Il cambiamento climatico è davvero la causa della più lenta circolazione atlantica

Il cambiamento climatico è davvero la causa della più lenta circolazione atlantica

Il riscaldamento globale non è la causa del rallentamento di un enorme schema di circolazione nell'Oceano Atlantico, che è, di fatto, parte di un ciclo regolare di decenni che influenzerà le temperature nei prossimi decenni, secondo un nuovo studio.

Gli oceanografi sono preoccupati per la stabilità a lungo termine della circolazione nell'Oceano Atlantico e studi precedenti mostrano che ha subito un drastico rallentamento nell'ultimo decennio.

"Gli scienziati del clima si aspettavano che l'Atlantico rovesciasse la circolazione per declinare a lungo termine sotto il riscaldamento globale, ma abbiamo solo misurazioni dirette della sua forza da aprile 2004. E il declino misurato da allora è 10 volte più grande del previsto ", dice l'autore corrispondente Ka-Kit Tung, professore di matematica applicata presso l'Università di Washington con un incarico a contratto nelle scienze dell'atmosfera.

Il cambiamento climatico è davvero la causa della più lenta circolazione atlanticaIl pannello superiore mostra i cambiamenti della temperatura superficiale media globale da 1950, con due periodi di cambiamento più lento e un periodo di riscaldamento rapido da 1975 a 2000. I pannelli inferiori mostrano la forza del capovolgimento atlantico della circolazione. La curva blu (e, a destra, viola) è la salinità a nord di 45N, una misura indiretta, o proxy, per la forza AMOC. La curva verde è un proxy stabilito di AMOC. (Credito: Ka-Kit Tung / U. Washington)

"Molti si sono concentrati sul fatto che sta calando molto rapidamente, e che se la tendenza continua, supererà un punto critico, portando una catastrofe come un'era glaciale. Si scopre che niente di tutto ciò succederà nel prossimo futuro. La risposta rapida potrebbe invece far parte di un ciclo naturale e ci sono segni che il declino stia già finendo ".

Un ciclo gigante

I risultati hanno implicazioni per il riscaldamento della superficie. La velocità della corrente determina la quantità di calore superficiale che viene trasferita nell'oceano più profondo e una circolazione più rapida invierebbe più calore nell'Atlantico profondo. Se la corrente rallenta, allora immagazzinerà meno calore, e la Terra probabilmente vedrà che la temperatura dell'aria aumenterà più rapidamente della velocità da 2000.

"I modelli climatici globali possono progettare cosa accadrà a lungo termine se l'anidride carbonica aumenta di una certa quantità, ma attualmente non hanno la capacità di prevedere il riscaldamento della superficie nei prossimi decenni, il che richiede una conoscenza di quanto il calore in eccesso intrappolato dai gas serra viene assorbito dagli oceani ", dice Tung.

L'Atlantic Meridional Overturning Circulation, o AMOC, è un nastro trasportatore che porta l'acqua superficiale verso nord nell'Atlantico; da lì, l'acqua salata più pesante affonda e ritorna in profondità dal Labrador e dai mari nordici, vicino al Polo Nord, fino a sud fino all'Oceano Antartico. La maggior parte delle persone è interessata a ciò che accade in superficie: la Corrente del Golfo e le correnti atlantiche associate trasportano l'acqua più calda a nord, portando temperature miti nell'Europa occidentale.

Il cambiamento climatico è davvero la causa della più lenta circolazione atlanticaQueste linee mostrano diversi modi di misurare la forza del capovolgimento atlantico della circolazione. Il monitoraggio diretto è iniziato solo in 2004, quindi sono necessarie altre misure oceaniche per estendere il set di dati a 1950. (Credito: Ka-Kit Tung / U. Washington)

Ma il nuovo documento sostiene che il passo più importante, dal punto di vista del clima, è ciò che accadrà dopo. Nel Nord Atlantico, l'acqua più salata dai tropici affonda quasi un miglio (metri 1,500). Come fa, porta il calore verso il basso con esso lontano dalla superficie.

"La cattiva notizia è che le temperature superficiali rischiano di aumentare più rapidamente nei prossimi decenni".

I cambiamenti nella forza dell'AMOC influiscono sulla quantità di calore che lascia la nostra atmosfera. Il nuovo studio utilizza una combinazione di dati provenienti dai galleggianti Argo, misurazioni della temperatura basate sulle navi, registrazioni di marea, immagini satellitari dell'altezza della superficie del mare che possono mostrare rigonfiamenti di acqua calda e il recente rilevamento ad alta tecnologia dell'AMOC stesso per suggerire che la sua la forza oscilla come parte di un ciclo di auto-rafforzamento da circa 60 a 70 all'anno.

Quando la corrente è più veloce, una maggiore quantità di acqua tropicale calda e salata viaggia verso il Nord Atlantico. Negli anni questo causa la fusione di più ghiacciai, e alla fine l'acqua dolce rende l'acqua superficiale più leggera e meno incline ad affondare, rallentando la corrente.

Quando l'AMOC è in una fase lenta, il Nord Atlantico diventa più freddo, la fusione del ghiaccio rallenta e alla fine la fonte di fusione di acqua dolce si secca e l'acqua più salata più pesante può precipitare di nuovo, il che accelera l'intera circolazione. Il nuovo studio sostiene che questo la corrente non sta collassando, ma sta solo passando dalla sua fase veloce alla sua fase più lenta e questo ha implicazioni per il riscaldamento in superficie.

Guardare al passato per predire il futuro

Da 1975 a 1998, l'AMOC era in una fase lenta. Mentre i gas serra si accumulavano nell'atmosfera, la Terra sperimentò un distinto riscaldamento sulla superficie. Da circa 2000 fino ad ora, l'AMOC è stato nella sua fase più veloce, e l'aumento di calore immerso nel Nord Atlantico ha rimosso il calore in eccesso dalla superficie terrestre e lo ha immagazzinato in profondità nell'oceano.

"Abbiamo circa un ciclo di osservazioni in profondità, quindi non sappiamo se è periodico, ma sulla base dei fenomeni di superficie pensiamo sia molto probabile che sia periodico", dice Tung.

Il nuovo articolo supporta la precedente ricerca degli autori che mostra che dal momento che 2000, durante il quale le osservazioni mostrano un rallentamento del riscaldamento superficiale, il calore si è accumulato in profondità nell'Oceano Atlantico. Il nuovo studio mostra che questo è lo stesso periodo in cui il capovolgimento della circolazione atlantica era nella sua fase rapida.

Le recenti misurazioni della densità nel mare del Labrador suggeriscono che il ciclo sta iniziando a cambiare, dice Tung. Ciò significa che nei prossimi anni l'AMOC non invierà più il calore in eccesso intrappolato dai gas serra nel profondo nord dell'Atlantico.

"La buona notizia è che gli indicatori mostrano che questo rallentamento dell'Australiano che sta capovolgendo la circolazione sta finendo e quindi non dovremmo allarmarci del fatto che questa corrente cadrà presto", afferma Tung. "La cattiva notizia è che le temperature superficiali rischiano di aumentare più rapidamente nei prossimi decenni".

La carta appare in Natura.

Altri autori sono dell'Ocean University of China e del Qingdao National Laboratory of Marine Science and Technology. La National Science Foundation statunitense, la Natural Science Foundation of China, il National Key Basic Research Program della Cina e una Frederic e Julia Wan Endowed Professor hanno finanziato lo studio.

Fonte: Università di Washington

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