di raccolta, questo studio mostra che in realtà consumano molta plastica e sono particolarmente vulnerabili ai detriti marini ".

Lo studio è stato finanziato da una borsa di studio per la ricerca sulla laurea della National Science Foundation e dall'ufficio dei programmi polari dell'NSF.

Fonte: UC Davis

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