I mari nascenti consentono alle zone umide costiere di immagazzinare più carbonio

I mari nascenti consentono alle zone umide costiere di immagazzinare più carbonio
Lo stoccaggio del carbonio nelle mangrovie australiane può aiutare a mitigare i cambiamenti climatici. Shutterstock

Le zone umide costiere non coprono gran parte dell'area globale ma colpiscono ben al di sopra del loro peso di carbonio sequestrando l'anidride carbonica più atmosferica di tutti gli ecosistemi naturali.

Definiti "ecosistemi di carbonio blu" in virtù della loro connessione con il mare, i terreni salati e impoveriti di ossigeno in cui crescono le zone umide sono ideali per seppellire e immagazzinare carbonio organico.

Nella nostra ricerca, pubblicato oggi su Nature, abbiamo scoperto che lo stoccaggio del carbonio da parte delle zone umide costiere è legato all'innalzamento del livello del mare. I nostri risultati suggeriscono che con l'innalzamento del livello del mare, queste zone umide possono aiutare a mitigare il cambiamento climatico.

L'innalzamento del livello del mare favorisce le zone umide costiere

Abbiamo esaminato come il cambiamento del livello del mare negli ultimi millenni abbia influenzato le zone umide costiere (principalmente mangrovie e salmastre). Abbiamo scoperto che si adattano all'innalzamento del livello del mare aumentando l'altezza dei loro strati di suolo, catturando sedimenti minerali e accumulando materiale radicale denso. Gran parte di questo è materiale ricco di carbonio, il che significa che l'innalzamento del livello del mare induce le zone umide a immagazzinare ancora più carbonio.

Abbiamo studiato come le saline hanno risposto alle variazioni del "livello del mare relativo" negli ultimi millenni. (Il livello del mare relativo è la posizione del bordo dell'acqua rispetto alla terra piuttosto che il volume totale dell'acqua all'interno dell'oceano, che è chiamato il livello del mare eustatico.)

Cosa ci dice l'innalzamento del livello del mare passato?

La variazione globale del tasso di innalzamento del livello del mare negli ultimi 6,000 anni è in gran parte correlata alla vicinanza delle coste alle calotte glaciali che si sono estese alle alte latitudini settentrionali durante l'ultimo periodo glaciale, alcune anni fa, 26,000.

Con lo scioglimento delle calotte glaciali, i continenti del nord hanno lentamente regolato l'elevazione rispetto all'oceano a causa della flessione del mantello terrestre.


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Karaaf Wetlands in Victoria, Australia.
Boobook48 / flickr, CC BY-NC-SA

Per gran parte del Nord America e dell'Europa, ciò ha comportato un graduale aumento del livello del mare relativo negli ultimi millenni. Al contrario, i continenti meridionali dell'Australia, del Sud America e dell'Africa sono stati meno colpiti dalle calotte glaciali glaciali e la storia del livello del mare su queste coste riflette più da vicino le tendenze "eustatiche" della superficie degli oceani, che si sono stabilizzate in questo periodo.

La nostra analisi del carbonio immagazzinato in più di 300 salmastre in sei continenti ha mostrato che le coste soggette a un costante aumento del livello del mare negli ultimi anni 6,000 avevano, in media, da due a quattro volte più carbonio negli 20cm superiori di sedimenti e da cinque a nove volte più carbonio nel 50-100cm inferiore di sedimenti, rispetto alle saline sulle coste dove il livello del mare era più stabile nello stesso periodo.

In altre parole, sulle coste in cui il livello del mare è in aumento, il carbonio organico viene seppellito in modo più efficiente man mano che la zona umida cresce e il carbonio viene immagazzinato in sicurezza sotto la superficie.

Dai più spazio alle zone umide

Proponiamo che la differenza nello stoccaggio del carbonio salmastro nelle zone umide dell'emisfero meridionale e del Nord Atlantico sia correlata allo "spazio di sistemazione": lo spazio disponibile per una zona umida per immagazzinare sedimenti minerali e organici.

Le zone umide costiere vivono nella parte superiore della zona intertidale, all'incirca tra il livello medio del mare e il limite superiore dell'alta marea.

Questi confini di marea definiscono dove le zone umide costiere possono immagazzinare materiale minerale e organico. Man mano che il materiale organico e minerale si accumula all'interno di questa zona, crea strati, sollevando il terreno delle zone umide.

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Le zone umide costiere di Broome, Australia occidentale. Shutterstock

Il nuovo spazio di sistemazione per lo stoccaggio del carbonio viene quindi creato quando il mare si sta alzando, come è accaduto su molte coste dell'Oceano Atlantico settentrionale negli ultimi anni 6,000.

Per confermare questa teoria abbiamo analizzato i cambiamenti nello stoccaggio del carbonio in una zona umida unica che ha subito un rapido aumento del livello del mare relativo negli ultimi anni 30.

Quando i supporti sotterranei della miniera furono rimossi da una miniera di carbone sotto il Lago Macquarie nell'Australia sud-orientale negli 1980, la costa si abbassò di un metro in pochi mesi, causando un relativo aumento del livello del mare.

In seguito, il tasso di accumulo minerale è raddoppiato e il tasso di accumulo organico è quadruplicato, con gran parte del materiale organico costituito da carbonio. Il risultato suggerisce che l'innalzamento del livello del mare nei prossimi decenni potrebbe trasformare le nostre paludi dell'emisfero meridionale a basse emissioni di carbonio in punti caldi del sequestro del carbonio.

Come aiutare le zone umide costiere

Le coste di Africa, Australia, Cina e Sud America, dove i livelli del mare stabili negli ultimi millenni hanno limitato lo spazio abitativo, contengono circa metà delle saline del mondo.

I mari nascenti consentono alle zone umide costiere di immagazzinare più carbonio
Saltmarsh sulle rive della baia di Westernport a Victoria. Autore previsto

Un raddoppio del sequestro del carbonio in queste zone umide, abbiamo stimato, potrebbe rimuovere un ulteriore 5 milioni di tonnellate di CO₂ dall'atmosfera all'anno. Tuttavia, questo potenziale beneficio è compromesso dalla bonifica e dalla bonifica in corso di queste zone umide.

La conservazione delle zone umide costiere è fondamentale. Alcune aree costiere nel mondo sono state tagliate fuori dalle maree per ridurre le alluvioni, ma il ripristino di questa connessione promuoverà le zone umide costiere - che riducono anche gli effetti delle alluvioni - e la cattura del carbonio, oltre ad aumentare la biodiversità e la produzione della pesca.

In alcuni casi, la pianificazione per la futura espansione delle zone umide comporterà la limitazione degli sviluppi costieri, tuttavia queste decisioni forniranno rendimenti in termini di inondazioni evitate fastidiose con l'innalzamento del mare.

Infine, il maggiore stoccaggio del carbonio contribuirà a mitigare i cambiamenti climatici. Le zone umide immagazzinano acque di inondazione, proteggono la costa dalle tempeste, spostano i nutrienti nell'ecosistema e forniscono un vitale habitat marino e terrestre. Sono preziosi e vale la pena proteggere.

Riguardo agli Autori

Kerrylee Rogers, professore associato, Università di Wollongong; Jeffrey Kelleway, ricercatore post-dottorato in scienze ambientali, Università di Macquariee Neil Saintilan, capo del dipartimento di scienze ambientali, Università di Macquarie. Gli autori vorrebbero riconoscere il contributo dei loro colleghi, Janine Adams, Lisa Schile-Beers e Colin Woodroffe.The Conversation

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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