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Come aiutare gli adolescenti a ridurre il loro disagio emotivo

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 Quasi 1 giovane su 5 nel mondo si ferisce intenzionalmente ogni anno. xijian/E! tramite Getty Images

Le emozioni sono cose complicate. Consentono agli esseri umani di innamorarsi, fare guerre e, a quanto pare, farsi del male.

È difficile immaginare un'epoca in cui i giovani adulti fossero più angosciati di oggi. I dati dei Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie recenti indicano che oltre il 40% degli studenti delle scuole superiori riferito che si sentivano persistentemente triste o senza speranza nell'ultimo anno. Nello stesso sondaggio, circa il 20% lo ha riferito consideravano seriamente il suicidio. Nel mondo, circa il 17% dei giovani di età compresa tra 12 e 18 anni ferirsi intenzionalmente ogni anno (basato su uno studio del 1990-2015).

A detta di tutti, i giovani stanno vivendo un'apparentemente livello di stress emotivo senza precedenti.

Gli esseri umani tendono a comportarsi in un modo cerca il piacere ed evita il dolore. Perché allora alcuni dovrebbero farsi del male intenzionalmente? In una nuova meta-analisi, un riassunto degli studi di ricerca che noi e i nostri colleghi abbiamo pubblicato sulla rivista Nature Human Behaviour, abbiamo riferito che le persone si sentivano meglio subito dopo essersi autolesionisti o aver pensato al suicidio.

Siamo un dottorando in psicologia clinica presso l'Università di Washington, ricercando perché giovani e giovani adulti si autolesionano e uno psicologo clinico studiare l'uso di sostanze da parte di giovani adulti. La nostra ricerca suggerisce che questa riduzione del disagio emotivo a seguito di atti di autolesionismo e pensieri suicidi probabilmente mantiene questi tipi di pensieri e comportamenti. La ricerca mostra che le persone spesso tagliano come un modo per affrontare forti emozioni.

Le sfide con lo studio dell'autolesionismo

Nel suo libro "A proposito di comportamentismo”, l'eminente psicologo BF Skinner ha coniato il termine "rinforzo" per spiegare perché è più probabile che i comportamenti si verifichino se quello stesso comportamento in precedenza ha portato a un risultato desiderato. Negli ultimi 20 anni, hanno ipotizzato le principali teorie che l'autolesionismo ha operato allo stesso modo. Cioè, se qualcuno ha provato sollievo dalla sofferenza emotiva dopo essersi ferito, è più probabile che ripeta il comportamento in futuro.

L'autolesionismo è difficile da ricercare. Fino all'ultimo decennio, la maggior parte dei ricercatori chiedeva alle persone di riflettere su ciò che pensavano o provavano quando si facevano autolesionismo, ma quegli episodi avrebbero potuto essere mesi o addirittura anni fa. Noi esseri umani, tuttavia, siamo particolarmente pessimi nel riferire accuratamente sui nostri comportamenti, soprattutto quando cerchiamo di spiegare perché sono accadute le cose. È particolarmente difficile per i ricercatori ottenere una chiara sequenza temporale degli eventi, il che rende difficile individuare come si sentiva qualcuno immediatamente prima o dopo l'autolesionismo.

Recentemente, i ricercatori hanno cercato di colmare queste lacune facendo uso del ubiquità dei cellulari. In questi studi i ricercatori hanno chiesto ai partecipanti di completare brevi sondaggi su come si sentono più volte al giorno sui loro cellulari mentre vivono le loro vite.

La nostra meta-analisi analizzato 38 di questi studi basati su sondaggi, con i dati forniti da ricercatori negli Stati Uniti e in Europa, coinvolgendo 1,644 partecipanti. In tutti gli studi, i partecipanti hanno valutato l'intensità delle loro emozioni e hanno indicato se nelle ultime ore avevano pensato all'autolesionismo.


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Abbiamo scoperto che i partecipanti hanno riportato livelli di angoscia più elevati subito prima di autolesionarsi o pensare al suicidio e hanno riportato livelli di angoscia significativamente ridotti immediatamente dopo. Insieme, questo suggerisce che il sollievo dall'emozione angosciante agisce come un potente rinforzo, aumentando probabilmente la probabilità che le persone continuino a sperimentare pensieri e comportamenti autolesionistici. Implica anche che i trattamenti dovrebbero concentrarsi su come aiutare le persone a sostituire l'autolesionismo con modi alternativi per alleviare lo stress.

Dal momento che circa il 40% delle persone che tenta il suicidio non ricevono servizi di salute mentale, riteniamo importante condividere strategie per aiutare le persone a rischio di autolesionismo a parlare delle proprie emozioni e offrire risorse per trovare un aiuto professionale. La famiglia e la comunità in generale svolgono un ruolo nel ridurre il rischio di suicidio.

