In che modo gli incendi indeboliscono la capacità delle foreste pluviali amazzoniche di riprendersi

In che modo gli incendi indeboliscono la capacità delle foreste pluviali amazzoniche di riprendersi
Gli incendi prescritti sono spesso fatti per eliminare le erbacce e rinnovare le erbe nei pascoli per l'allevamento attraverso l'Amazzonia. Paulo Massoca, CC BY-SA

Le fiamme che consumano la foresta pluviale amazzonica quest'anno hanno allarmato il mondo, rinnovando le preoccupazioni su una delle regioni più biodiversità del pianeta e il rilascio di grandi quantità di carbonio nell'atmosfera. Ma c'è un'altra preoccupazione che è stata ampiamente trascurata: la capacità di erosione degli ecosistemi amazzonici di riprendersi dal ripetuto incendio nel corso degli anni.

Gli incendi nella foresta pluviale amazzonica sono dovuti esclusivamente alle attività umane. Ranchers, agricoltori e land grabbers usa il fuoco per liberare la terra o rinnovare i pascoli per l'allevamento, mentre i gruppi indigeni e locali lo uso spesso fertilizzare e cancellare i campi per l'agricoltura tradizionale.

Alcune di queste aree sgomberate vengono successivamente abbandonate e lasciate ricrescere: una svolta potenzialmente promettente nella storia. Ma le nuove foreste non sempre riprendono da dove erano state interrotte quelle originali. Più di 20 anni studio at Instituto Nacional de Pesquisas da Amazônia del Brasile, a cui abbiamo contribuito, ha dimostrato che l'uso ripetuto di incendi per gestire i risultati dei terreni nelle foreste che crescono lentamente e perdono la capacità di ripristinare la biodiversità e immagazzinare carbonio.

Foreste rimbalzanti

Le foreste secondarie, o foreste che ritornano dopo essere state sgombrate, oggi ammontano a 2.4 milioni di chilometri quadrati in America Latina. Questa ricrescita deriva dalla migrazione dalle aree rurali alle città, dall'intensificazione dell'agricoltura e dall'abbandono delle terre marginali tra le altre ragioni.

Il ritorno degli alberi è una buona notizia in una regione in cui le foreste tropicali primarie vengono rapidamente distrutte, perché le foreste di ritorno possono avere significativi vantaggi ecologici locali e globali.

Solo in 20 possono farlo ospita circa il 80% delle specie arboree trovato nelle foreste mature circostanti, contribuendo a ripristinare la biodiversità. Possono anche sequestrare enormi quantità di carbonio. Inoltre, le foreste secondarie offrono un corridoio naturale per gli animali che vivono in paesaggi rurali sempre più frammentati.

Queste foreste secondarie proteggono e ripristinano anche i suoli, riempiono i bacini idrografici e avvantaggiano le persone i cui mezzi di sostentamento dipendono da loro per cibo, legna e altri beni.

Quindi non sorprende che lasciare ricrescere le foreste abbia guadagnato trazione come un modo economico ed efficace per ripristinare gli ecosistemi e aiutare a frenare il cambiamento climatico. Ma questi potenziali benefici non sono quasi universali, come ha dimostrato la nostra ricerca.

L'impatto persistente degli incendi nel recupero delle foreste

In diversi siti dell'Amazzonia centrale, abbiamo studiato il modo in cui le foreste ricrescono spontaneamente in terre abbandonate dopo diversi usi del suolo e storie di incendi.

Un tipico esempio di tale uso è l'allevamento di bestiame su terreni forestali precedenti. Dopo una radura iniziale tagliando e bruciando, gli allevatori di solito usano il fuoco ogni uno o due anni per rimuovere le erbacce e rinnovare l'erba. Un altro sta spostando la coltivazione, in cui milioni di amazzoni usano cicli alternati di taglio, combustione, coltivazione e ricrescita per produrre graffette locali.

Come parte di un esperimento a lungo termine, abbiamo monitorato ogni anno il processo attraverso il quale gli alberi arrivano, si stabiliscono, crescono e muoiono dopo che foreste intatte sono state ripulite vicino alla città di Manaus, in Brasile. Noi e i nostri collaboratori abbiamo scoperto che ne risultavano da due a otto anni di gestione del pascolo con combustione annuale la foresta è marcatamente distinta da quelli che prosperano in aree lasciate sole dopo essere state tagliate.

Gli alberi arrivano e crescono relativamente rapidamente in entrambe le aree e i satelliti possono rilevare le loro corone entro 3-5 anni. Ma le immagini dal cielo non distinguono la scarsa qualità sul terreno delle foreste secondarie nelle aree che vengono ripetutamente bruciate. Una volta che le foreste iniziano a ricrescere, queste aree sono dominate da poche specie che mostrano un'insolita resistenza al fuoco e un'alta capacità di germogliare.

