Perché dobbiamo trattare gli incendi come un problema di salute pubblica in California

Perché dobbiamo trattare gli incendi come un problema di salute pubblica in California
Gli incendi che colpiscono le aree popolate sollevano diversi problemi di sicurezza e salute pubblica rispetto agli incendi. Foto AP / Marcio Jose Sanchez

Incendi mortali in tutta la California negli ultimi anni hanno dimostrato come gli incendi siano diventati un serio problema di salute pubblica e sicurezza. Gli effetti sulla salute degli incendi vicini o nelle aree popolate variano da esposizione al fumo all'acqua potabile contaminata da sostanze chimiche come il benzene a opzioni limitate per vulnerabile dal punto di vista medico. Questo tipo di minacce stanno diventando importanti preoccupazioni a livello statale.

Molte persone pensano ancora agli incendi come eventi che accadono "là fuori" nelle terre selvagge - foreste lontane, arbusti o praterie - e vedono una migliore gestione della terra e degli incendi come la soluzione principale. Tuttavia, la realtà è quella gli incendi si stanno diffondendo nelle comunità e sempre più colpendo un gran numero di californiani, a volte ripetutamente.

Come ricercatori che hanno lavorato ampiamente sul fuoco in California, crediamo che sia tempo di trattare gli incendi che colpiscono le comunità come la sfida alla salute pubblica che sono diventati. Ciò significa adottare un approccio più solido a una serie di problemi, tra cui concentrarsi su dove e come costruiamo, prendendo sul serio le esigenze delle popolazioni vulnerabili e garantendo che le soluzioni siano eque.

Condizioni prevedibili, ma futuro poco chiaro

Il fuoco fa parte della vita in California e non ci vuole molto per sviluppare una sensazione di "tempo del fuoco". In tutto lo stato, i venti tardivi autunnali - chiamati con vari nomi tra cui Santa Anas, Diablos e tramonto - soffiano caldi, asciutti aria dall'interno dello stato verso le coste. I venti spesso si intensificano mentre vengono incanalati attraverso i passi di montagna e fatti saltare attraverso vegetazione secca e superfici ripide per creare perfette condizioni di fuoco.

Dato un innesco, quegli stessi venti aiutano quindi a diffondere il fuoco molto rapidamente. La strategia che le società di servizi pubblici stanno adottando per attuare gli "Interruzioni dell'alimentazione di sicurezza pubblica" - a volte preventivamente spegnimento del servizio elettrico - mirano a ridurre questo tipo di accensione (ci sono molti altri) in condizioni di vento e condizioni meteorologiche specifiche.

Mentre i venti sono in molti modi prevedibile, stanno anche alterando il rischio di incendio in modi che i ricercatori non comprendono appieno. Quando il clima cambia, portando temperature più calde e modelli di precipitazione sempre più irregolari, possono verificarsi più di questi eventi estremi del vento durante i periodi che favoriscono fortemente il fuoco.


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È anche ipotizzabile che i cambiamenti climatici provochino cambiamenti nei modelli di pressione atmosferica che generano eventi del vento estremo e che in futuro le persone potrebbero vedere venti estremi in nuove regioni o in periodi dell'anno inaspettati. Una comprensione più approfondita dei controlli su questi eventi sta emergendo, ma relativamente poco si sa su cosa riserva il futuro.

Case come "combustibile" per gli incendi

Il vento è uno dei maggiori fattori di diffusione del fuoco e genera anche braci volanti molto più avanti del fuoco stesso. È questa tempesta di braci ardenti che spesso inonda i quartieri e accendere case dopo aver trovato parti sensibili del paesaggio e delle strutture.

Nelle peggiori circostanze, si verifica quindi la propagazione del fuoco da casa a casa causata dal vento, causando "conflagrazioni urbane" rischiose e in rapido movimento, come quelle avvenute in Santa Rosa in 2017 e Paradise in 2018 - che può essere difficile da fermare e pericoloso da evacuare.

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I venti secchi e da nord-est arrivano in autunno e in inverno, spesso attraverso le catene montuose, che alimentano gli incendi nella California meridionale - uno schema diverso rispetto agli incendi estivi. NASA, CC BY

Gestire il tipo e la quantità di vegetazione, o "combustibile", in un'area fornisce una serie di strumenti per alterare il comportamento del fuoco e migliorare la sicurezza dei vigili del fuoco negli incendi boschivi. Ma durante le conflagrazioni urbane guidate dal vento, case sono di solito una fonte importante - se non la principale - di carburante. Il retrofit delle case per affrontare le vulnerabilità all'accensione del fuoco è quindi cruciale.

Una strategia immediata è che le persone creino il cosiddetto spazio difendibile - rimozione di materiali infiammabili nell'area circostante le case. Anche la gestione della vegetazione e la combustione prescritta nelle aree circostanti fanno parte, ma non l'unica, delle soluzioni. Anche le comunità soggette al fuoco devono intensificarsi pianificazione urbana ed evacuazione sforzi che rendono l'ambiente edificato - gli edifici in cui vivono e lavorano le persone e le infrastrutture da cui dipendiamo - e quelli che vivono lì più sicuri.

Un obiettivo diverso per visualizzare la preparazione

Lo stato deve affrontare una sfida formidabile e un'opportunità per ridurre il rischio di incendi per le comunità in un modo che combini il meglio della ricerca e della pratica. Deve integrare sia nuovi (sia potenzialmente controversi) riforme della pianificazione urbana così come il pensiero innovativo sulle alternative di evacuazione e altre soluzioni, in particolare per le popolazioni vulnerabili.

Perché dobbiamo trattare gli incendi come un problema di salute pubblica in California
L'utility PG&E ha disattivato l'alimentazione di centinaia di migliaia di persone per ridurre il rischio di linee elettriche e apparecchiature elettriche a causa di incendi, ma ciò aumenta il rischio di danni alle persone che dipendono dall'alimentazione per motivi medici. AP Photo / Jeff Chiu

Questi sono passi per affrontare alcune delle preoccupazioni di salute e sicurezza pubblica che derivano dagli incendi nelle aree popolate. Attraverso questo obiettivo, sembra chiaro che soluzioni a breve termine come interruzioni di corrente che possono ridurre un particolare tipo di accensione vengano fornite con le proprie grave rischi. Anzi, soluzioni che peggiorare le disuguaglianze non possono davvero essere considerate soluzioni.

Gli incendi in California suonano campanelli d'allarme che non possono essere ignorati, per non cadere nella trappola della normalizzazione dell'incredibile perdita di vite umane e delle comunità devastate anno dopo anno. Allo stato attuale, la California non riesce a tenere il passo con ciò che sappiamo sui rischi e sui rischi di incendio e perde tempo mentre lottiamo contro le condizioni climatiche in rapido cambiamento.

Riguardo agli Autori

Faith Kearns, Coordinatore accademico, California Institute for Water Resources, Università della California, Divisione di agricoltura e risorse naturali e Max Moritz, specialista di Wildfire presso la University of California Cooperative Extension; Professore a contratto Bren School of Environmental Studies, University of California, Santa Barbara

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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