I problemi dei rifiuti continuano a rompere la soluzione climatica dell'opzione nucleare

 I problemi dei rifiuti continuano a tormentare l'opzione nucleareColpo finale: la centrale nucleare di San Onofre, in California Immagine: D Ramey Logan / WPPilot via Wikimedia Commons

L'energia nucleare è vista come una delle possibili soluzioni ai cambiamenti climatici, ma la recente chiusura di cinque centrali elettriche statunitensi sta costringendo l'industria ad affrontare finalmente l'eredità dannosa di come trattare i rifiuti radioattivi.

Oggigiorno è difficile trovare un impiego a lungo termine, ma una carriera che può essere garantita per una vita intera è occuparsi delle scorie nucleari.

Il problema e come risolverlo sta diventando critico. Dozzine di centrali nucleari negli Stati Uniti, in Russia, in Giappone e in tutta Europa e in Asia centrale si stanno avvicinando alla fine della loro vita.

E quando queste stazioni, il combustibile esaurito deve essere presa fuori, immagazzinato in modo sicuro o smaltiti, e poi i recipienti a pressione e le montagne di cemento che compongono i reattori devono essere smantellate. Questo può richiedere da 30 e 100 anni, a seconda delle politiche adottate.

Nella fretta di costruire stazioni nel secolo scorso, si è pensato poco a come separarli 40 anni dopo. Era un'età di ottimismo che la scienza avrebbe sempre trovato una soluzione quando ce n'era bisogno, ma la realtà è che è stato fatto poco sforzo per affrontare il problema dei rifiuti. Ora sta tornando a perseguitare l'industria.

Rifiuti nucleari come un business profittevole

Non che tutti lo vedano come un problema. Molte aziende considerano le scorie nucleari come un'opportunità di business benvenuta e altamente redditizia.

Ad ogni modo, a causa dei pericoli della radioattività, non è un problema che può essere ignorato. Le somme di denaro che i governi dovranno trovare per gestire le vecchie stazioni sono oculate. Si imbatteranno in molti miliardi di dollari - un reddito assicurato per le aziende nel settore dei rifiuti nucleari, che si estende fino alla fine di questo secolo e oltre.

Gli Stati Uniti sono un ottimo esempio di un paese in cui la questione dei rifiuti nucleari sta diventando rapidamente più urgente.

Il problema è stato portato alla ribalta negli Stati Uniti perché cinque stazioni sono state chiuse negli ultimi due anni. Il Pianta del Crystal River in Florida e San Onofre 1 e 2 in California hanno chiuso perché giudicati troppo costosi per portare agli standard moderni. Altri due - Kewaunee in Wisconsin e il  Vermont Yankee impianto - non poteva più competere sui costi con il prezzo corrente del gas naturale e maggiori sussidi per le energie rinnovabili.

Insider di energia nucleare, che mantiene una vigilanza forense sul settore, prevede che diverse altre centrali nucleari negli Stati Uniti soccomberanno alla chiusura prematura perché non possono più competere.

Il dilemma per l'industria è che il governo degli Stati Uniti non ha risolto il problema di cosa fare con il combustibile esaurito e le scorie nucleari altamente radioattive che queste stazioni hanno generato negli ultimi 40 anni. Hanno raccolto un prelievo - tenuto in un fondo separato che ora ammonta a 31 miliardi di dollari - per pagare la soluzione del problema, ma non hanno ancora escogitato un piano.

Azione legale contro "The People" per recuperare i costi di archiviazione

Dato che costa $ 10 milioni di dollari l'anno per mantenere il combustibile esaurito al sicuro nelle stazioni chiuse, i servizi di energia elettrica sono gravati da tali perdite e, senza alcuna forma di reddito, stanno intraprendendo azioni legali contro il governo.

Il governo degli Stati Uniti ha votato un altro $ 205 milioni per continuare ad esplorare l'idea di inviare i rifiuti al telecomando Yucca Mountain in Nevada - un'idea combattuta da 1987 e ancora nessuna soluzione più vicina. Anche se questo piano fosse andato a buon fine, la struttura non sarebbe stata costruita e avrebbe accettato rifiuti fino a 2048.