Stand di foreste secondarie che riguadagnano aree con distinto uso del suolo e storia del fuoco dopo cinque anni dall'abbandono vicino alla città di Tefé, in Brasile. A sinistra, un sottobosco chiuso con una più ricca comunità di alberi che si rigenera in aree esposte a un solo fuoco in contrasto con un sottobosco aperto e una foresta impoverita dominata da una specie di albero su un campo bruciato cinque volte, a destra. (Foto: Catarina Jakovac)

Le ustioni ricorrenti eliminano i semi degli alberi dal terreno e le nuove specie disperse dalle foreste circostanti arrivano a un ritmo estremamente lento. Il risultato è che dopo due decenni, le foreste che crescono negli ex pascoli gestiti dagli incendi proteggono un po 'di 50% di specie di alberi in meno rispetto alle foreste secondarie che recuperano aree non danneggiate dal fuoco, secondo la ricerca.

Il tasso con cui il carbonio viene accumulato attraverso la crescita delle piante diminuisce anche dopo ogni evento di incendio; dopo cinque bruciature, il il tasso di recupero della biomassa riduce l'50%.

Impatti pervasivi di incendi sul recupero delle foreste

I risultati che abbiamo trovato in i nostri siti di ricerca intorno a Manaus sono stati osservati anche nuovi studi condotti in contesti non sperimentali. Ad Apuí, una zona dell'Amazzonia meridionale che soffre a alto tasso di deforestazione e incendi recenti, anni di allevamento di bestiame e ripetuti incendi hanno compromesso la capacità delle foreste secondarie di prosperare spontaneamente in campi abbandonati.

Abbiamo visto a modello simile nei sistemi di coltivazione un tempo tradizionali poiché i cambiamenti socioeconomici hanno spinto questi sistemi oltre la loro capacità di carico. Nella regione del Tefé verso l'Amazzonia occidentale, più volte viene coltivato un campo e più breve è il periodo di maggese tra le bruciature, più lentamente crescono le foreste secondarie e più ospitano una comunità di piante caratterizzata da viti legnose e alberi simili a quelli trovati nel pascolo abbandonato del bestiame.

Questa intensificazione di quel tradizionale sistema agricolo sta anche riducendo la produttività di 30-50% e interrompere la sostenibilità di quei paesaggi. E ogni nuovo ciclo di taglio e combustione riduce la quantità di carbonio di queste foreste sequestrando di 10%.

In che modo gli incendi indeboliscono la capacità delle foreste pluviali amazzoniche di riprendersi
Un campo recentemente bruciato per la coltivazione sotto il tradizionale sistema di taglio e combustione. Le aree bruciate e coltivate più di quattro volte sotto brevi regimi da quattro a sette anni portano a foreste secondarie simili a quelle che si stanno riprendendo da pascoli degradati, con un basso numero di specie resistenti al fuoco e una lenta ricrescita delle foreste.
Catarina Jakovac, CC BY

Questi studi dimostrano che l'impatto del fuoco sulla rigenerazione delle foreste e sul recupero dell'ecosistema non è mitigato dai processi naturali per almeno diversi decenni. A seconda della frequenza degli eventi in fiamme, il ritorno della biodiversità e degli stock di carbonio può essere estremamente lento o probabilmente mai avvenire, anche in aree confinanti con paesaggi altrimenti boscosi.

Implicazioni per i decisori

Il Brasile si è impegnato a ripristinare 120,000 chilometri quadrati di terre degradate da 2030 come parte di uno sforzo globale per recuperare queste aree. Ma il nostro lavoro suggerisce che l'obiettivo di sequestrare più di 1 gigaton di CO2 e generare benefici economici per $ 4, come previsto da Obiettivi del Brasile, può essere realizzato solo in terreni non degradati o in aree non bruciate regolarmente.

Foreste secondarie che recuperano aree disboscate nell'Amazzonia brasiliana a partire da 2014. Alcuni chilometri quadrati di 170,000 - un'area delle dimensioni della Florida - stanno ri-inverdendo le terre abbandonate. Ma metà delle foreste secondarie sta recuperando i pascoli precedenti. (Fonte: TerraClass)

Circa un terzo delle foreste secondarie dell'Amazzonia sta crescendo su pascoli abbandonati e terreni agricoli. Ma l'uso pervasivo di incendi e periodi incolti di meno di cinque anni ostacola la traiettoria naturale della successione forestale in quelle aree. Una volta abbandonati, questi paesaggi forestali impoveriti rimangono intrappolati in uno stato stabile che può persistere per decenni. Crescono lentamente, ospitano un numero limitato di specie, carbonio sequestrante a bassi tassi, e sono di scarsa utilità per i mezzi di sussistenza della popolazione locale.

Se il governo del Brasile vuole effettivamente recuperare terre disboscate, deve adottare misure attive per aiutare le foreste secondarie a prosperare in tali contesti. Due decenni di ricerca mostrano sostegno e investimenti del governo in iniziative di restauro ad esempio potatura degli alberi, piantagione di piantine, recupero del suolo e agroforestazione sono necessari se il recupero delle foreste in Amazzonia deve avere un reale valore economico o ecologico per le future generazioni di esseri umani e del pianeta.

Circa l'autore

Paulo Massoca, Ph.D. candidato, Indiana University e Catarina Conte Jakovac, ricercatrice post dottorato, Università di Wageningen

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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