I disastri stanno distruggendo i luoghi in cui siamo. Quello che faremo in seguito farà la differenza

I disastri stanno distruggendo i luoghi in cui siamo. Quello che faremo in seguito farà la differenza
Foto per gentile concessione di Curtis Perry

Quando incendi, inondazioni e altri gravi sconvolgimenti alterano le aree naturali, il nostro primo istinto è ripristinare ciò che è perduto. Ma andare avanti potrebbe significare lasciare dietro di sé alcune cose preziose.

Le notizie di fiamme arancioni che si riversavano sulle creste boscose durante la notte erano orribili quanto inesprimibili. A settembre 2, 2017, un incendio violento si è acceso nella Columbia River Gorge a circa 40 miglia ad est di Portland, nell'Oregon. Rapidamente, le fiamme si sparsero attraverso il lato sud del canyon e salirono verso le scogliere circostanti, dove i venti secchi dell'est li soffiarono in un inferno. Nel giro di tre giorni l'Eagle Creek Fire aveva avvolto più di 20,000 ettari e saltò il fiume fino al bordo nord.

Solo un giorno prima, la gola era sembrata una meraviglia impressa nella permanenza: un'antica foresta pluviale temperata, appoggiata su un canyon di basalto 15,000. Per milioni di persone che vivevano nelle vicinanze e molti turisti da lontano, era un sacro grido di insuperabile bellezza naturale. I visitatori cercavano conforto tra tribune nascoste di enormi conifere antiche. Rimasero a bocca aperta mentre i fili d'acqua terminavano le cadute dei piedi 600 ai piedi delle scogliere a picco e salivano a ampie vedute sull'ampio fiume Columbia. I suoi ammiratori più accaniti si aggrappavano a queste immagini del luogo anche quando il fuoco lo inghiottiva.

Mentre la diffusione del fuoco era al suo apice, uno di quegli ammiratori creò un gruppo su Facebook che originariamente chiamava "Sostituire la Columbia River Gorge. "Migliaia di persone si unirono immediatamente, molte pala-pronte a seminare una nuova foresta. "Io e alcuni amici siamo in procinto di ripiantare degli alberi non appena il fuoco è calato", ha scritto un membro della vicina Beaverton, Oregon. "Se fai appello ai media locali, penso che non avrai carenza di volontari disposti a piantare alberi e persino a ripulire il legname morto", ha offerto un altro.

Tuttavia, non ci volle molto perché qualcuno non fosse d'accordo. "[N] ature fa le sue cose abbastanza bene", ha scritto un membro del gruppo, sostenendo che la foresta dovrebbe essere autorizzata a ricrescere da sola. "Per favore, non fare il ladro e piantare i tuoi alberi" L'Oregonian ha supplicato. "Potrebbe fare più male che bene."


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Con il fumo che soffoca ancora i suoi cieli, la comunità si tuffa in un dibattito su come dovrebbe rispondere a questa profonda perdita: provare a ricostruire il passato o accettare una nuova realtà?

Gli abitanti di un mondo dinamico si sono cimentati con questa domanda per eoni, ma oggi e in un futuro in cui i cambiamenti climatici stanno rapidamente destabilizzando i nostri ambienti, i cambiamenti stanno diventando più frequenti e più consequenziali. Più che mai, i responsabili politici e i gestori di terreni hanno bisogno di fare scelte difficili sul ruolo dell'umanità nella gestione del mondo naturale.

Distruzione dell'evoluzione

Il cambiamento, ovviamente, è naturale. Prendendo la prospettiva lunga, la roccia attraverso cui è stata scolpita la gola è infantile. La foresta che è bruciata su quella roccia è ancora più giovane, e la maggior parte è solo un'istantanea nel tempo. Coloro che chiedono la conservazione della foresta nella sua forma di pre-fuoco cercano di fermare le forze naturali che, nel corso di alcuni brevi millenni, hanno creato la foresta che hanno imparato ad amare. Anche nell'estremità occidentale più umida della gola, dove i fuochi sono meno comuni, gli incendi sono essenziali, dice l'ufficiale di gestione del fuoco della Columbia National Gorge National Scenic Area, Darren Kennedy, e questo fuoco era nelle linee del regime antincendio della regione. L'ultimo grande incidente, Yacolt Burn, ha bruciato più di 200,000 acri in 1902; oggi le sue cicatrici fanno parte della vista.

