Perché il restringimento degli scaffali di ghiaccio antartico è stato accelerato

Perché il restringimento degli scaffali di ghiaccio antartico sta accelerando

Chiedi alle persone ciò che sanno sull'Antartide e di solito parlano di freddo, neve e ghiaccio. In effetti, sull'Antartide c'è così tanto ghiaccio che se tutto si fondesse nell'oceano, il livello medio del mare intorno al mondo aumenterebbe di circa 200 piedi, all'incirca all'altezza di un edificio di 20 story.

Questo potrebbe succedere? Ci sono prove che in varie occasioni in passato c'era molto meno ghiaccio in Antartide rispetto a oggi. Ad esempio, durante un periodo di riscaldamento prolungato chiamato il Egliano interglaciale circa 100,000 anni fa, l'Antartide ha probabilmente perso abbastanza ghiaccio per aumentare il livello del mare di diversi metri.

Gli scienziati pensano che all'epoca la temperatura media globale fosse solo di circa due gradi Fahrenheit più calda di oggi. Supponendo che continuiamo a bruciare combustibili fossili e ad aggiungere gas serra all'atmosfera, la temperatura globale dovrebbe aumentare di almeno due gradi Fahrenheit di 2100. Cosa farà alla calotta glaciale dell'Antartide? Anche un metro di innalzamento del livello del mare in tutto il mondo - vale a dire, sciogliendo solo un cinquantesimo della calotta glaciale - causerebbe enormi spostamenti di popolazioni costiere e richiederebbe importanti investimenti per proteggere o spostare città, porti e altre infrastrutture costiere.

Il ghiaccio che esce dall'Antartide entra nell'oceano attraverso le piattaforme di ghiaccio, che sono i bordi fluttuanti della calotta glaciale. Prevediamo che qualsiasi cambiamento nella calotta glaciale causato da cambiamenti nell'oceano sarà avvertito per primo dalle piattaforme di ghiaccio. Utilizzando i dati satellitari, abbiamo analizzato il modo in cui le piattaforme di ghiaccio dell'Antartide sono cambiate nel corso di quasi due decenni. Nostro carta pubblicato su Science mostra che non solo il volume della calotta glaciale è diminuito, ma le perdite sono aumentate nell'ultimo decennio, un risultato che fornisce informazioni su come il nostro clima futuro influenzerà la calotta glaciale e il livello del mare.

Sughero In Una Bottiglia Di Champagne

Il legame tra il cambiamento della temperatura globale e la perdita di ghiaccio dalla calotta glaciale dell'Antartide non è semplice. Di per sé, la temperatura dell'aria ha un'influenza abbastanza piccola sulla calotta glaciale, poiché la maggior parte di essa è già ben al di sotto dello zero.

Si scopre che, per comprendere la perdita di ghiaccio, dobbiamo conoscere i cambiamenti di vento, nevicate, temperatura e correnti oceaniche, ghiaccio marino e geologia sotto le calotte glaciali. Non abbiamo ancora abbastanza informazioni su nessuno di questi per creare modelli affidabili per prevedere la risposta della calotta glaciale ai cambiamenti climatici.

Sappiamo che un importante controllo sulla perdita di ghiaccio dall'Antartide è ciò che accade dove la calotta glaciale incontra l'oceano. La calotta glaciale antartica ottiene ghiaccio dalle nevicate. La calotta glaciale si estende sotto il suo stesso peso formando ghiacciai e ruscelli di ghiaccio che scorrono lentamente in discesa verso l'oceano. Una volta sollevati dal substrato roccioso e iniziano a galleggiare, diventano banchi di ghiaccio. Per rimanere in equilibrio, le piattaforme di ghiaccio devono liberare il ghiaccio che hanno guadagnato dal flusso del ghiacciaio e dalle nevicate locali. I pezzi si staccano per formare iceberg e il ghiaccio si perde anche dal fondo sciogliendosi mentre l'acqua calda dell'oceano scorre sotto di esso.


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antartide volante1Diagramma schematico di una piattaforma di ghiaccio antartica che mostra i processi che causano le variazioni di volume misurate dai satelliti. Il ghiaccio viene aggiunto alla piattaforma di ghiaccio dai ghiacciai che scorrono fuori dal continente e dalle nevicate che si comprimono per formare il ghiaccio. Il ghiaccio si perde quando gli iceberg si staccano dal fronte del ghiaccio e si sciolgono in alcune regioni mentre l'acqua calda scorre nella cavità oceanica sotto la piattaforma di ghiaccio. Sotto alcune piattaforme di ghiaccio, l'acqua di fusione fredda e fresca sale fino a un punto in cui si rigira sulla piattaforma di ghiaccio. Helen Amanda Fricker, Professore, Scripps Institution of Oceanography, UC San Diego, Autore fornito

Una piattaforma di ghiaccio si comporta un po 'come un tappo di sughero in una bottiglia di champagne, rallentando i ghiacciai che scorrono dal terreno al suo interno; gli scienziati chiamano questo l'effetto di sostegno. Recenti osservazioni mostrano che quando le piattaforme di ghiaccio si assottigliano o collassano, il flusso del ghiacciaio dalla terra all'oceano accelera, il che contribuisce all'innalzamento del livello del mare. Quindi capire cosa fa cambiare le dimensioni delle piattaforme di ghiaccio è un'importante domanda scientifica.

