Come lo stress sociale può accelerare l'invecchiamento del sistema immunitario

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Quando le persone invecchiano, il loro sistema immunitario inizia naturalmente a declinare. Questo invecchiamento del sistema immunitario, chiamato immunosenescenza, può essere una parte importante di tale legata all'età problemi di salute come cancro e malattie cardiovascolari, così come quella degli anziani risposta meno efficace ai vaccini.

Ma non tutti i sistemi immunitari invecchiano alla stessa velocità. Nel nostro studio pubblicato di recente, i miei colleghi e io hanno scoperto che lo stress sociale è associato a segni di invecchiamento accelerato del sistema immunitario.

Stress e immunosenescenza

Per capire meglio perché le persone con la stessa età cronologica possono avere età immunologiche diverse, io e i miei colleghi abbiamo esaminato i dati del Studio sulla salute e sulla pensione, un'ampia indagine rappresentativa a livello nazionale sugli adulti statunitensi di età superiore ai 50 anni. I ricercatori HRS chiedono ai partecipanti i diversi tipi di fattori di stress che hanno sperimentato, inclusi eventi di vita stressanti, come la perdita del lavoro; discriminazione, come essere trattati ingiustamente o negate le cure; grave trauma della vita, come un membro della famiglia che ha una malattia pericolosa per la vita; e stress cronico, come la tensione finanziaria.

Recentemente, i ricercatori HRS hanno anche iniziato a raccogliere sangue da un campione di partecipanti, contando il numero di diversi tipi di cellule immunitarie presenti, tra cui globuli bianchi. Queste cellule svolgono un ruolo centrale nelle risposte immunitarie a virus, batteri e altri invasori. Questa è la prima volta che informazioni così dettagliate sulle cellule immunitarie sono state raccolte in un'ampia indagine nazionale.

Analizzando i dati di 5,744 partecipanti all'HRS che hanno fornito sangue e hanno risposto alle domande del sondaggio sullo stress, il mio team di ricerca e io abbiamo scoperto che le persone che hanno sperimentato più stress avevano una percentuale inferiore di Linfociti T “ingenuo”. – cellule fresche necessarie per affrontare nuovi invasori che il sistema immunitario non ha mai incontrato prima. Hanno anche una percentuale maggiore di Linfociti T “tardi differenziati”. – cellule più vecchie che hanno esaurito la loro capacità di combattere gli invasori e invece producono proteine ​​che possono aumentare l'infiammazione dannosa. Le persone con basse percentuali di cellule T più recenti e alte percentuali di cellule T più vecchie hanno a sistema immunitario più invecchiato.

Dopo aver controllato per una dieta povera e poco esercizio, tuttavia, la connessione tra lo stress e l'invecchiamento immunitario accelerato non era così forte. Ciò suggerisce che il miglioramento di questi comportamenti sanitari potrebbe aiutare a compensare i rischi associati allo stress.

Allo stesso modo, dopo aver tenuto conto della potenziale esposizione a citomegalovirus – un virus comune, solitamente asintomatico noto accelerare l'invecchiamento immunitario – è stato ridotto il legame tra stress e invecchiamento delle cellule immunitarie. Mentre il CMV normalmente rimane inattivo nel corpo, i ricercatori lo hanno scoperto lo stress può causare una riacutizzazione del CMV e costringere il sistema immunitario a impegnare più risorse per controllare il virus riattivato. Il controllo prolungato delle infezioni può esaurire le scorte di cellule T ingenue e provocare cellule T più esaurite che circolano in tutto il corpo e causano infiammazione cronica, un importante contributo alle malattie legate all'età.

Capire l'invecchiamento immunitario

Il nostro studio aiuta a chiarire l'associazione tra stress sociale e invecchiamento immunitario più rapido. Evidenzia anche potenziali modi per rallentare l'invecchiamento immunitario, come cambiare il modo in cui le persone affrontano lo stress e migliorare i comportamenti nello stile di vita come dieta, fumo ed esercizio fisico. Sviluppare efficace vaccini contro il citomegalovirus può anche aiutare ad alleviare l'invecchiamento del sistema immunitario.

È importante notare, tuttavia, che gli studi epidemiologici non possono stabilire completamente causa ed effetto. Sono necessarie ulteriori ricerche per confermare se la riduzione dello stress o i cambiamenti nello stile di vita porteranno a miglioramenti nell'invecchiamento immunitario e per capire meglio come lo stress e gli agenti patogeni latenti come il citomegalovirus interagiscono per causare malattie e morte. Attualmente stiamo utilizzando dati aggiuntivi dallo studio sulla salute e sulla pensione per esaminare come questi e altri fattori come le avversità infantili influenzano l'invecchiamento immunitario nel tempo.

I sistemi immunitari meno invecchiati lo sono meglio in grado di combattere le infezioni e generare immunità protettiva dai vaccini. L'immunosenescenza può aiutare a spiegare perché è probabile che le persone abbiano casi più gravi di COVID-19 e una risposta più debole ai vaccini mentre invecchiano. Capire cosa influenza l'invecchiamento immunitario può aiutare i ricercatori ad affrontare meglio le disparità legate all'età nella salute e nella malattia.


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Circa l'autoreThe Conversation

Eric Klopack, Ricercatore post-dottorato in Gerontologia, University of Southern California

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.


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