Gli incendi, anche quelli gravi, sono necessari per lo sviluppo dei paesaggi biologicamente diversi che amiamo. Se vogliamo che le foreste siano resistenti al clima di oggi, dovremmo lasciarli bruciare, dice Chad Hanson, ecologista forestale e direttore del Progetto John Muir, che studia e sostiene la biodiversità forestale. Hanson e un crescente corpo di ricerca affermano che la soppressione del fuoco ha portato a deficit di fuoco nell'alto West, nonostante l'intensità degli incendi degli ultimi anni. Per Hanson, è preoccupante. Gli incendi, anche quelli gravi, sono necessari per lo sviluppo dei paesaggi biologicamente diversi che amiamo.

Subito dopo l'incendio della gola, il rappresentante Greg Walden ha presentato una proposta di legge per accelerare la registrazione e il reimpianto degli alberi. Si scontrò con una resistenza costante da parte dei gruppi ambientalisti e della comunità scientifica.

"Se piantiamo e registriamo queste aree, stiamo interrompendo l'evoluzione stessa", afferma Hanson. Gli alberelli che sono sorti dopo Yacolt Burn, ad esempio, erano quelli più adatti alle condizioni. La foresta, dice, ricrescerà, anche se non nelle nostre vite e probabilmente in una forma diversa.

Negoziare con un'eventualità strisciante

In un angolo degli Stati Uniti, per quanto si può arrivare dalla Columbia River Gorge, una comunità sta lottando per mantenere la terra che sta affondando sotto di essa. Con l'innalzarsi del livello del mare, l'acqua salata si riversa nel Parco Nazionale delle Everglades, avvelenando più di 2,300 miglia quadrate di aree tropicali sulla punta meridionale della Florida che ospita l'habitat degli uccelli trampolieri critici, vicino alle specie minacciate o in via di estinzione 70 e una delle più grandi foreste di mangrovie del mondo .

In Florida, un progetto di ingegneria di $ 10.5 miliardi di dollari potrebbe richiedere del tempo per adattarsi alla fauna selvatica, in quanto le Everglades ricche di habitat affrontano la minaccia dell'aumento del livello del mare provocato dal cambiamento climatico. © iStockphoto.com | MonicaNinker

In 2000, il Congresso ha autorizzato il Piano di ripristino completo delle Everglades (CERP) per proteggere il fragile ecosistema e assicurare un approvvigionamento di acqua dolce dopo decenni di sviluppo umano e la deviazione dell'acqua hanno soffocato le paludi naturali di acqua dolce. Negli ultimi anni, tuttavia, è stata posta maggiore enfasi sulla risposta agli impatti dei cambiamenti climatici e dell'aumento del livello del mare, che ha causato il ritiro delle Everglades d'acqua dolce di fronte all'avanzamento dell'habitat di acqua salata.

Per risolvere questo problema, il CERP sta rimuovendo barricate artificiali e riorienta l'acqua con stazioni di pompaggio per consentire il flusso naturale di acqua dolce, stabilendo allo stesso tempo bacini di contenimento per lo stoccaggio e la mitigazione delle alluvioni.

"In caso di successo", afferma il National Park Service sul suo sito web, "questi sforzi aiuteranno a proteggere le falde acquifere sotterranee dall'intrusione di acqua salata, a ritardare l'impatto dell'aumento del livello del mare lungo la costa e ad acquistare tempo prezioso per adattarsi all'ambiente che cambia "L'adattamento, come la costruzione di una foresta, richiede tempo e fino a quando non verranno fatti significativi guadagni per invertire il riscaldamento globale, questi sforzi di mitigazione stanno negoziando con un'eventualità strisciante.

I disastri stanno distruggendo i luoghi in cui siamo. Quello che faremo in seguito farà la differenza
Il piano di ripristino completo delle Everglades mira a riportare una parvenza di flussi storici di acqua alle Everglades dopo che canali e argini hanno devastato l'ecosistema.
Immagine gentilmente concessa da Everglades National Park Service

"All'inizio ho avuto qualche disagio, ma mi sto avvicinando al punto in cui mi rendo conto di quanto sia prezioso il tempo di acquisto per questi ecosistemi", afferma Stephen Davis, ecologista delle zone umide con Fondazione Everglades. Inizialmente, pensava che si potesse fare di più che limitarsi a ritardare gli effetti, ma ora dice che la mentalità era ingenua. L'innalzamento del livello del mare è inevitabile. Non sta gettando la spugna, dice, "dobbiamo lottare per la prossima generazione che trarrà grandi benefici da questo ecosistema. Anche se non è nella sua interezza, fornirà comunque dei benefici. "

Ritorno e isolamento

Allo stesso modo, lungo i fiumi che sostengono i discendenti di alcuni degli abitanti più longevi del Nord America, le temperature del riscaldamento stanno cambiando i paesaggi e stanno minacciando stili di vita da lungo tempo detenuti.