Costruire una mappa di scaffali di ghiaccio

Il primo passo verso la comprensione delle piattaforme di ghiaccio è capire quanto e quanto velocemente sono cambiate in passato. Nel nostro carta, mostriamo mappe dettagliate dei cambiamenti nelle piattaforme di ghiaccio in tutta l'Antartide basate sugli anni 18 da 1994 a 2012. I dati provengono da misurazioni continue dell'altezza della superficie raccolte da tre satelliti radar altimetrici dell'Agenzia spaziale europea. Confrontando le altezze della superficie nello stesso punto sulla piattaforma di ghiaccio in momenti diversi, possiamo costruire un registro delle variazioni di altezza del ghiaccio. Possiamo quindi convertirlo in variazioni di spessore usando la densità del ghiaccio e il fatto che galleggianti di ghiaccio.

Precedenti studi sulle variazioni dello spessore e del volume della piattaforma di ghiaccio hanno dato le medie per le singole piattaforme di ghiaccio o hanno approssimato le variazioni nel tempo quando la linea retta si adatta per brevi periodi. Al contrario, il nostro nuovo studio presenta mappe ad alta risoluzione (circa 30 km per 30 km) delle variazioni di spessore a intervalli di tre mesi per il periodo 18. Questo set di dati ci consente di vedere come il tasso di diradamento varia tra le diverse parti della stessa piattaforma di ghiaccio e tra diversi anni.

antartide volante2Questa mappa mostra diciotto anni di cambiamenti nello spessore e nel volume delle piattaforme di ghiaccio antartiche. I tassi di variazione dello spessore (metri / decennio) sono codificati a colori da -25 (assottigliamento) a + 10 (ispessimento). I cerchi rappresentano la percentuale di spessore perso (rosso) o guadagnato (blu) negli anni 18. Il cerchio centrale delimita l'area non rilevata dai satelliti (a sud di 81.5ºS). I dati originali sono stati interpolati ai fini della mappatura. Scripps Institution of Oceanography, UC San Diego, Autore fornito

Scopriamo che, se le tendenze recenti continuano, alcune piattaforme di ghiaccio si assottigliano drasticamente nel corso dei secoli, riducendo la loro capacità di sostenere la calotta glaciale. Altri banchi di ghiaccio stanno guadagnando ghiaccio, e quindi potrebbero rallentare la perdita di ghiaccio da terra.

Quando riassumiamo le perdite in Antartide, scopriamo che la variazione di volume di tutte le piattaforme di ghiaccio è stata quasi zero nel primo decennio del nostro record (1994-2003) ma, in media, tra 300 sono stati persi chilometri cubi 2003 all'anno e 2012.

Il modello di accelerazione nella perdita di ghiaccio varia tra le regioni. Durante la prima metà del record, le perdite di ghiaccio dall'Antartide occidentale sono state quasi bilanciate dai guadagni nell'Antartide orientale. Dopo circa 2003, il volume della piattaforma di ghiaccio nell'Antartico orientale si è stabilizzato e le perdite nell'Antartico occidentale sono leggermente aumentate.

I cambiamenti nei fattori climatici come nevicate, velocità del vento e circolazione oceanica porteranno a diversi modelli di variazione dello spessore della piattaforma di ghiaccio nel tempo e nello spazio. Siamo in grado di confrontare le "impronte digitali" di questi fattori con le nostre nuove mappe molto più chiare per identificare le cause primarie, che potrebbero essere diverse nelle diverse regioni dell'Antartide.

Il nostro set di dati degli anni 18 ha dimostrato il valore delle osservazioni lunghe e continue delle piattaforme di ghiaccio, dimostrando che registrazioni più brevi non sono in grado di catturare la vera variabilità. Ci aspettiamo che i nostri risultati ispirino nuovi modi di pensare a come l'oceano e l'atmosfera possano influenzare le piattaforme di ghiaccio e, attraverso di esse, la perdita di ghiaccio dall'Antartide.

Circa l'autoreThe Conversations

Laurence ("Laurie") Padman è vicepresidente e scienziato senior presso Earth Space Research. Ha ricevuto il suo dottorato di ricerca. in Oceanografia presso l'Università di Sydney in 1987, e poi ha lavorato presso la Oregon State University fino a passare all'ESR in 1997. La sua ricerca si concentra sulle interazioni tra gli oceani polari, il ghiaccio marino e le piattaforme di ghiaccio, incluso il diradamento forzato dell'oceano delle piattaforme di ghiaccio dell'Antartide e il modo in cui le correnti di marea e la turbolenza influenzano il ghiaccio del mare artico.

Fernando Paolo è dottorando, Scripps Institution of Oceanography, University of California, San Diego. Helen Amanda Fricker è professore di Geofisica presso il Cecil H. e Ida M. Green Institute of Geophysics and Planetary Physics presso Scripps Institution of Oceanography presso Università della California, San Diego. La sua ricerca si concentra sulle calotte glaciali in Antartide e Groenlandia e sul loro ruolo nel sistema climatico.

Questo articolo è stato pubblicato in origine The Conversation. Leggi il articolo originale.


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