Strategie per discutere di autolesionismo

Ragazzi che autolesionismo e/o pensare al suicidio sono un gruppo eterogeneo – le persone sono uniche, dopo tutto. Tuttavia, la nostra scoperta suggerisce che l'autolesionismo svolge una funzione importante per i giovani: aiutare a regolare le emozioni.

È essenziale che gli adolescenti sperimentino pensieri e comportamenti autolesionistici trovare adulti e/o coetanei a cui si sentono legati. Il sondaggio CDC menzionato in precedenza lo ha dimostrato giovani che si sentivano legati erano molto meno propensi a contemplare o tentare il suicidio rispetto a coloro che non si sentivano collegati. Pertanto, garantire che gli adolescenti si sentano accuditi e supportati o che "appaiano" a casa e a scuola può essere un modo per proteggersi dall'autolesionismo.

Abbiamo scoperto nel nostro lavoro clinico con i giovani che si autolesionismo che è importante bilanciare la convalida delle proprie emozioni – in altre parole, riconoscere e comprendere accuratamente i propri sentimenti – senza rispondere all'autolesionismo in modi che potrebbero inavvertitamente rafforzarlo. Se, ad esempio, gli adolescenti si sentissero come se l'unico modo in cui hanno ricevuto supporto o convalida fosse autolesionismo, allora sarebbe importante garantire che venga fornita la convalida quando non sono autolesionisti.

Ecco alcuni modi chiave per convalidare e mostrare supporto:

– Presta attenzione: sappiamo tutti cosa si prova a parlare con qualcuno che non presta attenzione o sta guardando il suo telefono. Stabilisci un contatto visivo e mostra che sei interessato a ciò che sta provando la persona.

– Rifletti: riassumi ciò che la persona sta dicendo per dimostrare che stai ascoltando e raccogliendo le informazioni. Potresti dire qualcosa del tipo: "Lasciami assicurarmi di aver capito..." e poi parafrasare quello che stai sentendo.

– Prova a leggere i suoi pensieri: immaginati nei panni della persona o indovina cosa potrebbe provare, anche se non l'ha detto direttamente. Potresti dire qualcosa del tipo: "Immagino che tu debba sentirti come se nessuno capisse cosa stai passando". Se l'adolescente dice che hai torto, rinuncia ad avere ragione e riprova più tardi.

– Convalida in base a eventi precedenti: mostra di capire come i sentimenti hanno un senso dato ciò che sai della persona. Ad esempio, potresti chiedere: "Ci sono volte in cui hai avuto esperienze simili a quelle di adesso?" Potresti dire qualcosa del tipo: "Capisco perfettamente come avresti paura di fallire questo test, dal momento che hai studiato duramente per l'ultimo ma non hai fatto bene come volevi".

– Riconosci come i sentimenti hanno un senso nel presente: altre persone nella stessa identica situazione proverebbero gli stessi sentimenti? Ad esempio, "Chiunque avrebbe paura". Questo comunica all'altra persona che non c'è niente di sbagliato nel modo in cui pensa e sente. Non sarai in grado di convalidare tutto; per esempio, non dovresti confermare che l'autolesionismo è una risposta efficace al disagio. Tuttavia, puoi confermare che l'autolesionismo è comprensibile perché può fornire un sollievo emotivo temporaneo anche se a lungo termine causa problemi.

– Sii "radicalmente genuino": sii autentico e cerca di mostrare all'altra persona che la rispetti e ti preoccupi di loro. Trattali come una persona di pari rango che ha importanti competenze su come aiutare a risolvere il problema del loro autolesionismo.

Allungando una mano

È importante che le persone sappiano che l'aiuto è disponibile. Il National Suicide Prevention Lifeline (800-273-8255) è gratuito per chiunque soffra di stress emotivo. Ora conta ora è un'altra risorsa gratuita che offre strategie di coping per gestire l'autolesionismo e i pensieri suicidi di individui con esperienza vissuta.

Ricerche precedenti hanno dimostrato che alcuni interventi comportamentali, come terapia comportamentale cognitiva – un approccio che si concentra sull'interazione tra pensieri, emozioni e comportamenti – o terapia comportamentale dialettica – un pacchetto di trattamento completo che insegna consapevolezza, regolazione delle emozioni, tolleranza allo stress e capacità di coping interpersonale – sono efficaci nel ridurre pensieri e comportamenti autolesionistici. Entrambi i trattamenti sono progettati per fornire alle persone le capacità di riconoscere le proprie emozioni e di cambiare i propri sentimenti senza autolesionarsi.

Riguardo agli Autori

Kevin Kuehn, Dottorando in Psicologia Clinica, Università di Washington e Kevin King, Professore di psicologia, Università di Washington

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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