Quali specie sarebbero diventate dominanti sulla Terra se gli umani morissero?

Quali specie sarebbero diventate dominanti sulla Terra se gli umani morissero?Penso che sarai solo ... come ... me. Specchio di Shutterstock

In un futuro post-apocalittico, cosa potrebbe accadere alla vita se gli umani lasciassero la scena? Dopotutto, è molto probabile che gli umani scompaiano molto prima il sole si espande in un gigante rosso e stermina tutti gli esseri viventi dalla Terra.

Supponendo che non estinguiamo tutte le altre forme di vita mentre spariamo (un'impresa improbabile nonostante la nostra particolare propensione per guidare l'estinzione), la storia ci dice di aspettarci dei cambiamenti piuttosto fondamentali quando gli umani non sono più le specie animali dominanti del pianeta.

Quindi, se ci fosse data la possibilità di guardare avanti in tempo sulla Terra alcuni 50m anni dopo la nostra scomparsa, cosa troveremmo? Quale animale o gruppo di animali "prenderebbe il sopravvento" come specie dominante? Avremmo un pianeta delle scimmie, come immaginato nella narrativa popolare? Oppure la Terra sarebbe dominata da delfinio ratti, o orsi d'acqua, o scarafaggi or maiali o formiche?

La domanda ha ispirato molte speculazioni popolari e molti scrittori hanno offerto elenchi di specie candidate. Prima di offrire qualsiasi ipotesi, tuttavia, dobbiamo spiegare attentamente cosa intendiamo per specie dominante.

Rimaniamo fedeli al regno animale

Si potrebbe obiettare l'era attuale è un'età di piante da fiore. Ma la maggior parte delle persone non immagina Audrey Two in Il Teatro degli Orrori quando immaginano la vita nel futuro (anche i triffidi fittizi avevano caratteristiche tipicamente animali - comportamento predatorio e capacità di movimento).

Quali specie sarebbero diventate dominanti sulla Terra se gli umani morissero? Poi di nuovo, forse no. Triffid di Shutterstock

Quindi continuiamo la discussione sugli animali. Questo è per ragioni pratiche piuttosto che filosofiche: secondo alcuni standard il mondo è ora e sempre è stato dominato dai batteri nonostante la fine nominale del "età dei microbi"Alcuni 1.2 miliardi di anni fa. Questo non perché i batteri cessassero di essere, o diminuiti in prevalenza, ma piuttosto perché nella nostra miopia tendiamo a dare più importanza ai grandi organismi multicellulari che sono venuti dopo.

Secondo alcuni account quattro su cinque animali è un nematode (un nematode), quindi da tutti questi esempi è chiaro che né la prevalenza, né l'abbondanza né la diversità sono il requisito principale per essere una forma di vita "dominante". Invece la nostra immaginazione è catturata da organismi grandi e carismatici.

I mansueti erediteranno la Terra

C'è un grado innegabile di narcisismo nella designazione umana delle specie dominanti e una forte tendenza ad assegnare il titolo ai parenti stretti. Il Pianeta delle scimmie immagina che i nostri parenti primati più prossimi potrebbero sviluppare discorsi e adottare la nostra tecnologia se gli dessimo il tempo e lo spazio per farlo.

Ma è improbabile che le società primate non umane ereditino il nostro dominio della terra, perché è probabile che le scimmie ci precedano all'estinzione. Siamo già l'unico ominide vivente che sia lo stato di conservazione non è in pericolo o in pericolo critico e il tipo di crisi globale che estinguerebbe la nostra specie difficilmente risparmierà le fragili popolazioni rimanenti delle altre grandi scimmie. In effetti, qualsiasi evento di estinzione che colpisce gli esseri umani sarà probabilmente più pericoloso per gli organismi che condividono i nostri requisiti fisiologici di base.

Anche se gli umani soccombono a una pandemia globale che colpisce relativamente pochi altri mammiferi, le grandi scimmie sono proprio le specie più a rischio di contrarre nuove malattie che ci spingono dalla Terra.

Un altro, più distante, relativo (primate, mammifero o altro) svilupperà l'intelligenza e la società umana? Anche questo sembra improbabile. Di tutte le specie che erano indiscutibilmente animali dominanti in qualche fase della storia della Terra, gli umani sono soli nella loro notevole intelligenza e abilità manuale. Ne consegue che tali tratti non sono né requisiti per essere dominanti tra gli animali, né caratteri particolarmente probabili da evolvere. L'evoluzione non favorisce l'intelligenza fine a se stessa, ma solo se porta a una maggiore sopravvivenza e al successo riproduttivo. Di conseguenza è un grave errore immaginare che i nostri successori siano probabilmente creature particolarmente intelligenti o sociali, o che saranno capaci di parlare, o abili con la tecnologia umana.

Quindi cosa possiamo ipotizzare in modo sicuro sulle specie dominanti, alcuni 50m anni dopo l'umanità? La risposta è al contempo insoddisfacente ed elettrizzante allo stesso tempo: mentre possiamo essere ragionevolmente sicuri che non sarà uno scimpanzé parlante, altrimenti non abbiamo idea di come sarà.

Il mondo ha visto numerosi eventi di estinzione di massa nel corso della sua storia. La diversificazione della vita dopo ogni evento era relativamente rapido - e la "radiazione adattativa" di nuove specie ha prodotto nuove forme, molte delle quali a differenza dei lignaggi ancestrali che le hanno generate dopo essere sopravvissute alla precedente estinzione. Le piccole creature da toporagno che correvano sotto i piedi dei dinosauri nel periodo tardo del Cretaceo sembravano molto diverse dagli orsi delle caverne, i mastodonti e le balene che discendevano da loro durante l'era dei mammiferi. Allo stesso modo, i rettili sopravvissuti alla recente estinzione del Permiano alcuni 250m anni fa, che è morto 90% di marine e 70% di specie terrestri non prefigurano chiaramente gli pterosauri, i dinosauri, i mammiferi e gli uccelli che discendono da essi.

In Wonderful Life: il Burgess Shale e la natura della storia, il compianto Stephen J. Gould sostenne che il caso, o contingenza, come lo chiamava, giocò un ruolo importante durante le principali transizioni della vita animale. C'è spazio per discutere sull'importanza relativa della contingenza nella storia della vita, che rimane un argomento controverso oggi. Tuttavia l'intuizione di Gould che difficilmente possiamo prefigurare il successo dei lignaggi moderni al di là di una futura estinzione è un ricordo umiliante della complessità delle transizioni evolutive.

Quindi, anche se è possibile che, come molti hanno ipotizzato, le formiche si impossessino della Terra da noi, possiamo solo immaginare come saranno i loro discendenti di formiche dominanti.The Conversation

Circa l'autore

Luc Bussiere, docente, Università di Stirling

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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