Il grosso problema per gli Stati Uniti, le società di servizi pubblici e i consumatori che alla fine pagheranno il conto è cosa fare nel frattempo con le vecchie stazioni, il combustibile esaurito e i siti. Gran parte del carburante verrà trasferito dallo stoccaggio umido a uno stoccaggio a secco più facile da gestire, ma sarà comunque un processo costoso. Quello che succede dopo, e chi lo pagherà, è la supposizione di chiunque.

L'industria sta avendo un Smantellamento nucleare e Summit strategia utilizzata combustibile in ottobre a Charlotte, nel North Carolina, per cercare di risolvere alcuni di questi problemi.

Ma l'America non è sola. Il Regno Unito ha già chiuso una dozzina di reattori. La maggior parte del resto dovrebbe essere ritirata da 2024, ma è probabile che la società francese EDF, proprietaria degli impianti, cercherà di mantenerli aperti più a lungo.

La proposta di trattamento delle scorie nucleari esistenti in Gran Bretagna è in costante aumento e attualmente ammonta a £ 74 miliardi, anche senza che altri reattori siano dismessi.

Il governo sta già spendendo 2 miliardi di sterline all'anno cercando di chiarire l'eredità delle passate attività nucleari, ma non ha ancora trovato una soluzione per affrontare le migliaia di barre di combustibile ancora in deposito permanente nelle centrali elettriche.

Come per gli Stati Uniti, anche se venisse trovata una soluzione, sarebbe almeno 2050 prima che potesse essere trovato un impianto per gestire questi rifiuti altamente pericolosi. A quel punto, miliardi di sterline sarebbero stati spesi solo per impedire che il combustibile usato si accendesse e causasse una fusione nucleare.

È difficile sapere in che modo le finanze del settore potrebbero sopportare un simile esaurimento delle risorse senza andare in bancarotta.

Problemi simili sono affrontati dalla Germania, che sta già chiudendo definitivamente il suo settore a favore delle energie rinnovabili, e dalla Francia, con più di 50 che invecchiano i reattori.

Il Giappone, che ha ancora a che fare con il dopo Incidente di Fukushima in 2011, è composto da isole affollate dove poche persone accolgono un deposito di rifiuti nucleari.

Molti paesi dell'ex blocco sovietico con vecchi reattori guardano alla Russia - che li ha forniti - per risolvere i loro problemi. Ma questa potrebbe essere una falsa speranza, poiché la Russia ha un enorme problema irrisolto di rifiuti.

Il costo dei rifiuti sta aumentando drammaticamente

In tutti questi paesi, la questione delle scorie nucleari e cosa farne è un problema che è stato rimandato - sia dall'industria che dai politici - come una questione da affrontare in futuro. Ma il problema sta diventando più urgente poiché i costi e il volume dei rifiuti aumentano drasticamente.

A differenza di qualsiasi altra forma di generazione, anche le centrali a carbone sporco, sbarazzarsi delle stazioni nucleari non è cosa semplice. Pulire un sito nucleare in modo che possa essere utilizzato per un altro uso industriale è difficile. La radioattività dura da secoli e tutte le contaminazioni devono essere rimosse fisicamente.

Per molti critici del settore, la questione dei rifiuti nucleari è sempre stata una questione morale - oltre che finanziaria - che non dovrebbe essere lasciata alle generazioni future per risolvere. L'industria stessa ha sempre fatto affidamento sulla sua continua espansione e sullo sviluppo della scienza per far fronte a ciò che chiama "costi di back end" in un certo momento in un lontano futuro.

Ma mentre più stazioni si chiudono, e sono previste meno nuove sono previste per aumentare le entrate, rimandare il problema non sembra più un'opzione, né per l'industria né per i governi che alla fine dovranno prendere in mano il conto. - Climate News Network

Circa l'autore

paul marronePaul Brown è l'editore congiunto di Climate News Network. È un ex corrispondente per l'ambiente del Guardian e scrive anche libri e insegna giornalismo. Può essere raggiunto a [email protected]


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