Che cos'è un evento meteorologico di 1 anno su 100? E perché continuano a succedere così spesso?

Che cos'è un evento meteorologico di 1 anno su 100? E perché continuano a succedere così spesso?Le persone che vivono sulla costa orientale dell'Australia hanno vissuto un raro evento meteorologico. Le precipitazioni da record in alcune regioni e le piogge molto abbondanti e prolungate in altre hanno portato a inondazioni significative.

In diversi luoghi, questo è stato descritto come uno su 30, uno su 50 o un evento in 100 anni. Che cosa significa questo?

Cos'è un evento 1 in 100 anni?

Per prima cosa, chiariamo un malinteso comune su cosa significhi un evento uno in 100 anni. Ciò non significa che l'evento si verificherà esattamente una volta ogni 100 anni o che non accadrà più per altri 100 anni.

Per i meteorologi, l'evento in 100 anni è un evento di una dimensione che verrà eguagliata o superata nella media una volta ogni 100 anni. Ciò significa che in un periodo di 1,000 anni ti aspetteresti che l'evento tra 100 anni venga eguagliato o superato dieci volte. Ma molte di quelle dieci volte potrebbero accadere a pochi anni l'una dall'altra, e poi nessuna per molto tempo dopo.

Idealmente, eviteremmo di usare la frase "un evento in 100 anni" a causa di questo malinteso comune, ma il termine è così diffuso ora che è difficile da cambiare. Un altro modo per pensare a cosa significhi un evento uno in 100 anni è che c'è una probabilità dell'1% di un evento di almeno quella dimensione in un dato anno. (Questo è noto come "probabilità di superamento annuale".)

Quanto sono comuni gli eventi 1 su 100 anni?

Molte persone sono sorprese dalla sensazione che un evento su 100 anni sembri accadere molto più spesso di quanto ci si potrebbe aspettare. Sebbene una probabilità dell'1% possa sembrare piuttosto rara e improbabile, in realtà è più comune di quanto potresti pensare. Ci sono due ragioni per questo.

In primo luogo, per una data località (come dove vivi), ci si aspetterebbe che un evento ogni 100 anni si verifichi in media una volta ogni 100 anni. Tuttavia, in tutta l'Australia ti aspetteresti che l'evento tra 100 anni venga superato da qualche parte molto più spesso di una volta in un secolo!

In modo molto simile, tu potrebbe avere una possibilità su un milione di vincere alla lotteria, ma la possibilità qualcuno le vincite alla lotteria sono ovviamente molto più alte.

In secondo luogo, mentre un evento di inondazione di un anno su 100 potrebbe avere una probabilità dell'1% di verificarsi in un dato anno (quindi è indicato come "alluvione dell'1%"), la possibilità è molto più alta se si osservano periodi di tempo più lunghi. Ad esempio, se hai una casa progettata per resistere a un'alluvione dell'1%, ciò significa che nel corso di 70 anni c'è una probabilità di circa il 50% che la casa venga allagata a un certo punto durante questo periodo! Non le migliori probabilità.

Quanto sappiamo con quale frequenza si verificano gli eventi di inondazione?

Incidenti come questi eventi di probabilità di superamento dell'1% annuo sono spesso indicati come "livelli di pianificazione delle inondazioni" o "eventi di progettazione", perché sono comunemente usati per una serie di applicazioni di pianificazione urbana e progettazione ingegneristica. Eppure questo presuppone che possiamo capire esattamente cos'è l'evento dell'1%, che suona più semplice di quanto non sia in pratica.

Prima di tutto, utilizziamo i dati storici per stimare quello in un evento di 100 anni, ma l'Australia ha solo circa 100 anni di osservazioni meteorologiche affidabili e anche registrazioni più brevi del flusso del fiume nella maggior parte delle località. Sappiamo per certo che questo record di 100 anni non contiene i più grandi eventi possibili che potrebbero verificarsi in termini di precipitazioni, siccità, inondazioni e così via. Abbiamo dati provenienti da prove paleoclimatiche indirette che indicano eventi molto più grandi nel passato.

Quindi un evento dell'1% non è affatto uno scenario di "caso peggiore", e alcune delle prove dai dati paleoclimatici suggerisce che il clima è stato molto diverso nel profondo passato.

In secondo luogo, la stima di un evento su 100 anni utilizzando i dati storici presuppone che le condizioni sottostanti non stiano cambiando. Ma in molte parti del mondo sappiamo che le piogge e le correnti stanno cambiando, portando a un cambiamento del rischio di inondazioni.

Inoltre, anche se non ci sono stati cambiamenti nelle precipitazioni, possono verificarsi cambiamenti nel rischio di alluvione a causa di una serie di altri fattori. Un aumento del rischio di alluvione può derivare dallo sgombero del terreno o da altri cambiamenti nella vegetazione in un bacino o cambiamenti nella gestione del bacino.

L'aumento del verificarsi di inondazioni può anche essere associato a decisioni di pianificazione sbagliate individuare gli insediamenti sulle pianure alluvionali. Ciò significa che un evento di un anno su 100 stimato da osservazioni passate potrebbe sottostimare o addirittura sovrastimare l'attuale rischio di alluvione.

Un terzo colpevole per aver influenzato la frequenza con cui si verifica un'alluvione è il cambiamento climatico. Il riscaldamento globale sta indiscutibilmente riscaldando gli oceani e l'atmosfera e intensificando il ciclo idrologico. L'atmosfera può contenere più acqua in un mondo più caldo, quindi ci aspetteremmo di vedere aumentare le intensità delle precipitazioni.

Eventi di precipitazioni estreme cambiano ciclicamente diventando più estremi attraverso parti dell'Australia. Ciò è coerente con la teoria, che suggerisce che assisteremo a un aumento di circa il 7% delle precipitazioni per grado di riscaldamento globale.

L'Australia si è riscaldata in media di quasi 1.5 ℃, il che implica circa il 10% di pioggia in più. Anche se il 10% potrebbe non sembrare troppo drammatico, se una città o una diga è progettata per far fronte a 100 mm di pioggia e viene colpita da 110 mm, può fare la differenza tra solo molta pioggia e una casa allagata.

Cosa significa in pratica?

Se il cambiamento climatico ha "causato" l'attuale pioggia estrema sulla costa del New South Wales lo è difficile da dire. Ma è chiaro che con le temperature e gli eventi di forti piogge che diventano più estremi con il riscaldamento globale, è probabile che si verifichi un evento su 100 anni più spesso.

Non dovremmo presumere che gli eventi attualmente in corso non si ripeteranno per altri 100 anni. È meglio prepararsi alla possibilità che accada di nuovo molto presto.

Circa l'autore

Andy Pitman, Direttore dell'ARC Center of Excellence for Climate System Science, UNSW; Anna Ukkola, borsista ARC DECRA, UNSWe Seth Westra, Professore Associato, Scuola di Ingegneria Civile, Ambientale e Mineraria

Questo articolo è ripubblicato da The Conversation sotto una licenza Creative Commons. Leggi il articolo originale.

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