L'esistenza nelle pianure dell'ovest montagnoso è dipesa da molto tempo dalla disponibilità stagionale di pesci d'acqua fredda come il salmone e la trota, ma l'aumento della temperatura dell'aria e la diminuzione del manto nevoso hanno portato a un flusso d'acqua più caldo in alcune aree. Accoppiato con gli impatti di dighe, lo sviluppo e l'allevamento, questa tendenza al riscaldamento sta spingendo un pilastro economico e culturale degli indigeni della regione sull'orlo del baratro.

Di fronte ai modelli climatici che mostrano un triste futuro per alcuni habitat di acqua fredda, le tribù native americane stanno restituendo paesaggi al loro stato pre-sviluppato e tentando di isolare i corsi d'acqua critici dagli effetti dei cambiamenti climatici.

I biologi Joe Maroney (a sinistra) e Todd Andersen hanno liberato la trota spietata in un torrente nell'est di Washington, parte degli sforzi per ripristinare la condizione storica degli ecosistemi acquatici di fronte ai cambiamenti indotti dall'uomo. Foto per gentile concessione di Rich Landers | The Spokesman-Review

"Le tribù vogliono ristabilire il pesce e l'habitat dove altre agenzie potrebbero guardarlo e decidere che non è il miglior uso di dollari", afferma Joe Maroney, direttore di Fishery and Water Resources per il Tribù degli indios di Kalispel, le cui terre si estendono da Washington al Montana. "Queste sono le uniche risorse che abbiamo adiacente alla prenotazione, quindi faremo tutto il possibile per proteggerle", dice.

Il Kalispel e altri nella regione hanno investito molto nello studio dell'acqua fredda nei torrenti e nelle specie che sostiene. Hanno restituito fiumi innalzati in modo naturale ai loro meandri naturali. Hanno ripopolato i pesci nativi dove le specie invasive hanno gomito al dominio. Stanno costruendo percorsi per i pesci per superare dighe impassibili.

Simile alle Everglades, le minacce continuano a intromettersi e le risorse limitate lasciano incustoditi alcuni affluenti vulnerabili. Man mano che le temperature continuano a salire e le nevicate diminuiscono, specie come la trota toro minacciata, sacra a molti, devono affrontare la retrocessione alla memoria.

Seminando il futuro

Johanna Varner è una biologa della Colorado Mesa University che ha trascorso più di cinque anni studio dei pikas nella Columbia River Gorge. Per lei, l'impatto del fuoco era duplice. "Come scienziato, vai in un posto e fai osservazioni oggettive, ma come umano, non puoi passare tutto quel tempo a fare osservazioni ravvicinate in un posto e non creare una connessione personale con esso," dice.

In 2011, le ricerche di Varner sono andate in fiamme quando un incendio è scoppiato in Oregon sui fianchi del Monte. Cappuccio. "Quando ho scoperto quel fuoco per la prima volta, non sapevo cosa fare e mi sono semplicemente seduto e ho pianto", dice. Ma negli anni a venire, ha studiato come i pika rispondono agli incendi e, nel processo, hanno assistito alla ricrescita di una foresta bruciata.

"Non è che quel posto è andato perduto, ma è stato cambiato". - Johanna VarnerVarner era in Colorado quando è iniziato l'incendio del Columbia River Gorge e ha passato giorni a monitorare ossessivamente Twitter per vedere come ne avrebbe risentito il suo lavoro. Lei ancora non lo sa; gran parte dell'area è rimasta chiusa per il rischio di frane nel terreno instabile - un problema tragicamente influenzando la California del sud al momento di questa scrittura. "Non è che quel posto è stato perso, ma è stato cambiato", dice. "Nella mia vita non sarà mai lo stesso di prima dell'incendio. D'altra parte, ci saranno nuove funzionalità che saranno ugualmente interessanti dal punto di vista scientifico, ma anche belle dal punto di vista personale. "

Varner non intende incoraggiare l'autocompiacimento per i disastri che sorgono a causa dell'attività umana. Tuttavia, sottolinea che la nostra nuova realtà sarà probabilmente un momento di grande perdita e in che modo scegliere di rispondere a tali perdite farà una grande differenza. Nella Columbia River Gorge o altrove, sia che ri-creiamo ciò che manca, costruisci qualcosa di nuovo o lo lasci in pace, le nostre decisioni semineranno il futuro. Visualizza la homepage di Ensia

Questo articolo è originariamente apparso su Ensia

Circa l'autore

Stephen Miller è un giornalista indipendente con sede a Seattle. Un ex redattore capo di YES! Rivista e redattore capo di The Capitol Hill Times, ha coperto scienze ambientali, cambiamenti climatici, conservazione, politica energetica e diritti indigeni dal deserto dell'Arizona fino all'Artico dell'Alaska.

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