Perché le Grandi Pianure degli Stati Uniti hanno un clima così epico

Perché le Grandi Pianure degli Stati Uniti hanno un clima così epico Le condizioni di bufera di neve coprono la pianura centrale e settentrionale a marzo 13, 2019. NASA Earth Observatory

Dai gradi 78 di martedì alla neve di mercoledì? Gli swing come questo non sono insoliti negli Stati Uniti centrali, dove il tempo può spostarsi rapidamente da un estremo all'altro. Ciò è particolarmente vero in primavera, quando le condizioni si trasformano in montagne russe, con giorni di primavera balsamica, seguiti da improvvisi ritorni in inverno.

Queste oscillazioni selvagge sono state esposte in pieno questa primavera, con a ciclone record-setting su marzo 13-14 e un secondo sistema questo mese che porta neve molto intensa e venti intensi in una vasta area, dal Colorado al Minnesota. Per ricercatori come me, questa regione è un luogo affascinante, a volte frustrante, per studiare il clima e il clima. Non è un caso che posti come il Colorado e l'Oklahoma siano tra gli hub mondiali per la scienza atmosferica.

In gran parte delle pianure occidentali, non è insolito che nevicate significative avvengano dopo il tempo primaverile. Brian Brettschneider

Dove i venti incontrano le montagne

Cosa genera un tale "clima" sulle Grandi Pianure? Inizia con la geografia.

Mentre viaggi verso ovest attraverso gli Stati Uniti centrali, le Pianure si inclinano gradualmente verso l'alto. Quindi, nel Colorado centrale, il terreno si innalza rapidamente nelle Montagne Rocciose, creando grandi cambiamenti di elevazione, insieme a più sottili creste e valli fluviali. Questa topografia pone le basi per i complessi sistemi meteorologici della nostra regione.

Il sud-est del Colorado e il lembo di terra del Texas e dell'Oklahoma costituiscono un terreno fertile per i cicloni extratropicali - i grandi sistemi a bassa pressione che si muovono regolarmente attraverso il paese, portando pioggia, neve, temporali e forti venti. Mentre le depressioni di bassa pressione si muovono da ovest a est sulle Montagne Rocciose e poi emergono dall'altra parte, le colonne d'aria vengono "allungate" verticalmente. Questo li fa girare a ritmi crescenti, proprio come fanno i pattinatori quando si avvicinano.

Queste caratteristiche interagiscono con il consueto gradiente sud-nord della temperatura che esiste a est delle montagne - cioè, più caldo a sud e più freddo a nord - dando il via a un processo in cui si sviluppano forti fronti freddi e caldi e un ciclone può rapidamente intensificarsi. Lungo questi fronti, forme di precipitazione diffuse, tra cui tutto, da forti nevicate a forti temporali.


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I meteorologi del National Weather Service di Norman, in Oklahoma, spiegano le difficoltà di prevedere una tempesta invernale sulle pianure meridionali.

Quindi, il giorno o due prima che il ciclone si sviluppi, le temperature sono spesso ben al di sopra della media, solo per precipitare rapidamente quando il forte fronte freddo associato al ciclone esplode. In altre parole, i rapidi cambiamenti di temperatura che vediamo ad est delle Montagne Rocciose non sono solo un aspetto interessante di queste tempeste: sono fondamentali per il loro sviluppo e la loro intensificazione.

Quando questi cicloni si sviluppano in autunno e in primavera, possono generare molte forme di tempo insolito e pericoloso, a volte solo alcune contee diverse. I visitatori del Colorado orientale sono spesso sorpresi di sentire avvertimenti per incendi, tornado e una bufera di neve allo stesso tempo. Come climatologo Brian Brettschneider ha dimostrato che gran parte della regione delle Grandi Pianure è in media ben oltre un piede di neve - dopo il primo giorno dell'anno 70! E il Colorado è l'unico stato nella nazione in cui ogni mese dell'anno è il mese più piovoso dell'anno in una parte dello stato.

Questa previsione 2015 di novembre mostra avvisi simultanei nel Colorado orientale per incendi, tornado e bufera di neve.

Sfide di previsione

C'è molto in gioco durante le grandi tempeste negli Stati Uniti centrali Questa regione ha un storia di alluvioni mortalie siccità, incendi, tornado e grandinate qui possono causare miliardi di dollari in perdite e danni.

Grazie a una ricerca dedicata e all'aumento della potenza del computer, le previsioni meteorologiche continuano a migliorare costantemente. Le previsioni del National Weather Service per i cicloni di marzo e aprile di quest'anno erano esatte. Ma la previsione di tempeste di neve e tempeste più localizzate è ancora molto impegnativa, dato il terreno complesso di questa regione. Questo è un argomento di continua ricerca.

Rimangono anche importanti domande sugli effetti dei cambiamenti climatici sul settentrionale e meridionale Great Plains, grazie all'enorme variabilità del tempo. Abbiamo visto una chiara tendenza al riscaldamento, come in molte parti della nazione, ma è difficile stabilire come questo riscaldamento stia influenzando fattori quali siccità, maltempo e tempeste di neve.

Dopo gravi siccità in molte aree di 2018, 2019 finora è stato uno degli anni più piovosi mai registrati. Questo è solo un riflesso del nostro clima naturalmente altamente variabile, o parte di una tendenza a lungo termine associata al riscaldamento globale del pianeta?

Nonostante queste sfide, i meteorologi e i climatologi sono appassionati nel capire come funziona l'atmosfera, fare previsioni migliori del suo comportamento e comunicare tali informazioni ai decisori e al pubblico. Eventi come le grandi tempeste di questa primavera ci ricordano che tutti abbiamo bisogno di essere pronti alle intemperie, tutto l'anno.The Conversation

Circa l'autore

Russ Schumacher, professore associato di Atmospheric Science e Climatologist dello stato del Colorado, Colorado State University

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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