Come l'agricoltura può nutrire le persone e combattere i cambiamenti climatici

Come l'agricoltura può nutrire le persone e combattere i cambiamenti climatici
Una fattoria futura? shzphoto

Immagina "emissioni di carbonio" e cosa ti viene in mente? La maggior parte delle persone tende a pensare alle centrali elettriche che emettono nubi di anidride carbonica o code di veicoli che bruciano combustibili fossili mentre strisciano, da paraurti a paraurti, lungo strade urbane congestionate. Ma in Gran Bretagna e in molti altri paesi le emissioni di carbonio hanno un'altra fonte, quasi completamente invisibile. Nel Regno Unito, queste emissioni trascurate provengono dal nostro habitat semi-naturale più esteso, tuttavia è un habitat che è quasi invisibile all'interno della coscienza nazionale.

La fonte di queste emissioni può essere vista nei ricchi terreni di torba nera delle paludi dell'Angola orientale, nella pianura del Lancashire, nei Somerset Levels, nella Forth Valley e in molte pianure alluvionali dei fiumi, così come nei terreni di torba estremamente danneggiati di le zone montuose del Regno Unito. Il filo conduttore qui è "torba", un terreno derivato quasi interamente da resti di piante semi-decomposte che si sono accumulate nel corso di migliaia di anni perché il terreno è impregnato d'acqua. Questi terreni di torba sono immensamente ricchi di carbonio perché consistono in gran parte di materia organica. A livello globale, le torbiere contengono più carbonio di tutta la vegetazione del mondo combinata.

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Terreno erodente nel Peak District in Inghilterra.
Richard Lindsay, Autore previsto

Nonostante ciò, le torbiere sono raramente presenti nella nostra coscienza culturale oltre che come aree di lotta - "bloccate nel fango" - o come luoghi di disperazione o pericolo. Nelle zone montuose, oltre i confini della terra coltivata, vaste torbiere si perdono nel termine onnicomprensivo "brughiera", che è più di un termine culturale che non ecologicamente significativo. A basse altitudini, le torbiere viventi sono quasi scomparse. La Gran Bretagna ha prosciugato le sue terre e convertito la terra in campi altamente produttivi. Gran parte dell'East Anglia era, ad esempio, una vasta torbiera fen, ad esempio, ma solo 3% dell'habitat originale rimane oggi, in piccoli frammenti sparsi. Tali perdite si riflettono attraverso l'Europa, mentre gran parte del dibattito sull'olio di palma e gli incendi boschivi nel sud-est asiatico riguarda in realtà il drenaggio e la conversione delle foreste di torbiere.

Quando i terreni di torba vengono drenati, la superficie del terreno affonda, motivo per cui ampie zone dell'East Anglia e dell'Olanda occidentale si trovano ora sotto il livello del mare. Ciò è in parte dovuto al fatto che la torba si restringe e diventa più compatta quando si asciuga, ma c'è anche un'altra ragione chiave. Il carbonio nella torba ormai asciutta reagisce con l'ossigeno per formare anidride carbonica, quindi ogni anno parte del terreno semplicemente svanisce nell'atmosfera sotto forma di gas serra. Mentre una superficie del terreno che affonda pone un rischio di inondazione sempre crescente, è il rilascio di CO₂ che ha implicazioni molto più ampie.

Ogni ettaro (uno e un po 'di campi da calcio) di terreno di torba lavorata con una falda freatica abbassata a 50 cm o più sotto la superficie del terreno emette da qualche parte tra Tonnellate 12 e 30 di equivalente CO₂ (cioè tutti i gas a effetto serra, compresa la CO₂) all'anno. Per mettere questo nel contesto, questo è dieci volte le emissioni di una macchina moderna media che percorre miglia 10,000 all'anno. In effetti, il CO₂ totale emesso ogni anno dalle sole Fens dell'Anglian East e dai suoli danneggiati della torbiera del Regno Unito può essere equivalente a circa il 30% delle emissioni annuali del paese.

Terra asciutta buona, terra bagnata cattiva?

L'ironia qui è che, sebbene questi terreni di torba siano stati creati proprio perché erano zone umide, e le zone umide sono alcuni degli ecosistemi più produttivi sulla Terra, l'agricoltura tende a celebrare l'aridità. Il nostro sistema agricolo si basa su idee che si diffondono dalle condizioni semidesertiche secche del Medio Oriente durante il passaggio neolitico dal cacciatore-raccoglimento all'agricoltura stabilita. L'agricoltura è stata quindi dominata negli ultimi anni 5,000 dal principio che la terra asciutta è buona e la terra umida è cattiva - anzi, un agricoltore che tollera aree significative di terreno umido nella fattoria è ancora ampiamente considerato un povero agricoltore.

Il cambiamento è nell'aria, comunque. Gli obblighi climatici internazionali significano che i paesi devono ridurre le loro emissioni di gas serra e in molte parti del mondo crescono anche le preoccupazioni per la spirale costi di inondazioni. Non stupisce quindi che molti ricercatori stiano ora esaminando le possibilità agricole di ri-bagnare le ex zone umide al fine di stabilire nuove forme di agricoltura basate su specie di zone umide produttive.

In Germania, ad esempio, un tipo di "bulrush" è già utilizzato per produrre resistenti al fuoco pannello di costruzione. All'università di East London stiamo attualmente testando due potenziali colture: muschio di sfagno come un sostituzione per torba nel Garden-Center "coltiva le borse" e "l'erba dolce" come raccolto di cibo.

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Coltivazione dello sfagno: il muschio è utile in quanto è eccellente nel trattenere acqua e sostanze nutritive.
Neal Wright, Autore previsto

In pochi decenni, l'agricoltura tradizionale delle terre aride sui terreni di torba drenati sarà sempre più difficile in quanto i ricchi terreni organici svaniscono e la prevenzione delle inondazioni diventa troppo costosa. Ristabilendo invece le condizioni delle zone umide, le fattorie potrebbero ridurre il rischio di inondazioni e mantenere i giacimenti esistenti di carbonio nel suolo, ma anche potenzialmente aggiungere nuovo carbonio a questi depositi a lungo termine.

In effetti, la visione a lungo termine dell'agricoltura per il carbonio e il cibo, e tutti gli altri benefici dell'ecosistema che provengono da ecosistemi di torba sane, potrebbero già essere su di noi. Fa parte del governo del Regno Unito Piano ambiente dell'anno 25e segretario dell'ambiente Michael Gove ha segnalato chiaramente il suo sostegno.

Una visione così a lungo termine è anche abilmente espressa in un film intitolato "The Carbon Farmer" di Andrew Clark, che guarda a come potrebbe essere la vita di un agricoltore del carbonio da tre o quattro generazioni a questa parte:


Gli agricoltori del futuro possono essere incaricati di immagazzinare carbonio e produrre cibo.

Tutto nel film è già almeno possibile in una forma o nell'altra. Il nostro compito è ora renderlo probabile.The Conversation

Circa l'autore

Richard Lindsay, responsabile ricerca ambientale e di conservazione, Istituto di ricerca sulla sostenibilità, University of East London

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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