Quanto è pulita la tua città? Basta chiedere le api

Quanto è pulita la tua città? Basta chiedere le api Il miele può portare indizi su dove provengono gli inquinanti. (Shutterstock)

Ci sono buone possibilità di vivere in una città - o lo faranno presto. Secondo le stime delle Nazioni Unite, due persone su tre vivranno in un'area urbana da 2050.

L'impatto ambientale di una così rapida urbanizzazione è una preoccupazione globale. I metodi tradizionali di monitoraggio dell'inquinamento come il suolo e il campionamento dell'aria possono essere costosi e dispendiosi in termini di tempo.

Abbiamo bisogno di nuovi strumenti per monitorare i metalli pesanti e altri tipi di inquinamento. Quindi, ci siamo inventati un nuovo approccio: tesoro.

Un dolce inizio

Tutto è iniziato con una domanda. Julia Common, il capo apicoltore di Alveari per l'umanità, un'organizzazione senza scopo di lucro di apicoltori urbani con base a Vancouver, è stato chiesto più volte: "Quanto è pulito il miele dal centro di Vancouver?"

Hives for Humanity gestisce gli alveari 200 a Vancouver. Sono sui tetti del vivace centro città, vicino ai giardini della città, nei cortili residenziali e nelle fattorie di Delta, uno dei principali centri agricoli della Columbia Britannica. L'organizzazione non produce solo miele, ma gestisce anche diversi programmi terapeutici di apicoltura.

Per aiutare a rispondere a questa domanda, Dr. Dominique Weis, il direttore del Centro pacifico per la ricerca isotopica e geochimica, ha misurato una serie di oligoelementi (tra cui piombo, titanio e cadmio e altri) in alcuni dei mieli di Hives for Humanity. Il miele era pulito, ben al di sotto del media mondiale per metalli pesanti come piombo.

Ma quando Weis iniziò a esaminare più da vicino i dati, si rese conto che il miele portava ulteriori indizi su da dove provenissero i metalli - e poteva essere collegato all'uso del suolo e dell'attività umana nelle immediate vicinanze dell'alveare.

Scienza dell'apicoltura

Quando le api da miele si nutrono di polline e nettare, raccolgono anche polvere e altre piccole particelle e la riportano all'alveare dove sono incorporate nel miele e in altri prodotti dell'alveare.

Poiché le api raramente forano più di due o tre chilometri dal loro alveare, il miele fornisce un'istantanea chimica dell'ambiente che circonda l'alveare. Questo fenomeno è stato sfruttato in una serie di studi per valutare non solo i livelli di alcuni metalli nell'ambiente, ma anche il effetti dei pesticidi e l'impatto ambientale di ricaduta nucleare.

Il nostro studio ha dimostrato che il miele raccolto da aree a più alta densità urbana contiene livelli elevati di metalli, tra cui stagno, piombo, cadmio, rame e zinco. L'antimonio, per esempio, è elevato nel miele dal centro di Vancouver, rispetto al miele suburbano e rurale, presumibilmente a causa del traffico stop-and-go, in quanto l'antimonio è un componente delle rotture dei veicoli.

Altre partite di miele prelevate da zone vicine al porto di spedizione hanno mostrato livelli più elevati di vanadio, che si possono trovare negli oli combustibili pesanti bruciati da motori di grandi dimensioni come quelli sulle navi mercantili.

Anche se potevamo trovare questi oligoelementi nei campioni di miele, le concentrazioni erano troppo basse per rappresentare un rischio per la salute. Un adulto dovrebbe mangiare più di 600 grammi di miele Vancouver al giorno per superare i livelli tollerabili giornalieri di assunzione di piombo.

Fingerprinting miele

Abbiamo anche analizzato le diverse forme di piombo, chiamate isotopi, trovate nel miele per vedere come l'uso del suolo influenza il tipo di piombo trovato nell'ambiente. Questo era stato provato solo una volta prima, in Australia.

Poiché ogni fonte di piombo ha una composizione isotopica caratteristica, questo approccio è un po 'come il rilevamento delle impronte digitali. Il miele proveniente da settori industriali o densamente popolati della città ha un'impronta di piombo diversa rispetto al piombo naturale locale trovato, ad esempio, nelle rocce del Cintura vulcanica garibaldina or sedimento dal fiume Fraser. Ciò significa che il piombo osservato nel miele dagli alveari del centro è probabilmente il risultato di attività umane.

Complessivamente, la firma chimica nel miele di qualsiasi settore della città riflette una combinazione delle offerte botaniche che circondano l'alveare, così come altre fonti di inquinamento associate all'uso del suolo: traffico, navigazione, cantieri ferroviari e agricoltura.

Monitoraggio delle modifiche

Il miele dipinge un quadro completo dell'attuale distribuzione di metalli in traccia in tutta la Metro di Vancouver. In futuro, possiamo cercare variazioni, man mano che la città cresce e cambia nel prossimo secolo. Le città sono dinamiche e sperimentano cambiamenti costanti nell'uso della terra, nella crescita della popolazione, nell'invecchiamento delle infrastrutture e nei cambiamenti climatici (specialmente nelle città costiere).

Perché le api mellifere vivono dove vivono gli umani, il metodo potrebbe essere usato ovunque esistano alveari. Ciò consente alle città di tutto il mondo di sfruttare la potenza dell'ape, anche se mancano più tradizionali infrastrutture di monitoraggio ambientale.

Il giardinaggio urbano e l'apicoltura urbana stanno crescendo in popolarità, il che rende i progetti come questi più suscettibili alla partecipazione della comunità.

Il vantaggio di coinvolgere la comunità nel processo scientifico è che ognuno ottiene un più profondo apprezzamento per il proprio ambiente e l'ecologia locale. Questo, come il miele a Vancouver, è un buon risultato!The Conversation

Circa l'autore

Kate E. Smith, PhD Candidate, University of British Columbia; Diane Hanano, Responsabile ricerca, University of British Columbiae Dominique Weis, professore, University of British Columbia

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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