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Perché non riusciamo a capire i grandi numeri

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 Il cervello umano non è costruito per comprendere grandi numeri. OsakaWayne Studios / Moment tramite Getty Images

A partire da aprile 2022, ci sono stati quasi 1 milione di decessi confermati per COVID-19 negli Stati Uniti Per la maggior parte delle persone, visualizzare come appare un milione di qualsiasi cosa è un compito impossibile. Il cervello umano non è costruito per comprendere numeri così grandi.

Siamo due neuroscienziati che studiano i processi di apprendimento e cognizione numerica – come le persone usano e capiscono i numeri. Anche se c'è ancora molto da scoprire sulle capacità matematiche del cervello umano, una cosa è certa: le persone lo sono terribile nell'elaborazione di grandi numeri.

Durante il picco dell'onda omicron, oltre 3,000 residenti negli Stati Uniti sono morti ogni giorno - un tasso più veloce che in qualsiasi altro grande paese ad alto reddito. Un tasso di 3,000 morti al giorno è già un numero incomprensibile; 1 milione è insondabilmente più grande. La moderna ricerca sulle neuroscienze può far luce sui limiti del cervello nel modo in cui affronta grandi numeri, limiti che hanno probabilmente preso in considerazione il modo in cui il pubblico americano percepisce e risponde alle morti legate al COVID.

Il cervello è costruito per confrontare, non per contare

Gli esseri umani elaborano i numeri utilizzando reti di neuroni interconnessi in tutto il cervello. Molti di questi percorsi coinvolgono il corteccia parietale – una regione del cervello situata appena sopra le orecchie. È responsabile dell'elaborazione di tutti i diversi tipi di quantità o grandezze, incluso tempo, velocità e distanzae fornisce una base per altre abilità numeriche.

Mentre i simboli scritti e le parole pronunciate che gli esseri umani usano per rappresentare i numeri sono un'invenzione culturale, la comprensione delle quantità stesse non lo è. Umani – così come molti animali inclusi pesce, uccelli e scimmie – mostrare abilità numeriche rudimentali poco dopo la nascita. I neonati, gli adulti e persino i topi lo trovano più facile distinguere tra numeri relativamente piccoli rispetto a quelli più grandi. La differenza tra 2 e 5 è molto più facile da visualizzare rispetto alla differenza tra 62 e 65, nonostante entrambi gli insiemi di numeri differiscano solo di 3.

Il cervello è ottimizzato per riconoscere piccole quantità perché numeri più piccoli sono ciò con cui le persone tendono a interagire di più su base giornaliera. La ricerca ha dimostrato che quando viene presentato con un numero diverso di punti, entrambi bambini e adulti può riconoscere intuitivamente e rapidamente quantità inferiori a tre o quattro. Oltre a ciò, le persone devono contare e, man mano che i numeri aumentano, la comprensione intuitiva viene sostituita da concetti astratti di grandi numeri individuali.

Questa propensione verso numeri più piccoli si manifesta anche ogni giorno nel negozio di alimentari. Quando i ricercatori hanno chiesto agli acquirenti in coda alla cassa di stimare il costo totale del loro acquisto, le persone hanno indicato in modo affidabile un prezzo inferiore all'importo effettivo. E questa distorsione aumentava con il prezzo: più costosi erano i generi alimentari, maggiore era il divario tra gli importi stimati e quelli effettivi.


Una volta entrati in grandi numeri come milioni e miliardi, il cervello inizia a pensare a questi valori come categorie piuttosto che numeri reali. J Baikoff tramite Youtube.

Pessimo ai grandi numeri

Poiché qualsiasi cosa più grande di 5 è una quantità troppo grande per essere riconosciuta intuitivamente, ne consegue che il cervello deve fare affidamento su diversi metodi di pensiero quando si confronta con numeri molto più grandi.


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Una teoria importante propone che il cervello si basi su un metodo inesatto con cui rappresenta quantità approssimative attraverso una sorta di linea numerica mentale. Questa linea, immaginata nella nostra mente, organizza numeri da piccoli a grandi da sinistra a destra (sebbene questo orientamento dipenda da convenzione culturale). Le persone tendono a commettere errori consistenti quando usano questa linea numerica interna, spesso sottovalutando quantità estremamente grandi e sopravvalutando quantità relativamente piccole. Ad esempio, la ricerca ha dimostrato che gli studenti universitari nei corsi di geologia e biologia comunemente sottovalutano il tempo tra l'apparizione della prima vita sulla Terra e i dinosauri – che sono miliardi di anni – ma sopravvalutare per quanto tempo i dinosauri hanno effettivamente vissuto sulla Terra – milioni di anni.

Ulteriori ricerche su come le persone stimano il valore di grandi numeri mostrano che molte persone posizionare il numero 1 milione a metà tra 1,000 e 1 miliardo su una linea numerica. In realtà, un milione è 1,000 volte più vicino a 1,000 di 1 miliardo. Questa gaffe sulla linea numerica può rappresentare visivamente il modo in cui le persone usa parole come "mille" e "miliardi" come indicatori di categoria che rappresentano "grande" e "più grande" piuttosto che valori distinti.

Quando si è alle prese con numeri al di fuori dell'esperienza quotidiana, valori precisi significano solo meno.

1,000,000 morti

I numeri sono un modo utile, chiaro ed efficiente per riassumere i danni della pandemia, ma la verità è che il cervello semplicemente non riesce a capire cosa significhi che un milione di persone sono morte. Astraendo le morti in numeri incredibilmente grandi, le persone cadono preda dei limiti della mente. Così facendo, è facile dimenticare che ogni singolo incremento numerico rappresenta l'intera esperienza vissuta di un altro essere umano.

Questa pandemia è stata piena di numeri difficili da comprendere. Il efficienza di filtrazione di varie maschere facciali, le accuratezza di diversi test COVID-19, numeri di casi in tutto lo stato e tassi di mortalità nel mondo sono tutti concetti complicati che vanno ben oltre le capacità intuitive di elaborazione dei numeri del cervello. Eppure questi numeri – e come vengono presentati – importa immensamente.

Se il cervello fosse stato costruito per capire questo tipo di numeri, forse l'avremmo fatto diverse decisioni individuali o intrapreso diverse azioni collettive. Invece, ora piangiamo per il milione di persone dietro il numero.The Conversation

Riguardo agli Autori

Lindsey Hasak, Dottorando in Scienze dello Sviluppo e Psicologiche, Università di Stanford e Elizabeth Y. Toomarian, Direttore, Brainwave Learning Center, Synapse School & Research Associate, Università di Stanford

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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